Ночь Арт и Род провели в одном из залов ожидания отделения инквизиции Лютиэна. Джулию Судии увели сразу, и на все попытки некроманта узнать, что происходит, следовал лишь один ответ: ждите. Вот они и ждали: Арт расслабленно подремывал на одной из мраморных скамей, а Род мерил нетерпеливыми шагами зал. Стены, такие же серые и невзрачные, как балахоны инквизиторов, выводили некроманта из себя.

За узкими окнами начинал заниматься рассвет, когда в зале появился еще один человек. Род тихо ругнулся, узнавая в вошедшем брата Тени. Впрочем, светловолосому судии эта встреча также радостной не казалась.

— Вы? — В его обычно бесцветном голосе послышались нотки досады. — Неудивительно, что вызвали меня.

— Безмерно рады встрече, — не открывая глаз, равнодушно поприветствовал Арт.

— Что вы здесь делаете?

— Задаемся тем же вопросом. — Род в очередной раз ругнулся. — Может, хоть ты объяснишь, куда Джулию увели? Мы тут ночь торчим!

— Твоя девушка здесь, Родрик? — уточнил Адриан и, получив кивок в ответ, задумчиво хмыкнул. — Я только что прибыл и пока не в курсе вашей проблемы. Но если причина та, о которой я думаю, можете не волноваться. Просто ждите, — посоветовал он и направился к дальнему выходу.

— Издеваются они, что ли? — Некромант раздраженно опустился на скамью рядом с дремлющим вампиром.

— Сам знаешь, что нет, — лениво откликнулся тот. — Перестань дергаться. Если бы Джулию хотели убить, давно бы это сделали.

— Если бы на ее месте оказалась Тень, ты то же самое посоветовал бы? — полюбопытствовал Род.

Ультрамариновые глаза тотчас открылись, на мгновение зло вспыхнув.

— Тень бы здесь и не оказалась, — ровным голосом произнес Арт.

— Ты настолько в ней уверен?

— Я уверен в себе.

Откомментировать столь смелое заявление Род не успел. Из коридора, где не так недавно скрылся инквизитор, послышались приближающиеся шаги, а потом в серый зал вошли Джулия и Адриан.

Род напряженно посмотрел на элементалистку. Джулия выглядела растерянной, но абсолютно здоровой. При этом глаза ее буквально светились счастьем, и спустя мгновение Род понял почему. Аура Джулии больше не была тусклой. Пока слабо, едва заметно, но она наливалась силой!

— Джули… — Голос некроманта внезапно охрип. — Это то, что я думаю?

Та радостно кивнула.

— Когда сообщили об амнистии, я едва в обморок не упала, — поделилась Джулия. — А потом с меня несколько часов блокировку снимали. И знать не хочу, чего там наворочено было.

— Процесс возвращения силы не только поэтому занимает столько времени, — сказал инквизитор. — Организм должен к ней заново приспособиться. Резкий перепад тебя бы просто убил.

Джулия охнула и побледнела.

— Так мы можем идти или как? — зевнув, уточнил архивампир.

— Да. — Инквизитор кивнул. — Мы можем идти.

Род и Арт мгновенно помрачнели.

— Ты с нами? — на всякий случай все же уточнил некромант.

— Вы демона выпустили, а теперь собираетесь использовать запретную магию, — напомнил тот. — И ты еще спрашиваешь? Я должен точно знать, что вы будете делать, и заодно проследить, чтобы никто не применил ничего лишнего. — Инквизитор бросил выразительный взгляд на элементалистку.

— За мной следить бессмысленно, — проворчала Джулия. — Сам видишь, я сейчас даже обычный фаербол не сотворю.

— Тебе же лучше.

— Пфф… — Джулия недовольно поджала губы, а потом уточнила: — Сколько вообще будет восстанавливаться моя сила?

— Не знаю. — Судия качнул головой. — Я не лекарь.

— Судя по состоянию организма, окончательно магические артерии восстановятся только месяцев через пять-семь, — взглянув на элементалистку, ответил Арт. — Он у тебя, уж извини, не в самом лучшем состоянии. И до этого не советую пытаться использовать сильные заклинания: либо пережжешь артерии окончательно, либо получишь истощение. А в твоей ситуации и в твоем возрасте это гарантированная смерть.

Джулия сердито выдохнула: упомянув о возрасте, вампир затронул больную тему.

— Ой, брось, — отмахнулся Арт. — Попьешь эльфийские эликсирчики еще полгода, проблем-то. Или ты хочешь жить вечно? В таком случае лучше не терять время на магию, а сразу обращаться ко мне. Еще немного, и жизненных сил на возвращение после смерти у тебя не хватит.

При последних словах Арта элементалистка поперхнулась, а глаза Рода гневно сверкнули.

— Будь твоя воля, всех бы обратил, Артур? — мрачно осведомился некромант.

— Вот еще. — Вампир бросил брезгливый взгляд из окна на трех мужиков, возившихся с телегой неподалеку от здания. — Нам ведь надо что-то есть. Человеческое стадо в этом плане идеально.

— Циник. — Род поморщился. — И почему я не могу тебя убить?

— А ты попробуй, — ухмыльнувшись, предложил Арт. — Вдруг получится? Сразу звание архимага в кармане.

— Думаешь, я беспокоюсь только об этом?

— Вот как? — Вампир мгновенно утратил веселье, а его взгляд стал серьезным и цепким. — Какое тебе дело до нее, Родрик? Ты ведь ненавидишь все, с чем связана Тень. Она Антеро. И моя алианта.

— Тень просто маленькая девчонка, которой за год жизни выпало столько, что многим и за сотню лет не расхлебать, — жестко ответил Род. — В ее жизни полно ненависти и боли, и все, что есть хорошего, связано либо с эльфом-неудачником, либо, как это ни неприятно, с тобой. Лишать Тень последнего я не могу. Не заслужила она этого. Хотя считаю, что ни ты, ни эльф и мизинца ее не достойны.

— Вот как? И почему?

— От изгнанника одни неприятности, а ты слишком мерзкая личность, Артур. Тебе плевать на все и на всех, даже на родного брата. К тому же ты игрок. По крайней мере, был им до признания. Если бы Тень знала хоть половину того, что знаю я, и близко бы тебя к себе не подпустила.

Лицо Арта заледенело.

— Я не делал этого с ней.

— С трудом верится. — Род скривился.

В ответ глаза вампира зло полыхнули ультрамарином.

— Тень полюбила сама, Родрик, — резко произнес Арт. — А веришь ты или нет, мне плевать.

Волна взаимной ненависти, шедшая от некроманта и вампира, стала почти ощутимой.

— Времени до отлета мало осталось, — тихо отметила Джулия. — Может, пойдем?

Арт и Род одновременно развернулись и направились к выходу. Равнодушный ко всему инквизитор двинулся следом. Осознав всю прелесть компании, в которой предстоит провести следующие сутки, элементалистка поежилась.

Так, в молчании, добрались до городской окраины. Драконья лощина Лютиэна находилась неподалеку, и сквозь невысокие деревца при желании можно было различить блеск драконьей чешуи. Но едва они вышли из города, лицо вампира вдруг исказилось от ярости. Арт зарычал и, рванувшись, исчез в темном портале.

Сегодня нас ждала теория: общий для всех факультетов обзорный курс по видам магии. Зачем это нужно, я сначала не поняла — вроде бы и так все они известны. Но Ари, который успел бегло пролистать учебник, объяснил, что мы будем изучать не магию как таковую, а особенности ее воздействия. Точнее, учиться определять, какого рода магия применялась в том или ином случае, исходя из ее специфических признаков и остаточного эха заклинаний.

Обсуждая несомненную пользу такого умения, мы вошли в аудиторию и по старой привычке расположились в дальнем ее углу. Серж и Этери появились почти следом. Отпустив девушку к ведьмакам, некромант направился к нам.

— Я по дороге сюда Джада видел, — усаживаясь рядом, поделился Серж. — У него под глазом та-акой синяк!

— У него что? — Я поперхнулась.

— Синяк. Большой, — повторил тот. — Интересно, где Джад его получить умудрился? Ари, ты не в курсе?

Эльф нехорошо ухмыльнулся, но отрицательно качнул головой. Разочарованно вздохнув, Серж зашуршал тетрадью. А вот я, глядя на выражение лица Ари, почему-то сразу вспомнила его вчерашние слова о разговоре Джада с Родом.

Но чтобы Род из-за меня?.. Нет, быть того не может. Я даже зажмурилась на мгновение, отметая глупые мысли. Не настолько Род обо мне беспокоится, чтобы драку затевать. Да и девушка у него есть, в конце концов.

Однако, несмотря на старания перевести мысли в учебное русло, получалось плохо. А когда вслед за Джадом и Родом вспомнился Арт, все попытки сосредоточиться на словах преподавателя и вовсе провалились. В результате по окончании двухчасового занятия я являлась обладательницей прокушенной до крови губы и девственно чистой тетради. Н-да. Хорошо хоть лекция была первая, вводная. На меня даже Серж покосился с удивлением. Благо объяснений не стребовал — опаздывал в морг на дежурство.

— Чем думаешь заняться до обеда? — поинтересовался Ари.

— Не знаю. — Я пожала плечами. — Пойду, наверное, к себе. Может, хоть немного с мыслями соберусь и учебник почитаю.

— Проводить?

— Не нужно, спасибо, — увидев приближающуюся Этери, качнула я головой.

Удовлетворенный ответом, эльф убежал по своим делам, а мы с ведьмочкой медленно направились к выходу из аудитории. Как оказалось, та окончательно решила перебраться в комнату Сержа.

Мы вышли на лестницу и вдруг услышали оклик Рэй. Готовясь к очередной порции ругательств, я обернулась. Но к моему удивлению, выглядела элементалистка не злой, а расстроенной и немного смущенной.

— Тень, я… хотела извиниться, — выдавила она. — Я была не права, ты действительно имеешь право на выбор и свою жизнь.

Рэй просит прощения?! После тех обвинений и гадостей, которые наговорила раньше? Поверить не могу!

Не зная, как реагировать на ее слова, я растерянно смотрела на элементалистку. А вот Этери радостно подхватила Рэй под руку.

— Знала, что ты поймешь! — воскликнула ведьмочка. — Было бы из-за чего ссориться!

— Да… — Рэй на мгновение нахмурилась, но быстро взяла себя в руки и вновь с надеждой посмотрела на меня. — Так что, прощаешь?

Конечно, неприятный осадок от всего случившегося с одним «прости» не исчез. Однако я помнила объяснения Ари о причинах такого поведения. Столь резкой Рэй стала после воздействия Визула, а светлый архимаг был настоящим фанатиком. И если сейчас элементалистка наконец это поняла и сама сделала первый шаг к примирению, глупо было бы ответить отказом.

Поэтому я неуверенно улыбнулась и кивнула.

— Вот и здорово, — облегченно вздохнула Рэй и тут же предложила: — Пойдемте ко мне, посидим, поболтаем? У меня яблоки есть. Вспомним что-нибудь веселое, о практике поговорим?

— Идея отличная! — сразу согласилась Этери, а вот меня перспектива идти к элементалистам не обрадовала.

Вроде и понимаю, что убивать меня там не будут, и все же…

— Тень, ну хочешь, дам слово, что не буду пытаться тебя убить? — словно угадав мои мысли, фыркнула Рэй.

Я смутилась и отрицательно качнула головой. И в самом деле, чего я так нервничаю? С защитой Анхайлига никто в Академии не сможет причинить мне вред, даже если очень захочет.

— Так идем? — поторопила Этери.

— Пошли.

Мы спустились в центральный зал и свернули к факультету элементалистики. Этот факультет являлся самым большим в Академии не только по количеству адептов, но и по размерам. Его длинное пятиэтажное П-образное здание тянулось по всей южной стороне Академии, дальней частью замещая секцию окружающей ее стены. Туда-то мы, как оказалось, и шли.

Встречные элементалисты косились на меня неприязненно, однако, видя рядом Рэй и Этери, молча проходили мимо.

Комната Рэй находилась на втором этаже. По размерам она оказалась такой же, как и моя, только без душевой. А вот окно комнаты выходило на обычную городскую улицу. Можно было даже увидеть небольшой кожевенный магазинчик напротив.

— Далеко же ваш курс заселили. — Тоже заметив это, Этери поцокала языком.

— Много народу на факультете. — Рэй вздохнула. — Слышала, Зевс говорил — еще несколько лет, и нужно будет некоторые учебные аудитории под жилые переделывать.

Элементалистка открыла окно, и легкий ветерок всколыхнул ее иссиня-черные волосы.

— Хорошо-о! — Рэй блаженно потянулась, оперлась на низкий подоконник руками, а потом вдруг нахмурилась. — Нет, вы гляньте только, опять дерутся!

— Кто?

Мы подошли ближе к окну.

— Да тут постоялый двор неподалеку, вот и дерется пьянь всякая периодически. — Элементалистка поморщилась. — За последние два дня уже несколько раз такое видела, и досталась ведь комната… Кстати, сегодня их что-то много. Смотрите.

Рэй отошла, уступая нам место у подоконника. Я выглянула из окна и действительно увидела внизу несколько человек, которые активно размахивали руками. На вид — обычные праздношатающиеся выпивохи, вот только при моем появлении люди мгновенно замерли. В их направленных на меня взглядах не читалось ничего, кроме обжигающей ненависти.

Сердце испуганно сжалось. Я попыталась отступить от окна и столкнулась с как раз приблизившейся Этери. Зашаталась, пытаясь развернуться, и вдруг увидела лицо Рэй. Жесткое, перекошенное от злобы. В тот же миг элементалистка дернулась вперед и резким движением толкнула Этери на меня. Не удержавшись, ведьмочка изумленно охнула, и мы вдвоем полетели из окна вниз.

Дальнейшие события происходили практически одновременно.

Каким-то чудом, успев немного сгруппироваться, я боком упала на узкую полоску газона. При ударе о землю всю правую сторону тела пронзила дикая боль. Дыхание сбилось, из глаз брызнули слезы, а во рту появился солоноватый привкус крови.

Рядом застонала Этери. Я со всхлипом приподняла гудящую голову. В этот момент мужчины одновременно подняли руки, и к нам рванулся поток рычащего пламени.

В голове мелькнула одна-единственная мысль: «За пределами Академии защита не сработает!»

Но за доли секунды до неизбежной гибели я почувствовала резкий рывок вправо и провалилась в темный портал.

Не успели изумленные маги осознать, что жертва исчезла, как перед ними вновь открылся темный портал, из которого буквально вылетел взбешенный архивампир. В следующее мгновение шестеро из восьми элементалистов упал и на землю, корчась и стремительно чернея. Ближайшим же двум Арт просто оторвал головы.

И минуты не прошло, как вокруг вампира остались лишь трупы. Арт огляделся, но Тени здесь не оказалось. Лишь чернел неподалеку клочок выжженной земли с вмятиной, которая осталась от ее падения. Сосредоточившись, Арт ощутил размытое, быстро тающее эхо недалекого портала. Такие часто применяли наемники, поскольку из-за привязки к маяку, мгновенно разрушаемому портал после перемещения, их практически невозможно было отследить. А если и удавалось, то обычно к тому времени на месте выхода уже использовался другой маяк.

Впрочем, для Арта это не имело значения. К собственной алианте архивампир мог переместиться и так. Но едва он начал прокладывать портал, как в душе что-то оборвалось. Вместо привычного тепла ментальной связи сердце сковала ледяная пустота. Арт застыл, мысленно пытаясь отыскать, догнать ускользающий образ, но тщетно. Тень он больше не чувствовал.

В бессильной ярости вампир ударил кулаком по стене, и в стороны брызнули осколки серого камня.

Вновь взглянув на угольно-черное пятно, Арт быстро считал недавние события, и глаза его полыхнули ультрамарином. Вампир поднял голову и одним прыжком оказался на подоконнике нужной комнаты второго этажа.

Темноволосая адептка-элементалистка, виновная в исчезновении Тени, все еще находилась здесь. Его появление девушка встретила грозным криком и шквалом огня. Впрочем, огонь лишь мазнул по щиту Тьмы, не причинив Арту ни малейшего вреда, а крик перешел в сиплый хрип, едва вампир схватил элементалистку за шею и прижал к стене.

— Какого демона происходит, Артур?! — Рядом появился донельзя рассерженный Анхайлиг.

Однако, едва взглянув на полубезумное лицо архивампира, он мгновенно нахмурился и произнес:

— Тень жива.

— Я не могу ее найти, — скрипнул зубами Арт.

— Но она жива! Артур, ты, раздери тебя Грент, один из самых рассудительных вампиров на моей памяти, так возьми себя в руки. Если продолжишь убивать — точно ничего не узнаем!

Арт медленно выдохнул и нехотя отпустил девушку. Рэй мешком упала на пол, судорожно втягивая ртом воздух.

— Все равно она ничего нам не расскажет, — проворчал вампир. — Девчонка находится под воздействием демона.

— И ты не сможешь ее заставить? — недоверчиво уточнил Анхайлиг.

— Только если подниму низшим вампиром. — Арт хмыкнул. — Устраивает такой вариант?

Ответить архимаг не успел, так как в комнату практически одновременно ворвались магистры Зевс и Амалика.

— Анхайлиг! — прогрохотал Зевс. — Что за беспредел здесь творится?! Восемь моих адептов убиты!

— Уже не твоих, — печально сказал тот.

Светлые требовательно воззрились на архимага. Хмурясь, Анхайлиг вкратце поведал о случившемся. Едва магистры услышали о демоне, который способен поработить любого, в ком есть хоть частичка огненной магии, раздались новые ругательства.

— Получается, у меня четверть факультета, может, уже в подчинении этой твари ходит?! — гневно прогрохотал Зевс.

— Вполне возможно, — подтвердил Анхайлиг и кивком указал на сжавшуюся у стены элементалистку. — Одна точно имеется.

Зевс и Амалика тотчас уставились на Рэй.

— На первый взгляд на ауре девушки чувствуется только влияние вампира, — с сомнением произнесла целительница и посмотрела на Арта. — Что с ней?

— Пришлось заблокировать основные магические артерии, — хмуро буркнул архивампир. — Ее сила сейчас слишком нестабильна. Еще немного, и эта дуреха выжгла бы сама себя изнутри.

Магистр Зевс недоверчиво склонился над элементалисткой, но почти тотчас изумленно выпрямился.

— И впрямь, поток намного сильнее, чем прежде! Как эту заразу снять, Амалика?

Теперь над Рэй склонилась светлая целительница. Но чем дольше она всматривалась в ауру девушки, тем мрачнее становилась. Наконец Амалика отошла, сокрушенно качая головой.

— Очень странная связь, — сказала она. — Странная и сильная. Не понимаю, по какому принципу работает.

— Значит, надо ждать Джулию, — со вздохом произнес Анхайлиг. — Может, хоть она чем-то сможет помочь. Зевс, необходимо как можно быстрее проверить всех наших огневиков. Таких же, как Рэй, нужно изолировать. Справитесь?

— Еще бы. — Глава факультета боевой элементалистики сердито сверкнул глазами и, развернувшись, быстро вышел.

Следом Амалика увела из комнаты вяло сопротивляющуюся Рэй.

— Пойдем ко мне, — предложил Арту Анхайлиг. — Кто бы ни перехватил Тень, убивать ее явно не собирался. Свяжемся с Валадорном, чтобы перекрыл выезд из города.

— Бесполезно, — раздался тихий голос, а потом на пороге, словно из ниоткуда, появился Ари.

Печальный вид эльфа и тот факт, что пришел он под маскировкой, не предвещали ничего хорошего.

— Объясни, — потребовал Арт.

В ответ Ари протянул ему бумагу.

— Нашел у себя под дверью, — пояснил Ари, пока вампир, все больше мрачнея, читал короткую записку.

— Убить тебя в обмен на жизнь Тени, — наконец медленно произнес Арт. — И ждать сутки, не позволяя тебя воскресить. Занятное требование. Это точно почерк твоей сестры?

Эльф молча кивнул.

— Может, наши прорицатели смогут что-то увидеть? — задумчиво предложил Анхайлиг.

— Не смогут. — Арт поморщился и с ненавистью взглянул на сжатую в руке бумагу. — Эта темная стерва написала, что на Тени ошейник Отвращения. И где отыскала-то? Они уже лет семьдесят как под запретом.

— Хм, если на ней действительно эта дрянь, дело плохо. — Архимаг устало потер виски. — Валадорн тут не поможет: под маскировкой темных эльфов можно и выехать из Леории, и улететь на драконе, да и где-то здесь неподалеку затаиться без проблем.

— Анхайлиг! — Архивампир прикрыл глаза, собираясь с мыслями. — Судя по тому, что я видел, из окна выпали две девушки. И тела второй под окнами нет.

— Этери! — тотчас сообразил Ари. — Они вместе с лекции уходили.

Анхайлиг подошел к окну и нахмурился. Постоял пару минут, что-то проверяя, а потом вздохнул и поморщился:

— Вторая мертва. Видимо, сначала просто не разобрались, кто им точно нужен, вот и взяли обеих. Ну а потом решили не оставлять свидетеля.

— Логично, — сделал вывод Ари. — Значит, надо соглашаться. Больше вариантов нет.

— Слышать об этом не хочу, — холодно оборвал эльфа Арт.

— Но иначе Тень никак не найти! — воскликнул тот.

Вампир раздраженно посмотрел на друга.

— Ари, ты совсем дурак? Лил прекрасно понимает: ни похищения, ни шантажа я не прощу. Она убьет Тень сразу, как только получит желаемое. — Арт повернулся к Анхайлигу: — У тебя ведь есть даль-зеркало для связи?

— Да, — кивнул тот и уточнил: — Кто тебе нужен?

— Эльфы, — прорычал Арт и с силой сжал пальцы. — И лучше бы им выполнить мои требования, иначе я их с землей сровняю, всех, без исключения.

Архимаг закашлялся:

— Артур, такая угроза может развязать войну со всей расой.

— Плевать! — Голос архивампира неуловимо изменился, а во взгляде вспыхнуло безумие Грега. — Никто не смеет нам угрожать. Никто не смеет ставить нам какие-либо условия. И уж тем более подвергать опасности жизнь нашей алианты. Если с ней что-то случится, мы будем убивать. А ты знаешь, Анхайлиг, убивать мы умеем.

От резкого перемещения и очередного удара о землю перед глазами все поплыло. Однако не успела я опомниться, как что-то холодное защелкнулось на шее и мир на мгновение исчез. Магия тоже, словно я каким-то чудом вновь оказалась на алтаре троллей. А потом, не давая собраться с мыслями, открылся следующий портал, и еще один, и еще…

Только после четвертого перемещения гонка наконец закончилась и меня сгрузили на пыльный пол какого-то темного затхлого подвала. Немного правее слышались всхлипы Этери, но повернуться к ней сил не было. В глазах стояло багровое марево, все тело было пропитано болью. Каким чудом я еще не потеряла сознание, не понимаю. Хотя именно теперь этого очень хотелось. Перед глазами до сих пор стояло последнее воспоминание о Рэй, ее пылающее ненавистью лицо. Она ведь даже Этери не пожалела! Безумная!

С губ сорвался глухой стон, и надо мной тотчас склонилась с трудом различимая сквозь марево мужская фигура.

— Как она, Эльрин? — раздался смутно знакомый женский голос.

— Средне, — ответил мужчина. — Упала неудачно. Уже сейчас вижу переломы руки и пары ребер. А там, может, и еще что.

— Сможешь ее подлечить? Еще не хватало, чтобы померла по дороге.

— Смогу. Займусь, когда взлетим, тут слишком опасно.

Из последних сил я сосредоточилась и разглядела разговаривающую парочку. Мужчина и женщина оказались темными эльфами, причем в женщине я с изумлением узнала Лиллабэль.

Сестра Ари? Но зачем ей меня спасать?

— Зачем вам я? — прохрипела я, собравшись с силами.

Отвечать эльфийка не сочла нужным. Вместо этого подошла ко мне, быстро коснулась артерии на шее, и сознание мгновенно затянуло черной пеленой.