Я пришла в себя от боли в затекших мышцах. Лежать на спине с вытянутыми по струнке руками и ногами было неудобно, захотелось повернуться на бок, но онемевшее от слабости тело шевелиться отказывалось. Стоп. Тело? Я жива? Но этого не может быть! В последней битве на проклятом плато Демонов я отдала все свои силы Велиару, чтобы уничтожить кровавого тирана. Помню, как приближалась ко мне богиня смерти, а уж вырваться от Мораны невозможно. Неужели все сорвалось, и в тот последний момент, когда спало блокирующее боль заклинание, я потеряла сознание, прежде чем завершить начатое, а вся эта битва мне просто пригрезилась?

Я снова попыталась пошевелиться, но сил хватило только на то, чтобы открыть глаза и оглядеться.

Да, это точно не плато. Пока я находилась без сознания, неведомый благодетель переместил меня с алтаря в теплую, уютную постель. Комната, в которой я находилась, оказалась небольшой: шкаф, кровать и стул, на котором дремал Ари. Ари?!

Меня захлестнула новая волна непонимания и растерянности. Как же так? Ведь Морана ясно дала понять, что, если я не сдержу слово, темный эльф умрет! Но если я выполнила обещание, то каким образом нахожусь еще на этом свете?

В голове нечеткими картинками проскакивали обрывки несвязанных воспоминаний: Грег, Велиар, безумный поток силы, странная музыка и смех Мораны: «Когда-нибудь я все-таки заберу тебя…»

Когда-нибудь. Значит, я умирала, но Посланница вернула меня обратно?

Встревоженное сознание требовало объяснений, и немедленно. И в этот момент, словно почувствовав, что я пришла в себя, Ари открыл глаза.

— Доброе утро, — улыбнулся он. — Как самочувствие?

Я вгляделась в лицо эльфа и поняла, что за улыбкой скрывается сильная усталость.

— Ари. — Голос сорвался, и я кашлянула, прежде чем продолжить. — Ари, почему я жива? После того, что… Ведь после такого нельзя выжить!

— Нельзя, — кивнул Ари. — Вот только высшему архивампиру, как оказалось, глубоко плевать на слово «нельзя».

— Меня оживил Арт?! — Я подскочила на кровати.

От резкого движения в глазах поплыло, и я, задыхаясь, упала обратно на подушку.

— Нет, прав был Савелий, надо тебя к кровати привязать.

— Ариабет, — зашипела я, — рассказывай, что произошло!

— Ладно, ладно. — Эльф сдался. — Хотя рассказывать особо и нечего. После того как ты исчезла, нас с Савелием нашел Арт. Мы поговорили, пришли к мнению, что пока не готовы к воскрешению кровавого тирана, и направились за тобой, но опоздали. Зато посмотрели эпохальную битву Велиара и Грега и полностью удовлетворились гибелью обоих.

— Значит, Арт…

— Именно. — Ари кивнул. — Он вернул тебя, ведь Морана не может ему отказать. А поскольку в тебе неслабая часть моей крови, вампиром ты не стала, как мы когда-то и говорили.

Было ясно, что Ари рассказал далеко не все, но подробностей слышать пока и не хотелось — всплыли и собственные воспоминания.

— Миленько. — Я поежилась и, собравшись с силами, потянула на себя одеяло.

Взгляд упал на руку, где до недавнего времени находился изумруд. Тонкие багровые линии повторяли сложный узор браслета, и одна полосочка краснела на месте кольца: они возникли, когда я отдавала Велиару силу. Пылающий Вереандр был уничтожен, но эти полосы-шрамы, видимо, так и останутся напоминанием о нем и его создателе.

— Тень, — позвал Ари, отвлекая от воспоминаний.

— А?

— Будешь много думать, заставлю тебя спать, — предупредил он.

— Не хочу!

— А придется. Наш вампир сказал, что для выздоровления тебе необходим полный покой. Так что ты либо успокаиваешься сама, либо я тебе помогу.

— Кстати, где он?

— Я отправил его отдыхать. — Ари махнул рукой. — Арт просидел тут три дня и…

— Три дня?!

— А ты что хотела? Мало того что тебя вернули с того света, так ты еще умудрилась в борьбе с Грегом растратить практически все свои силы, и Арту пришлось изрядно повозиться, чтобы восстановить хоть что-то. Только вчера вечером тебе стало лучше, и я выгнал его немного отдохнуть, а то от вида этого упыря нормальные вампиры шарахаться начали.

Слова эльфа меня неприятно удивили.

— Будто их тут так много, — растерянно буркнула я.

— Конечно, много, — хмыкнул Ари. — Собственно, кроме вампиров, здесь практически никого и нет.

— В смысле. — Я с нехорошим предчувствием посмотрела на него. — Где мы?

— В Мируополе, — ответил эльф. — Это приграничный городок Вайленберга.

— Мы у вампиров?! — Я ахнула.

— Ну да. Мируополь — ближайший город от плато Демонов. Можно было, конечно, добраться и до Кровеля, но, сама понимаешь, город неспокойный, мало ли что. А здесь одни вампиры, ходят перед Артом по струнке, в общем, безопасно. Так что Арт с Анхайлигом посовещались и решили оставить тебя тут, пока не очухаешься.

— Н-да. И долго мы сюда добирались?

— Ты знаешь, нет. Вампиры откликнулись на зов Арта практически сразу, появились быстро и доставили нас в город уже к рассвету.

— Однако, — протянула я.

— Что не так?

— Да ничего, просто… — Я осеклась и вопросительно взглянула на него. — Странно, ты впервые задал такой вопрос.

Ари сцепил руки, помолчал, а потом неохотно ответил:

— После твоей… После того как твоя душа покинула тело, ментальная связь была разорвана. Ну а когда тебя вернули, никто связывать нас заново, понятное дело, не стал. Кровь моя в тебе осталась, но и только.

— Значит, не будешь теперь из-за моих эмоций нервничать, — оптимистично констатировала я, хотя в душе почему-то расстроилась.

Вроде бы и знаю, что мои переживания причиняли эльфу лишь неприятности, и хорошо, что Ари от них освободился, но, несмотря на все это, было по-детски жаль лишиться единственного понимающего с полуслова человека… эльфа.

Видимо, что-то проскользнуло на моем лице, так как Ари понял.

— Никуда я не денусь, Тень, — взяв меня за руку, тихо сказал он. — Я ведь обещал, что буду рядом.

Я с благодарностью сжала теплую ладонь и опустила голову, стараясь отстраниться от мрачных мыслей. Ведомая желанием успокоиться и привести разум в порядок, я погрузилась в себя и только через некоторое время осознала, что, не мигая, смотрю на одеяло в мелкий голубой цветочек. Расцветка была несколько неуместна для таверны, что я и отметила вслух.

— Это и не постоялый двор, — неожиданно подтвердил Ари. — Это дом одного из вампиров, которые забирали нас с плато.

— Мм… — мне стало неловко, — это мы три дня тут хозяев стесняем?

— Прямо так и стесняем, — фыркнул эльф. — Скорее, наоборот, здешний хозяин безмерно горд, что правитель предпочел остановиться именно у него.

— Угу, — подтвердил знакомый голос, и я помимо воли вздрогнула. — Хотя, если честно, мне было абсолютно все равно, где селиться.

С последними словами скрипнула, отворяясь, дверь, и в комнату вошел Арт. Меня охватил жар, застучало сильнее сердце. Ведь я уже и не надеялась его увидеть: отправляясь на плато Демонов, мысленно попрощалась со всеми. Стараясь не выдать себя, я с жадностью разглядывала Арта.

Резкая бледность вампира бросалась в глаза. В его лице не было ни кровинки — оно походило на выбеленную до синевы асбестовую маску, заострились черты, и только под глазами проглядывали темные круги усталости.

— Точно упырь, — с досадой поморщился Ари, поднимаясь. — Пойду-ка я чего-нибудь поесть соображу, пока ты на людей бросаться не начал.

На губах Арта проскользнула легкая улыбка, но отвечать уходящему эльфу он ничего не стал. Вместо этого вампир взглянул на меня и поинтересовался:

— Как ты себя чувствуешь?

— Сначала мне казалось, что плохо, — я слабо улыбнулась, стараясь взять себя в руки, — но после того как увидела тебя, видимо, все же не настолько.

— Со мной все в порядке, — успокоил Арт, присаживаясь на место Ари. — Просто устал, это не смертельно.

— Хорошо, если так. — Я кивнула и тут же с непониманием уточнила: — И как у вас получалось толпы народу, судя по летописям, в вампиров обращать? Если столько сил уходит…

— Тень, поднять человека вампиром довольно просто, — медленно произнес Арт. — Морана возвращает душу в тело, рана закрывается, и это тело, грубо говоря, готово жить дальше. Но не в твоем случае. Из твоего организма вытянули буквально всю жизненную энергию, не оставалось сил даже на дыхание. Потому мне пришлось их восстанавливать за свой счет, а это уже магия другого порядка.

— Ничего себе, — изумленно выдохнула я. — Но это практически невозможно!

— Я ведь архивампир, Тень, — с легкой грустью напомнил Арт и замолчал.

Слова кончились и у меня. Что сказать тому, кто несколько дней вытаскивал тебя с того света, а теперь равнодушно смотрит в окно, словно ничего здесь его не волнует? А может, так оно и есть? Может, ему и впрямь все равно?

— Зачем ты это сделал? — тихо спросила я.

— А ты бы была против?

— Нет, конечно. — Я поджала губы. — Но я ведь уже была мертва, а ты меня вернул. Этого ты не обещал вроде бы, вот и возник вопрос: почему?

Вампир задумчиво нахмурился, а потом пожал плечами:

— Не знаю. Не спрашивай, Тень. Когда буду знать, скажу сам.

Вот чего-чего, а такого ответа я не хотела услышать. Он мог бы назвать любую причину: сочувствие, просьба Ари, да что угодно, но «не знаю»… Однако объяснений, судя по лицу вампира, можно было и не ждать. Хотя какая, собственно, разница? Помог он мне и помог. Благодарной надо быть, а не до причин докапываться.

— Спасибо, — сказала я. — Просто спасибо. Я в большом долгу перед тобой, обещаю, если будет такая возможность, его вернуть.

Арт с любопытством взглянул на меня и собрался было что-то сказать, но в последний момент передумал и отрицательно мотнул головой.

— Что?

— Я не приму этого слова, — ответил он. — Потому что ты сама не понимаешь, как оно может тебя связать.

Н-да, разговор не клеился совершенно. Я тихонько вздохнула и решила переключиться на другую, более спокойную тему. К примеру, узнать, почему сюда до сих пор не заглянули магистры, которых я увидела в последние мгновения на плато Демонов.

— Анхайлиг и Савелий? Уехали они. — Арт махнул рукой. — Анхайлиг в Академию, а Савелий в Кровель, кладбище упокаивать.

— Как — уехали? Вот так просто? — Я даже немножко обиделась: я тут при смерти, а их и след простыл?

— А что? Рядом со мной тебе ничего не грозит. Лечением твоим тоже занимался я, так что необходимости в их присутствии не было.

— Лучше скажи, что тебе просто были неприятны два магистра-некроманта под боком, — насмешливо добавил Ари, как раз входивший в комнату.

В руках у него был небольшой поднос с глубокой миской и высоким стаканом, наполненным густой темно-багровой жидкостью.

— Тоже верно, — признал Арт. — Чего принес-то?

— Кое-что, — бодро ответил эльф. — Я тут поспрашивал хозяев, и они любезно сообщили, что на обед резали курицу. Так что Теньке бульон, а ты пей куриную кровищу, — завершил Ари, торжественно протягивая вампиру стакан.

— Ну и буду, — взяв его, флегматично согласился Арт. — Твое здоровье, Тень, — провозгласил он и сделал приличный глоток.

Я поболтала ложкой во врученной миске с янтарным бульоном и, отбросив неприятные мысли, тоже приступила к еде. Ари пристроился на краешке кровати, созерцая это действо с видом заботливой бабушки.

Бульон оказался удивительно вкусным, хотя, возможно, виной тому было чувство волчьего голода, которое вспыхнуло во мне после первой же ложки. Стараясь сохранять хотя бы остатки аккуратности, я быстро орудовала ложкой и почти расправилась с обедом, когда наши мирные посиделки прервал вежливый стук в дверь. Сразу же вслед за этим, не дожидаясь приглашения, в комнату зашел вампир средних лет с резковатыми чертами лица. Видимо, это и был наш гостеприимный хозяин, поскольку Арт отреагировал на вошедшего совершенно спокойно, только чуть вопросительно изогнул бровь.

— Что-то случилось, Вадиан?

— У дверей ждет инквизитор, — сообщил тот с абсолютным равнодушием на лице.

Я закашлялась: от такой новости остатки бульона встали поперек горла.

— Хм, чего еще ему надо? — удивился Ари. — Вроде мы вполне мирно разошлись в прошлый раз.

— Он не сказал, — вампир воспринял вопрос на свой счет, — просто изъявил желание войти в этот дом и увидеть девушку, но я посчитал, что будет более разумно спросить сначала вашего дозволения.

— Что ж, приглашай, — разрешил Арт. — Все равно ведь не отвяжется.

Вадиан коротко поклонился и вышел, а во мне снова проснулась паника. Инквизитор! Он ведь хотел убить меня!

— Тень, — мягко позвал Арт.

Я затравленно посмотрела на него и вдруг почувствовала, как меня обволакивает приятное тепло.

— Не волнуйся, Тень, — вкрадчиво произнес вампир. — Я здесь. Рядом со мной тебе не нужно бояться.

И с каждым словом, произнесенным бархатистым голосом, отступал страх, исчезали без следа тревожные мысли, отходили куда-то далеко усталость и боль. Благостная расслабленность охватила меня. Взгляд Арта завораживал, и только теперь я осознала предупреждения Савелия о влиянии вампиров. Вспомнились и слова Шаад о том, что рядом с высшими они ничего не боятся. В этот момент я не боялась тоже. Совершенно ничего, хотя прошла всего пара мгновений.

— Хватит, Арт, — еле слышно прошептала я. — Мне уже… лучше.

Взгляд вампира погас, а я смотрела на его бледное лицо и понимала, что отрицать очевидное больше не могу. Лучше! Как бы не так! Ну почему меня угораздило влюбиться в этого вампира?!

Воспоминание о последних словах на плато Демонов услужливо резануло память, и я почувствовала, как начинают гореть щеки. Интересно, он слышал? Или все-таки нет? Надеюсь, что…

В этот момент скрипнула дверь и, обрывая все мысли, в комнату вошел инквизитор, тот самый, от которого я чудом сбежала. Осознание этого факта радости мне не прибавило, и, несмотря на воздействие Арта, сердце дрогнуло в нехорошем предчувствии.

— Хорошего дня, — тихо поздоровался он.

— Дня, — ответил Арт, мы же с Ари ограничились кивками, настороженно глядя на гостя. — Чем обязаны?

— Услышал, что девушка пришла в себя, — ответил инквизитор. — Мне необходимо все же допросить ее.

«Говорит так, будто меня тут нет», — мелькнула мысль, но сейчас я этому факту была даже рада.

— Это невозможно, — первым ответил Ари. — Тень под ответственностью Арта с момента оживления.

— Она не вампир.

— Это ничего не меняет.

— И тем не менее я вынужден настаивать.

— Инквизиция не властна здесь. — Арт прищурился. — Напомнить о вашем договоре с нами или попробуешь его нарушить?

— Нарушать не буду. Но хотелось бы узнать, есть ли возможность действовать в его рамках?

— Конечно, ты всегда можешь меня попросить.

Колкие, бесцветные голоса инквизитора и Арта были сейчас на удивление схожи.

— В таком случае я официально прошу ваше величество высшего архивампира Артура Вайленбергского предоставить мне эту возможность. Вы согласны?

— Нет.

Равнодушный изумрудный взгляд инквизитора скользнул по мне, и душу на мгновение кольнуло беспокойство. Что-то неуловимо знакомое я угадывала в его глазах, кого-то они мне напоминали. Странное чувство. Вообще внешне Судия был весьма приятным молодым человеком: светлые, рыжеватые волосы до плеч слегка вились, смягчая черты лица, и если бы не этот отрешенный взгляд…

Инквизитор помолчал, а потом, так и не дождавшись больше никакой реакции, вздохнул:

— Что ж, поговорили. Тогда я удаляюсь.

Он поклонился и быстро вышел.

— Ну и зачем он приходил, если знал, что ему откажут? — растерянно хмыкнул Ари, едва закрылась дверь. — Главное, выбрал ведь самое неудачное время, чтобы сразу натолкнуться на официальный отказ. Неужели он совсем этого не понимал?

— Как раз наоборот, — откликнулся Арт.

— В смысле?

— В смысле, что он точно знал, зачем пришел.

— Знал, что пришел за отказом?

— Именно.

— На кой демон?

Арт неопределенно пожал плечами, а я неожиданно поняла, что теряю нить разговора. Нет, мне тоже было интересно узнать, чего на самом деле хотел добиться этот инквизитор, но усталость брала свое. В результате уже через несколько минут я банально клевала носом, что не преминул заметить Арт.

— Э-э, да с тебя, пожалуй, на сегодня впечатлений хватит, — решил он, поднимаясь. — Поспи, Тень. Завтра будешь чувствовать себя намного лучше.

— Угу. — Я равнодушно кивнула. — Хотя не уверена, что намного.

— Это зря, — улыбнулся Ари, тоже вставая. — Раз пришла в себя, теперь быстро силы восстановятся. А завтра к вечеру будем в Академии, там тебя еще целители подлатают.

— Надеюсь, что вы правы. — Я зевнула, а эльф и вампир уже выходили из комнаты.

— Пойдем, Ари, пока потренируемся, что ли, — предложил Арт, закрывая дверь.

— Чтобы на меня с праведной местью набросились твои подчиненные, если я вдруг начну побеждать? — хохотнул Ари из коридора.

Что ответил эльфу Арт, я не расслышала: глаза окончательно закрылись и сознание провалилось в черную яму сна.

Когда я проснулась, то действительно почувствовала себя гораздо лучше. Я с опаской повертелась на кровати, но кровавая пелена перед глазами так и не появилась, и даже почти не кружилась голова. Похоже, Арт оказался прав: я действительно шла на поправку.

За окном стояло раннее утро, но спать больше не хотелось. Хватит, и так четвертые сутки лежу. Сев на кровати, я свесила ноги, оправила короткую рубашку и поморщилась — шрамы от магических ожогов побледнели, но тем не менее все еще проступали буроватой сеточкой по всему телу.

От созерцания такой картины я ощутила себя грязной. Интересно, есть ли в этом доме ванная? Скорее всего, есть, все-таки приличные вампиры живут.

С этой мыслью я медленно поднялась. На мгновение накатила легкая слабость, впрочем, тотчас отступив. Я огляделась в поисках одежды, не нашла и решительно полезла в шкаф. Штаны и куртка висели здесь, чистые и отглаженные, а вот рубашки не оказалось. Хотя это и неудивительно, кто ж с ней, порванной, возиться станет? Что ж, значит, придется остаться в той, что на мне. Надеюсь, хозяева против не будут.

Я взяла вещи в охапку и вышла в просторный, хорошо освещенный коридор на поиски. Впрочем, долго они не продлились — ванная обнаружилась почти сразу же за дверью напротив. Мысленно поблагодарив того, кто меня так удачно поселил, я забралась в теплую воду и блаженно закрыла глаза. Темнота, легкая прохлада… прохлада… едва заметное мерцание вокруг, как в глазах Арта. Вдруг я почувствовала, что проваливаюсь в бесконечную темную бездну, и это уже не сон и не фантазия. Судорожно попыталась вздохнуть, но здесь не было ничего — ни воздуха, ни жизни.

Что это?! Где я?!

В душе вспыхнула паника, но почти тотчас в темноте появился светящийся силуэт. Женщина с мягкими, чем-то знакомыми чертами лица смотрела прямо на меня. Ее взгляд успокаивал, придавал сил. Женщина протянула руку и ободряюще улыбнулась.

— Морана? — неуверенно спросила я, уже собираясь принять предложение.

«Нет!» — зазвенел в голове голос Посланницы, и женщина испуганно отшатнулась.

Этот возглас буквально выдернул меня в реальность. Я резко вздохнула и тотчас едва не оглохла от шума льющейся воды, а испуганно открыв глаза, почти ослепла от света магического светильника. Тотчас зажмурившись снова, я трясущимися руками зажала уши. Надо успокоиться. Надо.

Я с трудом обрела контроль над собой, стараясь дышать ровно и утихомирить бешено колотящееся сердце. Не сразу, но удалось. Слух и зрение пришли в норму, дрожь отступила. А я-то, наивная, всерьез поверила, что выздоравливаю! Темнота, Морана… Или все-таки не она? Конечно, лицо — точная копия, однако не может Морана так улыбаться, не верю я в это. Да и голос Посланницы я узнала, как и та женщина. Хотя, может, ничего и не было?

Решив все-таки пока не озадачивать Арта своими бредовыми видениями, я быстро домылась и, одевшись, вернулась в комнату.

— С легким паром! — бодро поприветствовал восседающий на моей кровати Ари. — Ну как, готова к прогулке до Академии?

— Мм, скорее да, чем нет. — Я неуверенно пожала плечами. — Пока вроде шевелюсь, а там вам с Артом виднее.

— Раз так, значит, пошли завтракать и в дорогу. — Эльф вскочил с кровати, и вскоре мы спускались по широкой лестнице в просторную гостиную, где нас уже ждал Арт.

Зал был обставлен со вкусом: строгая мебель, длинный стол с бордовой скатертью из тяжелого шелка и узкие стулья с высокими резными спинками, обитые винного цвета бархатом. Мне даже стало жаль, что я не смогу задержаться в этом доме: уж больно захотелось посмотреть, как выглядят остальные комнаты.

Наскоро перекусив, мы попрощались с чопорным хозяином-вампиром и вышли во внутренний двор. Здесь, как оказалось, уже ждали три готовые к отъезду лошади в полной упряжи. Н-да, сюрприз. Честно говоря, я предпочла бы телегу. Нет, я, конечно, ездила верхом… когда-то. В последний раз это было более трех лет назад. На болоте-то, пока травы собираешь, лошадь не нужна, а в Академии тем более.

Заметив мою растерянность, Ари решительно потянул меня к серой лошадке с большими равнодушными глазами.

— Забирайся, — сказал он. — Эта самая спокойная из них. Помочь?

— Угу. — Я облегченно кивнула и спустя мгновение уже находилась в седле. — Ты уверен, что она самая спокойная?

— Эльфы характер животных хорошо чувствуют, — ответил Арт, подъезжая к нам.

— Эт точно, — подтвердил Ари, легко вскочив на третью лошадь, а через пару минут мы выехали на улицы города.

Лошади шли неспешно, так что я получила хорошую возможность познакомиться с Мируополем — первым городом вампиров в моей жизни. Я смотрела по сторонам и только теперь начинала понимать, что имел в виду Арт, когда говорил о тесноте людских городов.

Подернутые утренней дымкой улицы были раза в два шире проспектов Кровеля, да и сами дома стояли друг от друга на куда большем расстоянии. Все здания города были двух-, трехэтажные, но высокие. Сделанные из темно-серого дымчатого камня, который на севере славился тем, что лучше впитывал и сохранял тепло, они оставляли несколько мрачное впечатление. Однако строгие линии и обязательные башенки с шашечками на каждом доме все же невольно притягивали взгляд.

Окна домов тоже выглядели необычно: стрельчатые, забранные ажурными коваными решетками, многие из них представляли собой многоцветные витражи. И чувствовалось, что витражи эти собирались со смыслом: одни в желто-оранжевых, теплых тонах, другие в холодных, зеленоватых или голубых. Я представила, какая атмосфера стоит в освещенных подобным образом комнатах, и искренне пожалела, что не могу попасть хотя бы в одну из них.

Из деревьев в городе росли почему-то только пушистые ели. Собственно, Мируополь и на город-то не особо был похож — так, обособленные дома в ельниках да широкие дороги, еще сырые от утренней влаги.

Бесшумно скользили по улицам немногочисленные вампиры с одинаково холодными лицами. Они чуть склоняли головы, приветствуя Арта, а нас с Ари предпочитали не замечать.

— Красиво здесь. — Я завистливо вздохнула. — Жаль, нельзя остаться тут подольше.

— А ты приезжай в гости, — предложил Арт. — Как время будет.

— Вроде не так давно ты был категорически против, — осторожно напомнила я.

— Забудь, — беспечно отмахнулся он. — Любой вампир увидит, что ты обязана высшему жизнью, этот след не исчезнет. Соответственно и отношение к тебе будет куда более радушное, нежели к обычным людям. Потому я и не беспокоюсь.

— Хм?

— Ну, раз тебя спас высший, значит, ты чем-то полезна вампирам, — пояснил Ари. — Потому никто тебя и не тронет просто так. Плюс была бы ты обычным человеком, ты стала бы вампиром в подчинении Арта, а потому точно не причинила бы вреда.

— А-а, теперь ясно — протянула я и напряженно посмотрела на Арта. — Значит, я тебя теперь вроде как обязана слушаться?

— Ну, если бы я при воскрешении вплел это в заклинание… Но мне, веришь, и без того было чем заняться. — Вампир пожал плечами и неожиданно хмыкнул: — Но вообще я не против. Слушайся.

— Арт! — возмущенно пискнула я, а потом обреченно махнула рукой. — Хотя раньше ведь ты все равно управлял. Или, скажешь, нет?

— Иногда, — честно признался вампир. — Совсем чуть-чуть. Только не говори, что обидишься, вроде ничего страшного от этого не случилось, даже наоборот.

— Не обижусь. — Я кивнула. — А за то, что в театр вытащил, даже спасибо скажу. Я это просто к тому говорю, что разницы в этом случае никакой нет, что до оживления, что после: если ты захочешь, чтобы человек тебе подчинялся, так оно и будет.

— Тоже верно, — не стал спорить Арт и сменил тему. — Кстати, мы только что покинули город.

— Как, уже? — Я с удивлением посмотрела по сторонам, отмечая отсутствие границы города как таковой. Просто дома остались позади, а дорога уводила дальше, в редкий пролесок. — Странный город. Вроде и город, не деревня, а городских стен нет.

— Вампирам стены не помеха, — неопределенно ответил Арт. — А чужих мы заметим сразу. Так зачем их тогда ставить?

— Э… ну, защита от нападения…

Арт только головой покачал.

— Чего? — насупилась я. — Вот соберется толпа народа, там, люди, эльфы…

— Тень, ты летописи Кровавой Сечи не читала, что ли?

Я вспомнила посещение библиотеки, поиски Велиара, толстенный фолиант и отрицательно замотала головой.

— А зря, у тебя бы не возник тогда такой вопрос, — хохотнул Арт, а Ари пояснил:

— Наши расы так и поступили. Они решили сражаться против вампиров плечом к плечу, однако каждый погибший человек сразу вставал вампиром и бил нам же в спину. А те, кто не мог стать вампиром, эльфы, орки, просто поднимались, как нежить, и тоже били нас. В общем, нет смысла идти в бой, где каждая смерть оборачивается против тебя.

— Чего ж вы тогда проиграли? — Я с осуждением уставилась на Арта. — Ну, подумаешь, Велиар Грега убил, и чего?

— Грег был фанатичным маньяком. — Вампир пожал плечами. — Он не воспринял бы никаких угроз. Зато восприняли остальные и предпочли завершить переговоры миром.

— Теперь я совсем ничего не понимаю, — окончательно запуталась я. — Можно вас победить или нет?

— Можно. Путем уничтожения вообще всех темных.

— Это невозможно. — Я категорично мотнула головой.

— Много ты знаешь о невозможном, — хмыкнул Арт.

— И как же?

— Ну к примеру, темные, а точнее, Темный Круг хранит некий светлый артефакт, с помощью которого можно, как утверждают легенды, это сделать. Так вот, после смерти Грега, когда его ближайшие соратники собрались посовещаться, появился перед ними архимаг этого самого Темного Круга. Он в двух словах обрисовал, что думает о вампирах, и потребовал прекратить войну, либо он отдает артефакт Милуоса Пресветлого светлым для радикального решения вопроса.

— И ему вот так поверили? — скептично посмотрела на вампира я. — Даже если такой артефакт действительно существует, насколько же этот темный ненавидел вампиров, чтобы добровольно подписать приговор и себе тоже? Неужели он на самом деле такой фанатичный псих?

— Судя по тому, как он всю войну расправлялся с вампирами, именно такой и есть. Да ты у него сама спроси, — предложил Арт, — когда в Академию вернешься.

— Э… — во мне зародилось смутное подозрение, — это же не Анхайлиг?

Арт только криво улыбнулся, а я уже пыталась отогнать нарисованный яркой фантазией образ магистра с большим кровавым тесаком. Однако воображение помимо воли добавляло все новые подробности: перекошенное злобой лицо Анхайлига, горящие глаза, развевающийся черный плащ… Н-да, кажется, в рассказ Арта я начинала верить.

— Ты так говоришь, словно сам там был, — посмотрел тем временем с любопытством на вампира Ари.

— Не я, — отрицательно качнул головой тот. — Отец.

— Дроннорд Вайленбергский, — блеснула знанием я.

— Именно, — усмехнулся Арт. — Смотри, а я уж думал, ты совсем потеряна для истории.

— Не потеряна, — с гордостью подтвердила я. — А где он сейчас?

Лицо вампира мгновенно остыло, и я поняла, что спросила глупость. Вот демон! Где еще может быть отец, если правит сын? Мрачная рожа Ари полностью подтверждала мою дурость.

— Он… ушел, — медленно, неохотно, но все же ответил Арт.

— Извини, — осунулась я. — Я должна была сама сообразить, что его, ну…

— Его не убили, — оборвал вампир. — Он ушел сам. За матерью.

— Извини, — снова попросила я, окончательно прикусив язык.

Остаток пути мы молчали. Я мысленно ругала себя за нетактичность и безнадежно испорченный разговор, но ничего поделать уже не могла. Благо до драконьей лощины Мируополя оставалось недалеко, и вскоре мы уже выезжали из перелеска на широкое поле. Здесь на утреннем солнышке грелись аж два дракона, вокруг которых шла суета с погрузкой.

— Вот и прибыли, — сказал Арт, спешиваясь. — Ваш вон тот, справа. С погонщиком уже договорились, так что просто поднимайтесь.

— Спасибо, Арт, — поблагодарил Ари, тоже спрыгивая с лошади и помогая слезть мне.

— Не за что, — отстраненно ответил тот. — Удачно вам долететь.

— Пока, — махнул рукой эльф и бодро зашагал к указанному дракону.

Было жаль, что прощание получилось таким сухим, но тут от меня ничего не зависело. Тихонько вздохнув, я медленно двинулась следом за Ари.

— Подожди, Тень, — вдруг окликнул Арт.

— Да? — Я быстро обернулась.

— Совсем забыл. — Он снял с руки кольцо-печатку и протянул мне. — Держи.

Перстень был вырезан из цельного черного камня, с вязью на непонятном языке по ободку.

— Зачем? — Я удивленно посмотрела на вампира. — Спасибо, конечно, но я, честно говоря, с недавнего времени к кольцам с предубеждением отношусь.

— Не расстраивай меня, бери.

Я взяла неожиданный подарок и повертела в руке. Сделанный на мужскую руку перстень навевал воспоминания о Велиаре. Они назойливо лезли в голову, и отвязаться от них было довольно сложно.

— Он мне будет велик.

— Тень, — Арт вздохнул, — просто надень его.

С нехорошим предчувствием я нацепила перстень на палец и почти не удивилась, когда тот знакомо его сжал.

— Да не бойся ты, — фыркнул вампир. — Это свойство любого артефакта — подстраиваться под хозяина. Поверь, мое кольцо не настолько мм… своевольное. Было бы у меня больше времени, я бы сделал для тебя что-нибудь другое, но, увы, времени нет.

— Угу, — мрачно кивнула я. — И что это кольцо мне даст?

— Защиту. Во всяком случае, если на тебя вдруг решит напасть вампир, то сначала будет обязан спросить разрешения у меня. — Арт хмыкнул, а потом вдруг посерьезнел. — И, Тень, на крайний случай, если вдруг окажешься в ситуации, когда выхода нет, сожми его в руке.

— Зачем?

— Чтобы не давать больше опрометчивых обещаний, — рыкнул Арт. — Запомнила, что делать?

— Да. — Я кивнула, растерянная такой переменой в настроении вампира. — Сжать в руке, когда нет выхода.

— Именно. Умница.

Я задумчиво посмотрела на перстень. Если он действительно обладает такой защитной силой, как говорил Арт, то почему я не чувствую? Это артефакт архивампира, Арт его сделал сам, так что такое?

Хмурясь, я попыталась сосредоточиться. Нет, ничего. Легкая темная аура и только. Неужели я вообще лишилась сил?

— Что-то случилось? — Арт вопросительно смотрел на меня.

— Ничего. В том-то и дело, что ничего. Ничего не чувствую.

— Извини. — Вампир мотнул головой. — К сожалению, здесь я помочь тебе не могу: магические артерии перегорели от избытка силы. Возможно, со временем что-то восстановится, но… это зависит только от тебя самой. Извини, — снова повторил он.

— Арт, — я взяла его за руку, — ты и так сделал для меня очень много, больше кого-либо. Ты к жизни меня вернул, а магия… это не главное.

— Рад, что ты так думаешь. — Он улыбнулся. — Ладно, иди, Ари догоняй. И постарайся больше не попадать в неприятности, меня рядом может и не оказаться.

— Да уж. — Я кивнула, в последний раз посмотрела на него и… в этот момент потеряла над собой всякую власть.

Взгляд вампира притягивал, завораживал, я буквально утонула в нем и была готова на все, лишь бы не потерять этот взгляд, лишь бы он так смотрел и смотрел на меня. Арт наклонился ко мне, и кожей на лице я ощутила его тепло. Я сама потянулась к нему, но в последний момент ресницы его дрогнули. Арт быстро чмокнул меня в щеку и отвел глаза.

— Удачи, Тень, — сухо сказал он.

— До свидания, Арт, — кое-как совладав со своим голосом, попрощалась я и на одеревеневших ногах направилась к дракону.

Хвала Гренту, эльф больше не мог читать мои эмоции, он бы прямо сейчас удавился! Весь этот короткий отрезок пути я спиной чувствовала взгляд вампира, но на то, чтобы обернуться, храбрости так и не хватило.