— Я не хочу, чтобы она была на моей кафедре! Ты прекрасно знаешь условия обучения, Анхайлиг, и ты первый, кто мне обещал, что без моего желания тут никого не будет!

От возмущенного до крайности голоса Литиции в небольшом кабинете Анхайлига спасения не было. Слушая ее отповедь, я мечтала провалиться сквозь землю или хотя бы оказаться где-нибудь подальше. На плато Демонов, к примеру. Однако мои безмолвные молитвы никто не услышал, а потому общества двух магистров никак было не избежать. Тем более что обсуждение целиком и полностью касалось меня.

Несколько минут назад, сразу после окончания переэкзаменовок, Литиция и Анхайлиг оторвали меня от заслуженного отдыха и теперь пытались решить мое дальнейшее будущее в Академии. Точнее, это Анхайлиг пытался, а Литиция громко протестовала, не соглашаясь с его решением. Темные глаза ее сверкали неподдельным гневом, однако, в отличие от меня, магистр выдерживал этот взгляд с абсолютным спокойствием.

— Успокойся, это временная мера, — после того как Литиция наконец смолкла, сказал он. — Восстановит Тень силы, и переведем ее обратно ко мне.

— Временная! — снова вспыхнула ведьма. — А как я ее на практику отправлю? Ты ведь знаешь, что заявки на практикантов-ядоделов у меня только из Северной школы травников! Как на меня посмотрят, когда я ее неподготовленную пошлю туда? Почему с твоей проблемой должна возиться я?

— Хм, — Анхайлиг с сомнением посмотрел на меня, — ну, может, и не такую неподготовленную? Тень, ты говоришь, тебя бабушка учила чему-то?

— Ну-у да, но мало чему. — Я замялась, понимая, что моих скудных знаний на школу травников точно не хватит.

— Может, не так и мало, если ты освоила взгляд Истины?

— Э… магистр Анхайлиг, — я совсем не хотела говорить то, что собиралась, но выбора не было, — дело в том, что я и не освоила.

— В смысле? Ты ведь определила яд каким-то образом?

— Я угадала, — еле слышно прошептала я.

— Ты что?!

— Угадала, — повторила я, стараясь не смотреть на магистров. — Просто там была безопасная колба, а эта вообще ничем не выделялась, и я подумала, что он специально ее скрыл. Вы же видели его рожу и…

— Но ты, демон тебя возьми, назвала яд! — воскликнула Литиция.

— Я просто помнила только один яд сильнее того, который был среди тех, — торопливо стала объяснять я, чувствуя, как полыхают щеки. — Его и назвала… наудачу…

Литиция схватилась за голову и почти упала в кресло.

— И ее я должна буду отправить в Северную школу? — простонала она, а Анхайлиг вдруг тихо рассмеялся.

— Что смеешься? — буркнула магистр. — Весело тебе? Вот пришлют тебе критику, тогда повеселишься.

— Не пришлют, — хмыкнул некромант. — Есть у меня один знакомый, думаю, не откажет в просьбе пару-тройку недель присмотреть за Тенью. Практику какую-никакую обеспечит, а там видно будет.

— От меня что-то надо? — все еще хмурясь, уточнила Литиция.

Анхайлиг отрицательно мотнул головой.

— Ничего, — сказал он. — Только подписать направление.

— Легко, — сразу согласилась ведьма. — С меня подпись, с тебя все остальное.

— Вот и договорились. — Анхайлиг удовлетворенно откинулся на спинку кресла.

— Ну раз договорились, тогда я пошла. — Литиция, наоборот, поднялась. — Это у вас, некромантов, отдых по расписанию, а у меня еще полно дел, — ворчливо добавила она и скрылась за дверью.

Я с облегчением вздохнула.

— И чего тебя к Виттору потянуло? — устало посмотрел на меня Анхайлиг. — Столькими проблемами было бы меньше.

— Ну я только от целителя вышла, как меня сразу к архимагу вызвали, — заоправдывалась я. — Хотя… судя по его словам, не похоже, что он меня ждал.

— Не звал он тебя, — подтвердил магистр. — На днях Виттор говорил, что ждет официальный запрос о твоей переэкзаменовке, и обещался со мной это обсудить. Так бы и было, если б ты на глаза не попалась. В целом-то архимагу до тебя дела нет.

— Зачем же он тогда пытался завалить меня на экзамене? — обвинительно буркнула я. — Ведь травник сказал, что яд он закрыл по просьбе архимага!

Анхайлиг с досадой махнул рукой:

— Я проверил, все созданные образцы были в рамках дозволенных на экзамене. Если б ты занималась весь год у Литиции, то смогла бы определить и тот закрытый яд. Но ты, как считает травник, сделала это запретным способом. Хотя… лучше пусть так. Надеюсь, ты понимаешь, что будет, если узнают о том, как ты в действительности определила яд.

— Да уж. — Я поежилась.

— В общем, не стоит обвинять во всем архимага, Тень. Он хоть и светлый, но один из немногих адекватных светлых. Просто Виттор прислушивается к просьбам своего окружения, а вот кому-то из этого окружения ты по-прежнему мозолишь глаза.

— Почему? Зачем меня теперь-то из Академии гнать? — Я с непониманием смотрела на некроманта. — Кольца нет, Велиар и Грег мертвы, у меня даже силы не осталось, кой демон еще им надо?

— Понятия не имею. — Анхайлиг пожал плечами. — Буду знать — скажу.

«Буду знать — скажу», — отозвалась память голосом вампира. Я вздрогнула. На мгновение в голове забрезжила какая-то догадка, что-то смутное, но…

— Ладно, вернемся к твоей практике, — решительно оборвал мои размышления магистр. — Друг мой довольно нелюдим, да и характер у него не сахар. Но если будешь делать, что он скажет, то проблем у тебя не будет. Ты ведь жила на болотах?

Я кивнула.

— Ну вот, местность для тебя, значит, знакомая. В конце концов, ты не Родрик, чтобы по дурости практику завалить. М-да. Ладно, не будем о грустном. Надо еще тебе артефакт силы подобрать, хотя бы для видимости.

— А мой перстень не подойдет? — нерешительно уточнила я.

— Какой перстень? — Анхайлиг осекся и уставился на печатку, словно впервые увидев. — Это еще откуда?

— Арт дал.

— Артур? Тебе? Хм, значит, действительно беспокоится. Однако. — Он задумчиво поцокал языком.

— Да что вы будто сейчас увидели его?

— Ну не знай я, на что смотреть, я б и сейчас не увидел, — огорошил магистр.

— Он невидимый?! — Я с изумлением уставилась на странный подарок.

— Скажем так, этот перстень отводит взгляд. Но, как ты знаешь, основное свойство у него другое.

— Угу, — растерянно подтвердила я, на самом деле не представляя, какое у кольца основное свойство. Арт говорил о защите, но какой?

— Что ж, это меняет дело, — оживился некромант. — Вылет твой завтра, доберешься на драконе до городка. Найдешь дежурного некроманта. Кто ж там сейчас?.. Надин, кажется. В общем, он подскажет, куда тебе дальше.

— Ох. — Только теперь, слушая указания магистра, я окончательно осознала, в какую дыру меня засылают.

Н-да. Зато, надеюсь, обойдется без происшествий, в такой глуши-то. Анхайлиг, видимо, был такого же мнения.

— Что охаешь? Наоборот, радовалась бы: тихо, спокойно, воздух свежий, ты там как у Грента за пазухой будешь. Короче, сопроводительное письмо получишь утром. Слышишь, Тень, у меня возьмешь, а не у моих мифических помощников.

Я виновато потупилась, но Анхайлиг и не думал сердиться.

— Не переживай, — хмыкнул он. — Лучше скажи спасибо, что Джада в Академии нет. В общем, постарайся не опоздать, место там глухое, драконы до Тихой заводи раз в неделю летают. Сама понимаешь — не успеешь, потом неделю ждать придется.

На этом оптимистичном пожелании мы с магистром простились, а вскоре я уже заходила в нашу с девчонками комнату. Зажгла маленький магический светильник. В полумраке идеально убранная комната выглядела какой-то непривычно чужой. Да скоро она такой и станет: со второго курса всех поселят при факультетах.

Чувствуя себя не слишком уютно, я быстро разделась и забралась под одеяло. Интересно, где сейчас Рэй? Как там Серж с Этери? Надеюсь, что им с практикой повезло больше, чем мне.

Сон все не шел, и я задумчиво покрутила на пальце перстень Арта. Неужели и правда отводит глаза? Даже не верится, хотя… за все время нашего с вампиром общения не помню его. На самом деле я ведь заметила перстень только тогда, когда Арт его отдал.

При воспоминаниях о вампире перстень потеплел, словно ободряя. Его тепло мягко обволокло тело, и грусть отступила. Я мысленно улыбнулась кольцу, а потом и сама не заметила, как уснула.

Утро выдалось серым и дождливым, и вставать, глядя на такую погоду, не хотелось совершенно. Я лениво потянулась, однако в этот момент память услужливо выдала предупреждение Анхайлига: «Постарайся не опоздать». Ойкнув, я подскочила и спешно стала собираться — еще неделю провести в Академии по собственной глупости не улыбалось.

Магистр меня ждал.

— Сколько можно спать? — проворчал он, отдавая бумаги. — Я вкалываю куда больше, но на сон столько времени все равно не трачу.

— А вы еще и спите? — ляпнула я и тут же прикусила язык, но поздно.

Глаза Анхайлига гневно сверкнули.

— С вами поспишь… Полфакультета с проблемами, пойди разгреби все, — рассерженно выдохнул он. — Все, беги. И чтоб на этот раз практика прошла идеально!

Я раскаянно кивнула и направилась в хранилище.

Короткий спуск по лестнице на цокольный этаж, и вот она, знакомая каморка без окон.

— А, опять вы? — увидев меня, недовольно прокряхтел старичок-казначей. — В этот раз, надеюсь, из-за вас проблем не возникнет?

— Да что вы, какие проблемы? — Я протянула расписку. — Вот, все как положено.

Казначей взял бумагу и вгляделся в подпись Анхайлига. Потом, не удовлетворившись простой сверкой, старик открыл большую книгу в кожаном переплете и начал сравнивать почерк магистра на квитанции с книжным оригиналом.

— Нельзя ли побыстрее? — попросила я, нетерпеливо покусывая губу.

— Деньги, девушка, суеты не терпят, — осадил казначей, но наконец все же выдал кошель с монетами.

— Спасибо, — буркнула я и почти вылетела в коридор.

Старик со своей излишней подозрительностью изрядно меня задержал, а потому следовало поторопиться.

На первом этаже Центрального корпуса, как всегда, было многолюдно, и, пробираясь к выходу, я постоянно кого-то задевала. Уже в дверях столкнулась с каким-то парнем, в очередной раз извинилась и было помчалась дальше, но тот вдруг подхватил меня под руку, удерживая.

— Куда так спешишь-то?

— А? — Я подняла раздраженный взгляд, но тут же улыбнулась: это оказался вчерашний знакомый ведьмак. — Привет, извини, я не нарочно, просто на дракона опаздываю.

— Практика? — Грегори с пониманием хмыкнул.

— Она самая, — подтвердила я. — Надеюсь, без проблем пройдет. Ты-то как? Сдался?

— А то. — Ведьмак гордо выпятил подбородок. — На трояк, правда. Архимаг с Литицией меня топили, топили, но «Зелье ума» — это сила.

— Здорово, молодец, — поздравила я. — Слушай, прости, но мне правда нужно идти.

— Иди, конечно, — кивнул Грегори, отпуская мою руку.

— Ну пока, — торопливо попрощалась я и выбежала на сырую улицу.

— Удачной практики! — раздалось вслед.

— Спасибо! — крикнула я, а потом нарастила темп, сосредоточившись уже только на том, чтобы успеть на дракон-экспресс.

Грегори, улыбаясь, провожал взглядом стремительно удаляющуюся фигурку девушки.

— Грегори? — раздался рядом тихий голос. — Вот уж не думал, что темным доступно всепрощение.

— Чего? — Ведьмак резко обернулся.

Рядом, задумчиво глядя на него, стоял светлый старшекурсник.

— Думал, вы все злопамятны, — поделился мнением он. — Извини, ошибался.

— Ты кто? О чем ты? — Грегори с подозрением прищурился, но на лице светлого не было и следа насмешки.

— Какая разница кто? Просто увидел, что ты общался с этой девчонкой.

— И что? Нормальная темная, как и я.

— Нормальная? — искренне удивился светлый. — А разве не благодаря культу Велиара ты потерял свою мать? И клялся отомстить?

Кровь мгновенно прилила к щекам ведьмака.

— Замолчи! — прорычал он. — Не знаю, откуда тебе известно, но это не твое дело!

— Верно. Не мое. Я ведь просто хотел извиниться и сказать, что был не прав в своей оценке вас. В самом деле, даже будучи врагом, она не так и плоха.

Светлый пожал плечами и развернулся, собираясь уйти.

— Каким врагом?

— Она — Антеро, — отдаляясь, ответил старшекурсник и вскоре затерялся среди адептов.

А Грегори стоял, не обращая внимания на окружающих, и сжимал кулаки в бессильной ярости.

Когда я, изрядно промокшая под дождем, выбежала на площадь перед восточными воротами, погонщик уже выходил из сторожки. Коренастый мужичок в штанах и куртке из грубой кожи совершенно не походил на памятного мне Нараота. Объединяло их лишь наличие обруча с камнем — отличительного знака погонщиков.

Впрочем, звать его не пришлось. Погонщик заметил меня и в ожидании остановился.

— Лететь нужно? — едва я приблизилась, спросил он.

Пытаясь отдышаться от быстрого бега, я кивнула:

— Да, в Тихую заводь.

— Сто сорок золотых, стандартная плата с некроманта. Устроит? — уточнил погонщик, едва скользнув взглядом по балахону.

А вот глаза у них с Нараотом оказались похожи. Отстраненные и равнодушные. Чужие глаза, у людей таких не бывает.

— Устроит, — подтвердила я, с трудом отрываясь от темного взгляда.

— Пошли тогда, у дракона сочтемся. — Погонщик направился к воротам, на ходу пояснив: — Там погрузка заканчивается, проследить нужно.

Надо так надо. Ежась от холодного ветра, который пробирался под отсыревший балахон, я последовала за погонщиком на поле к дракону.

Этот красавец цвета темного золота, окруженный легким облаком дождливой мороси, был явно старше Темной Драконши, да и размерами побольше. Едва мы приблизились, он подозрительно покосился на меня янтарным зрачком, а потом повернул голову и шумно фыркнул. В лицо дохнуло жаром, и одновременно колкая неприязнь, шедшая от дракона, пропала.

Я улыбнулась и, пока погонщик наблюдал за предполетной суетой, сняла с пояса кошель с монетами. Отсчитав сто монет, я потянулась за сто первой, однако погонщик внезапно остановил мою руку:

— Больше не нужно.

— Но…

— Не знаю почему, но он не воспринимает вас как некроманта. Потому дополнительной платы я не возьму, — коротко пояснил хозяин дракона и, посчитав разговор завершенным, направился к купцам.

Растерянная от его слов, я поднялась по крылу. Погонщик же, убедившись, что погрузка прошла нормально и никто ничего не забыл, прошел на свое место. Почти тотчас раскрылся магический купол, дракон расправил крылья, и меня охватило знакомое чувство парения.

Стянув влажный балахон, я запихнула его в сумку и растянулась на согретой драконом циновке, благо купол защищал и от дождя. Мимоходом оглянулась, но никто из немногочисленных пассажиров не обращал на меня внимания. Что ж, хорошо, хоть в этот раз путешествие будет спокойным. После всего произошедшего это даже непривычно, но приятно.

Освежив в памяти последний разговор с магистром, я задумчиво посмотрела на перстень. Что же за сила в тебе скрыта? Анхайлиг-то знал, иначе б не отпустил меня так спокойно, а я вот и понятия не имею.

В этот момент дракон вырвался из серой пелены дождя, и, отвлекая от размышлений, в глаза ударило яркое весеннее солнце. Я привычно сощурилась и попыталась разглядеть местность, над которой мы летели, но земля с такой высоты казалась сшитым из неровных зелено-коричневых лоскутов покрывалом. Лишь вдалеке, на границе этой монотонной однообразности, искрились белоснежные шапки гор. В общем, ничего интересного так и не заметив, я решительно натянула на глаза косынку — лететь предстояло еще долго, так что можно и подремать. Это Анхайлигу на сон трех-четырех часов хватает, а нам, адептам-первокурсникам, нужен полноценный отдых.

Тихая заводь располагалась на берегу огромного озера, видимо, отсюда пошло и ее название. Стены городка, сложенные из потемневших от времени бревен, своим видом особого доверия не внушали. М-да. Это не Леория. И даже не Кровель. Взять его вражеским захватчикам было бы просто, хотя… Чего этим людям бояться захватчиков? В такой-то глуши.

— Приветствую вас! — Едва я подошла к воротам, рядом со мной оказался вопрошатель. — Кто вы и с какой целью прибыли в наш город?

— Тень, некромант, — привычно откликнулась я. — Без цели, я здесь проездом. Думаю, уже через час уеду.

— Понятно. — Кажется, вопрошатель облегченно вздохнул. — Добро пожаловать в Тихую заводь.

Благодарно кивнув, я миновала стражников и быстро огляделась, выискивая, у кого бы узнать, где живет здешний некромант. Впрочем, вопрос отпал сам собой, едва мой взгляд упал на сухощавого мужчину средних лет в черном балахоне, который стоял неподалеку. Хотя я и не ожидала встречи, вне сомнения, это был некромант Надин, и появился он здесь явно неслучайно.

Так оно и оказалось — едва я приблизилась, некромант поприветствовал:

— Тень, как я понимаю? Мне сообщили о твоем прибытии.

— Дня доброго, — поздоровалась я и улыбнулась. — Вы Надин? А я уж собралась вас по всему городу искать.

— Потому и решил тебя встретить, чтоб время не теряла, — хмыкнул он и сразу перешел к делу. — Тебе вроде как в Кресенку надо? Дорога до той деревеньки у нас от южных ворот. До ворот я тебя провожу, а там сговоришься с кем-нибудь, да на попутной телеге доедешь до назначения. Мелкие монеты есть?

— Найдутся.

— Ну вот и славно. К закату, думаю, в Кресенке будешь. Только чего ты там забыла-то?

— Практику. — Я вздохнула.

— А там что, некроманты есть? — удивился Надин. — Не знал, не знал.

— Это вроде и не некромант, так, отшельник какой-то.

— Хм, странно. Вообще-то Анхайлиг мог бы и ко мне тебя направить, трупов-то хватает, чем в гать-то ехать.

— Да у меня сейчас с магией проблемы, перетрудилась, — смущенно призналась я. — Не потяну я трупов допрашивать, сил не хватит, а у того отшельника, может, подлечусь. На травах.

— А, тогда-то понятно, выздоравливай, конечно, — посочувствовал некромант и предложил: — Если поправишься до окончания практики, перебирайся сюда. Работать-то не по книжкам все ж лучше.

— Эт точно. — С его словами я была полностью согласна. — Надеюсь, что получится.

— Ну значит, так тому и быть, — утвердил Надин.

Разговаривая, мы шли по узким улочкам Тихой заводи, но только теперь, когда некромант смолк, я наконец обратила внимание на сам городок. И то, что я увидела, мне не понравилось: грязные дороги, почти нигде не мощенные, а лишь уложенные дощатыми настилами; однообразные деревянные дома с ободранной краской на стенах. Даже люди здесь выглядели безликими серыми силуэтами. При виде некроманта они прятали глаза и ускоряли шаг, и все это произвело на меня настолько гнетущее впечатление, что предложение о практике в Тихой заводи уже не казалось таким заманчивым.

Вспомнился просторный и нерушимо спокойный город вампиров, и я тоскливо вздохнула.

Тем временем дорога привела нас на шумную базарную площадь. Потянуло подгнившими овощами, под ногами шнырнула упитанная крыса. Здесь шла оживленная торговля, люди, и хорошо одетые, и не очень, толклись у прилавков, ругались, и от участи быть раздавленными этой толпой нас спасал лишь черный балахон некроманта. А в центре площади одиноким маяком над палатками возвышался позорный столб с каким-то бедолагой.

— Кто это там? — охнула я.

— Демон его знает, может, вора какого поймали, — равнодушно откликнулся Надин. — Как помрет, все одно пройдет через меня, тогда и спрошу. Да какая тебе разница? Хороших людей туда не вешают.

Возразить некроманту было нечего, к тому же вдруг вспомнились разбойники, которые хотели ограбить меня год назад. Нет, Надин все-таки прав.

Я мотнула головой, отбрасывая мысли о ворах и грабителях, и сосредоточилась на том, чтобы не потерять некроманта в толпе. Однако это было не так и просто.

— Курица, све-ежая ку-урица! — потрясал посиневшей тушкой торговец в грязной рубахе слева.

— А вот сладости из-за гор, падхади, красавица, да? — зазывал, щербато улыбаясь, коробейник в тюбетейке справа.

— Почему морква вялая?! — возмущалась какая-то здоровая баба тут же, нависая над третьим торговцем.

— Да быть того нэ может, только утром с огороду рвал! Мамой клянусь! — оправдывался тот.

В конце концов я решительно вцепилась в рукав Надина и не отпускала некроманта до тех пор, пока мы не покинули «гостеприимную» толпу. А вскоре показались и южные ворота.

— Вон и телеги, — показал вперед Надин. — Видишь того здорового мужика в яркой рубахе?

— Угу, — подтвердила я.

— Купец Василий это, через Кресенку обычно ходки делает. С ним поговори, подвезет.

— Спасибо. — Я благодарно улыбнулась.

— Удачи, девочка, — пожелал некромант.

С купцом мы договорились быстро, и следующие несколько часов я тряслась в одной из телег, кативших по разбитой дороге.

Деревня стояла чуть в стороне от дорожного тракта. Я попрощалась с Василием, спрыгнула с телеги и направилась в указанную им сторону по уводившей резко вправо небольшой дороге.

Видимое сквозь разрывы облаков небо постепенно окрашивалось в рыжеватые цвета заката. Вокруг было тихо, только изредка вскрикивали птицы. А еще в воздухе чувствовалась легкая сырость, по которой я безошибочно определила близость болот.

Дорога увела меня сквозь небольшие заросли ивняка, а вскоре показались и крыши домов. Послышалось кудахтанье кур, где-то с другого конца деревни замычала корова. Все вокруг настолько напомнило родной поселок, что на мгновение я даже зажмурилась, пытаясь отогнать яркие воспоминания.

Ладно, время близится к вечеру, так что надо бы уже найти своего будущего куратора и заступить на законную практику. Думаю, об отшельнике-маге тут знают все, и путь любой подскажет.

С этими мыслями я постучала в крайнюю избу. Во дворе залаяла собака, а потом послышались приближающиеся шаги. Дверь открыла полная, улыбчивая женщина.

— Чего тебе, деточка?

— Говорят, отшельник тут у вас недалеко живет, — замялась я. — Мне бы найти его.

— Ох, куда ж ты, милая? — с беспокойством всплеснула руками та. — Зачем тебе тот темный ирод?

— Да вот, отправили послание передать, — осторожно ответила я. — Говорят, маг он сильный.

— Сильный, агась. — Женщина нахмурилась. — Да только сила его не от добра, а совсем наоборот, от смерти да погани.

— Гхм. — Я кашлянула, снова радуясь, что не надела балахон. — Но ведь он помогает? Людям-то?

— Помогал бывало, конечно, — неохотно признала женщина. — Только мы и раньше-то к нему редко ходили, а теперь вот недавно поселился у нас светлый исцелитель. Добрый, безотказный. Так чего нам в гать-то черную соваться, когда такой хороший человек тут с нами рядом живет, а не как упырь на отшибе прячется?

— Понятно. — Я вздохнула.

Мне на самом деле было ясно — здоровая конкуренция. Темных и так не любят да опасаются, а тут и подавно будут. Небось, пока этот их лекарь тут не поселился, упырем-то мага не называли.

— Ты бы, деточка, тоже лучше со своей проблемой к нашему исцелителю обратилась, — посоветовала тем временем моя собеседница.

— Может, и лучше, но послание у меня к тому отшельнику, — снова повторила я. — Передать надобно.

Женщина неодобрительно покачала головой, тяжело вздохнула, но дорогу все-таки показала. И вот я наконец приближалась к цели своего путешествия. Невольно ускоряя шаг, я миновала деревенскую окраину, пересекла солнечную поляну и спустилась по склону, где на границе леса и болот виднелась одинокая ветхая изба.

Да, друг Анхайлига и в самом деле отшельник, раз тут живет. Даже бабушка моя, на что людей не жаловала, но в такой бы глуши не поселилась. Но, по правде сказать, это место не казалось мне каким-то черным и страшным, наоборот, природа вокруг была спокойна. Заходящее солнце бросало теплые лучики на покрытый весенней зеленью лес, порхали ранние сонные бабочки. Даже дом отшельника, хоть и выглядел не ахти, общего умиротворения не нарушал. Вот только веяло от избы неуловимо странным, чуть сладковатым запахом. Хотя, быть может, тут это нормально? У нас на болотах, конечно, так не пахло, но мало ли. Вдруг это темный что-то чудит?

Я решительно поднялась на крыльцо и занесла руку для стука, однако от первого касания дверь с грохотом упала. Взвилась в воздух пыль, тошнотворно-сладковатый запах ударил в нос, и я со страшной догадкой рванулась внутрь через сени, уже зная, что он означает… И застыла на пороге комнаты.

«Вот демон, — проскользнуло в голове, — опять я с практикой пролетела».

На полу под жужжащим роем мух лежал старческий труп, пронзенный пятью церемониальными кинжалами.

А в углу, на алтаре Мораны догорала последняя свеча.

Едва я взглянула на нее, она прощально полыхнула и погасла. «Прочь!» — раздалось в голове, и я, придя в себя, побежала к выходу, однако…

Знакомая слепящая сеть скрутила меня, заставив взвыть от боли. Как подкошенная, я упала на пыльный дощатый пол рядом с какой-то кадкой, чудом не потеряв сознание.

— Не шевелись, — посоветовал мужской голос, а затем на пороге появился и его обладатель.

Мой пленитель оказался круглолицым мужчиной довольно высокого роста, так что при входе в сени ему даже пришлось наклониться. Одет он был в простую мешковатую одежду, но я была абсолютно уверена — это тот самый светлый исцелитель, которого расхваливала деревенская крестьянка. Не зря он тут поселился, как выяснилось.

Интересно, как он меня выследил?

— Баба о тебе сообщила, упредить меня хотела, что девочка к ироду идет, — усмехнулся светлый в ответ на невысказанный вопрос. — Сам-то я тебя не почувствовал, даже не понял сначала почему. Только сейчас увидел, что сил в тебе ноль.

— И что ты собираешься со мной делать? — осторожно спросила я, хотя прекрасно знала, что обычно происходит с нежелательными свидетелями.

— Ну будь ты кем другим, ты бы тут и осталась, но мой наставник ищет тебя, Антеро. А потому будем ждать его и его решения.

Он знал меня!

Я дернулась, тотчас скривившись от боли.

— Ну-ну, не нужно себя калечить. — Целитель сделал едва уловимый жест рукой, и мое тело сковало, так что я не могла пошевелить и пальцем.

Сердце сжалось в тяжелом предчувствии — все было куда хуже, чем я могла предположить. Хотя что может быть хуже перспективы оказаться прикопанной рядом с этой избушкой? Понятия не имею, но чувствую, что может. Вот демон, я ведь даже кольцо Арта не могу использовать! Мне бы хоть немного свободы…

Светлый тем временем вышел во двор, снял с пояса церемониальный кинжал и, больше не обращая на меня внимания, принялся прямо на земле расчерчивать магический круг. Закончив, прищурился, оглядел свое творение и с размаху вогнал кинжал в центр круга.

— Dwayna innes Tremen Aster! — выкрикнул он, и круг на мгновение вспыхнул ярчайшей вспышкой.

Целитель удовлетворенно хмыкнул и наконец повернулся ко мне.

— Это маячок, — пояснил он, — чтобы наше ожидание не стало долгим.

— Впечатляет, — буркнула я.

Впрочем, долгое ожидание меня и саму не привлекало: если уж попала в переделку, то пусть все закончится побыстрее. И целитель не обманул — не прошло и получаса, как магический круг снова вспыхнул. Над землей скрутилась искрящаяся спираль, и перед нами появились четыре фигуры в белых одеждах. Магистры, на балахонах которых я без удивления заметила знакомые лазоревые знаки. Один из светлых магов, худощавый мужчина с ястребиным носом и равнодушными глазами, сразу же приблизился ко мне.

— Однако, — улыбнулся он. — Бывают ведь такие случайности. Мы-то ждали тебя по дороге в школу травников, а ты сюда пришла.

— Кто вы? — От вида этого вроде бы обычного человека меня почему-то бросило в дрожь. — Что происходит?

— Меня зовут Визул, Амелинда, — представился он. — Я архимаг Братства Света, а это, — он указал на молчаливых спутников, — мои помощники.

Архимаг! Ну ничего себе! А ведь на первый взгляд и не скажешь, хотя кого я из архимагов видела? Только старца Виттора…

— Кстати, мы немного знакомы, — продолжил он. — Я ведь знал твою мать. Очень сильная духом женщина была, очень. Она бы расстроилась, увидев, во что превратилась ее дочь. Н-да.

— Зачем я вам? — От его слов я окончательно растерялась.

— Ты? Да ни за чем, в общем-то. — Архимаг пожал плечами. — Нам нужен тот, кто придет за тобой.

Воспоминание. Разговор с Анхайлигом. Смутная догадка озарилась ясностью, и я, едва сдержав стон, затравленно посмотрела на Визула:

— Он не придет.

— Ты так уверена? — снова улыбнулся тот. — А я вот думаю иначе.

— Арт не знает, где я.

— Это не проблема, думаю, архивампиру уже сообщили. Ну а мы подготовились к приему.

— Даже если так, он поймет, что это ловушка!

— Конечно, поймет. Только это не имеет значения.

— Он не придет, — повторила я с отчаянием. — Не придет.

— Посмотрим. — Визул хитро прищурился и присел на краешек лавки. — Подождем.

Почему светлый архимаг был так уверен в том, что Арт придет? Либо ему было что-то известно, либо Визул, наоборот, находился в заблуждении, но в ошибку архимага мне как раз не верилось. Люди его статуса не ошибаются, но все же не думаю, что я настолько важна, чтобы…

В этот момент Визул усмехнулся, а его помощники и целитель рванулись на улицу, окружая поляну. Сквозь дверной проем я увидела, что воздух перед крыльцом потемнел и сгустился, образуя иссиня-черный провал.

— Вот видишь, девочка, — почти мягко произнес Визул и направился к черноте, из которой вышел Арт.

Бледное лицо вампира не выражало никаких эмоций, а в мимолетно брошенном на меня взгляде не отражалось ничего, кроме ледяного равнодушия, но мое сердце, несмотря ни на что, радостно дрогнуло — он пришел! Он все-таки пришел!

— Ну здравствуй, Артур, — поприветствовал архимаг. — Вот и свиделись.

Тотчас по неслышной команде в руках магистров вспыхнули талисманы, но сразу угасли, а самих нападающих отбросило темной волной аж к дальним деревьям. На ногах удержался лишь Визул, вовремя закрывшийся щитом Света.

— Неужели ты настолько глуп, что решил справиться со мной простой сетью? — тихо спросил архивампир. — Это бесполезно.

— Хм, верно, — неожиданно не стал спорить Визул. — Я ошибся, какая неприятность, так тебя и впрямь не убить. Что ж, тогда придется убить ее.

Визул резко поднял руки, и на меня буквально с неба, испепелив ветхую крышу, обрушилось слепящее пламя… Почти обрушилось. За мгновение до этого меня укрыла темная завеса такой силы, что я ощущала ее даже при почти полном отсутствии магических способностей.

Пламя, однако, не исчезло, наоборот, оно перекинулось на старые доски, с ужасающей скоростью пожирая избу. Кожей я чувствовала его сухой жар, и если бы не защита…

— Хорошая реакция, — послышался сквозь яростный треск голос архимага. — На самом деле хорошая, Артур. Сплести два щита такой силы одновременно не каждому дано, я под впечатлением. Вот только что дальше?

И тут земля дрогнула. Я испуганно вскрикнула, но изба пока держалась, а после второго содрогания стало ясно, что источник находится где-то на поляне. Конечно! Хоть Визул и был занят, поддерживая испепеляющий свет, оставались еще пятеро магистров, и сейчас они, похоже, объединили свои силы, чтобы напасть на архивампира.

Сердце сжалось. Как там отбивается от них Арт, одновременно удерживая сразу два не связанных между собой щита, я и представить не могла, а за слепящим светом магического пламени ничего разглядеть было невозможно.

От дыма слезились глаза, воздуха не хватало, и я, задыхаясь, закашлялась. Защита Арта по-прежнему ограждала от смертельного огня, но что толку, если я не в состоянии пошевелиться, все равно погибну от удушья.

Словно в ответ на эту паническую мысль среди пламени показалась темная фигура. Арт? Но в этот момент крыша рухнула, напрочь отрезав нас друг от друга, и я с ужасом поняла, что теперь и вампир оказался в такой же пылающей ловушке.

— Быть может, ты выживешь, Артур, — раздалось с улицы. — Если перестанешь защищать эту девчонку, твоих сил хватит, чтобы со временем восстановиться. Весь вопрос только в том, сделаешь ли ты это?

Я чуть не взвыла от отчаяния: опять из-за меня, во всем опять виновата я!

В этот момент по коже пробежала прохладная волна, и путы спали, возвращая возможность шевелиться. Хотя толку-то? Я не пройду сквозь пламя, ведь щит не последует за мной!

Сияние дрогнуло, очертив знакомый женский силуэт. Опять это видение? Женщина с состраданием посмотрела на меня и протянула руку. Едва я столкнулась с ее взглядом, как пришла уверенность, что прими я ее помощь, и светлое пламя больше не будет опасно. Моя рука невольно дрогнула, потянулась ей навстречу…

— Тень, — раздался в этот момент где-то за стеной пламени хриплый голос вампира. — Кольцо. Кольцо, Тень.

Кольцо! Конечно, ведь я могу двигаться!

Больше не глядя на незнакомку, я решительно сжала пальцы. Перстень резко нагрелся, и… меня охватила темнота.

Мгновение парения в бесконечной пустоте, и вспышкой резанувшая сознание догадка — телепорт! Но это значит, что Арт, спасая меня, остался там один…

— Нет!

Однако было поздно — мир вернулся, и я упала на землю.