Я в оцепенении смотрела на то, что еще недавно было магическим кругом. От жара неведомого существа плиты из дорогого черного мрамора почти полностью оплавились. В воздухе стоял отчетливый запах гари.

— Что это было? — выдавила я шепотом.

— Весьма неудачное слияние, — удовлетворенно констатировал Арт и потянул меня к выходу из тронного зала. — Пойдем, тут уже делать нечего.

Ничего не имея против, я быстро направилась к дверям. Едва мы оказались в коридоре, на душе сразу стало спокойнее и мысли вернулись к сказанному вампиром.

— Слияние? С кем?

— Когда Грег искал способ стать бессмертным, он узнал только об одном существе, которое им обладает. Это демон, — пояснил тот.

— Грег хотел стать демоном?! — Я ужаснулась.

— Нет, что ты, — успокоил Арт. — Стать демоном у вампира не получится. А вот подчинить его себе и связать усовершенствованным ритуалом слияния — вполне. Демоны ведь нематериальные сущности. Правда, создавая обряд, Грег рассчитывал именно на наши силы. А Джал, хоть и прошел ритуал, архивампиром не был.

— И что с того?

— Мы… другие. — Арт запнулся и ответил уклончиво: — В общем, тьмы в архивампире намного больше. Если бы ритуал прошли Грег или я, у нас бы хватило сил взять от сущности необходимое, сохранив собственное сознание. Джал же, будучи простым высшим, справиться с демоном не смог. Существо поглотило Карнела и завладело его телом. Думаю, к этому моменту Джал Карнел как личность уже перестал существовать.

Вампир говорил об этом таким спокойным и уверенным тоном, что становилось понятно: для него произошедшее неожиданностью не является.

— Значит, ты все это время понимал, что он не выдержит? — уточнила я.

— Скажем, предполагал с высокой степенью вероятности, — ухмыльнулся Арт. — Я ведь знал, в чем заключался смысл ритуала.

— Так почему не сказал ему? Что, все зря?

— Ну во-первых, Карнел мог потребовать, чтобы я попытался переделать ритуал под обычного высшего. — Арт поморщился. — И тогда это бы затянулось на долгие годы, а то и навсегда, так как совсем не уверен, что такое возможно. Во-вторых, если бы Карнел отказался от проведения ритуала, твое слово осталось бы не исполненным, а просто отложенным на неопределенный срок. Зависимость наших жизней от этого засранца меня точно не устраивала.

— Но теперь тут бродит бессмертный демон в вампирском теле! — выдохнула я с возмущением.

— Зато ты с ним больше не связана, — отрезал Арт. — Ритуал проведен, договор выполнен полностью. Ты будешь жить, а остальное меня мало волнует.

И что тут возразить? Хмурясь, я поджала губы:

— А если он нападет на меня?

— Не нападет. — Арт довольно оскалился. — Остатки вампирской сущности не позволят ему причинить тебе вред, поскольку ты связана со мной.

Он опять рассчитал все самым выгодным образом!

Я тихонько вздохнула. Предусмотрительность Арта не переставала меня удивлять. За каждым действием, каждой фразой вампира скрывался какой-то смысл. Чем дольше я с ним общалась, тем больше понимала, что Арт и впрямь никогда не делает ничего просто так. И если бы не моя кровь, не исключено, что на месте Джала сейчас был бы он.

Вспомнив пышущее жаром чудовище, я поморщилась. Видимо, отвращение оказалось слишком явным, так как Арт вопросительно взглянул на меня:

— О чем задумалась?

— Скажи, ты действительно был готов стать вот таким страшилищем?

Он тихонько рассмеялся:

— Нет, конечно, Тень. Я же говорил — слияние Джала прошло неудачно. В моем случае не изменилось бы ничего.

Я помрачнела. Если подумать, это ведь был еще один шанс для Арта…

— А ты не думал зайти в круг вместо него?

Вампир отрицательно мотнул головой:

— Нет.

— Но ведь ритуал бы сработал для тебя.

— Тень, я никогда не меняю решений.

— Каких? — На меня неожиданно нахлынуло раздражение. — Что моя жизнь важнее? Да брось, не верю. С момента появления здесь ты ни разу даже не спросил, как я.

Брови Арта дрогнули.

— Я знал, что с тобой все в порядке, — нейтрально ответил он. — Если бы что-то случилось, я бы почувствовал. Тень, не нервничай так сильно по пустякам.

Я резко выдохнула, а потом поняла, что и впрямь сорвалась из-за какой-то мелочи.

— Прости, — покаялась я. — Сама не знаю, что на меня нашло. Устала, наверное, от всего этого.

— Значит, будем отдыхать. — Арт легко улыбнулся. — Все равно сегодня на дракон-экспресс уже не успеем.

— А телепорт?

— Любой ненаправленный темный портал перенесет прямиком к бассейну. А настраиваться на Анхайлига долго, да и лень. — Арт поморщился. — Полетим драконом. В конце концов, бессмертный недовампир не та новость, ради которой хочется спешить. Так что выбирай, где хочешь остановиться? Можем до утра остаться в замке либо спуститься в город.

— Точно не здесь. — Я вздрогнула. — В городе ведь есть таверна?

— Таверна так таверна.

Из замка мы вышли с первыми лучами заката. Природа вокруг излучала умиротворяющее спокойствие. Легкий ветерок доносил запах скошенной травы, земля отдавала накопленное за день тепло. Вот только раздражение мое почему-то не утихало, хотя видимых причин нервничать не было.

Городскую черту пересекли незаметно. Гроготон, названный так, по словам Арта, в честь первого архивампира из рода Карнелов, не понравился мне сразу. И не потому, что плохо выглядел, а из-за местных жителей: вокруг были одни вампиры. И каждый встречный, приветствуя Арта, почтительно склонял голову. Вот эти-то марионеточные кивки с каждой минутой и раздражали меня все сильнее. Да где уже эта таверна, наконец?!

В указанную Артом дверь я почти влетела. Но, едва облегченно вздохнула, поняла, что идея тут остановиться оказалась не самой лучшей. При появлении Арта все вампиры внутри как по команде встали и поклонились. Сидеть остались только трое стражников из гарнизона. На их лицах читалась крайняя степень изумления.

— Нас здесь нет, — скучным голосом сообщил мужчинам Арт.

Стражники согласно кивнули и вновь уткнулись в свои тарелки.

От этого в душе вспыхнула злость. Нет, ну надо же? Как можно быть такими беспечными? Ведь среди вампиров находятся, а хоть какими-то амулетами от внушения и не подумали обзавестись! Людей только позорят! Понятно, почему вампиры нашу расу безвольным стадом считают!

Я села за дальний стол и бросила на стражников очередной негодующий взгляд.

— Что опять не так? — отреагировал Арт.

— Их ведь посылали к вампирам, — процедила я. — Неужели не знали о вашем умении подчинять людей?

— Знали. — Арт кивнул. — Об этом все знают.

— Так почему маги не дали стражникам какие-нибудь обереги от внушения? Наверняка ведь такие есть!

— Есть, — подтвердил Арт. — И им их дали.

Я изумленно уставилась на него:

— Но ты только что…

— Слабые. — Арт пожал плечами. — Для меня.

Злость на стражников стала утихать, зато недовольство вампирами накатило с новой силой. Таверна, надо отметить, оказалась весьма популярным в городке местом. И демон бы с тем, но все вновь входящие вампиры считали своим долгом первым делом выразить поклонами свое уважение Арту. А дабы тот, не приведи Грент, не оскорбился и уж точно понял, что сие действие предназначается именно ему — подходили прямо к нашему столу. От еды это отвлекало неимоверно, так что в конце концов я просто отшвырнула ложку.

Проводив ту равнодушным взглядом, Арт вопросительно поднял бровь.

— Меня все злит. Меня все злят, — едва сдерживаясь, выдохнула я.

— Приказать, чтобы они ушли?

— Лучше найди тихую спокойную комнату, где не будет ни одной кланяющейся вампирской морды!

Требование исполнили мгновенно. И лишь оказавшись в небольшой комнате, я поняла, что в очередной раз сорвалась. Осознание сего факта, вопреки логике, окончательно вывело меня из себя.

Я с силой пнула ножку кровати и тотчас взвыла от боли в ноге.

— Да что ж такое-то? — простонала я. — Какого демона со мной творится?

— Ты просто голодна, — ответил Арт.

— Что? — Я с непониманием уставилась на вампира.

Арт мягко улыбнулся.

— Ты чувствуешь себя так потому, что голодна, — пояснил он.

— Я не хочу есть! — вспылила я. — Эти сволочи испортили мне весь аппетит!

— Понимаю. — Арт направился к выходу. — Подожди немного, сейчас приду.

Пока его не было, я захлопнула ставни и вдобавок задернула окно занавеской. Для надежности. Видеть в ближайшие несколько часов никого не хотелось.

Вернулся Арт. Вот только вместо ожидаемой еды в его руках был один-единственный бокал, доверху наполненный кровью. Его вампир мне и протянул.

— Выпей.

— С ума сошел? — Я уставилась на Арта с искренней злостью. — Мне и так плохо, а ты еще эту гадость подсовываешь?

— Тень, пусть временно, из-за ритуала, но ты переняла некоторые свойственные нам черты, — терпеливо стал объяснять он. — Завтра все пройдет, но чтобы до завтра ты не мучилась и нормально выспалась, тебе нужно это выпить.

— Ненавижу вампиров, — прошипела я, одновременно понимая, что Арт прав.

Действительно, едва уловив слабый запах крови, я ощутила прямо-таки волчий голод. Подрагивающей рукой взяла бокал. Последний раз посмотрела на его содержимое и в несколько жадных глотков выпила тягучую солоноватую жидкость.

И стало хорошо. Снова обострились чувства, раздражение исчезло без следа.

— Ну как, лучше? — полюбопытствовал Арт.

Я слизнула с губ капельку крови и, кивнув, довольно посмотрела на вампира. Тот наблюдал за мной с легкой улыбкой. Такой манящий, такой близкий…

Меня бросило в жар, по коже пробежала волна приятных иголочек. До безумия захотелось прижаться к Арту. Хотелось, чтобы он почувствовал то же, что и я. Под влиянием пришедшей на ум шальной идеи я мысленно потянулась к нему, стараясь как можно ярче передать свои ощущения.

Взгляд вампира помутнел. Я и опомниться не успела, как оказалась подхвачена сильными руками. А потом губы Арта стали жадно покрывать мое лицо поцелуями, распаляя, лишая воли и власти над телом.

— Арт, — в последней попытке сохранить рассудок прошептала я, — у меня еще никого…

— Я знаю.

Нежный поцелуй. Настойчивый. Требовательный…

Меня не стало.

Наутро я проснулась с чувством самого жестокого похмелья. Болела не только голова, ныли вообще все мышцы тела. Зато настроение, как и обещал вчера Арт, пришло в норму, и на кровь больше не тянуло.

Вампира в комнате не оказалось, но мне это было только на руку. Вспомнив обо всем, что происходило ночью, я почувствовала, как от смущения вспыхнули щеки. И, схватив одежду, рванулась в душ.

Быстро сполоснувшись, я привела себя в порядок и вышла как раз в тот момент, когда на пороге комнаты появился Арт.

— Собралась? — отметил он отстраненно. — Хорошо. Дракон-экспресс вылетает через час. Как раз успеваем.

Равнодушный, собранный, словно и не случилось ничего. Душу кольнула обида. Ну что ему стоило проявить хотя бы немного внимания и заботы?

— А потом? — рискнула уточнить я.

— Что потом?

— Я хочу знать, что будет с нами.

— Будем жить, как и раньше. — Он пожал плечами.

Последняя надежда на чудо разбилась. Если бы не больная голова и не эта ночь, возможно, я бы смирилась, но теперь нервы не выдержали. Злость и обида требовали выхода.

— Значит, вот так, да? — Я с горечью посмотрела на вампира. — Конечно, чего еще я могла ожидать? Я ведь тебе не подхожу со своей эльфийской кровью!

Его лицо дрогнуло.

— Тень…

— И я могла бы это понять! — воскликнула я, не желая ничего слушать. — Я уже почти смирилась с тем, что тебе не нужна! Но зачем, объясни мне, ты со мной тогда спал?! Ты хоть понимаешь, как мне теперь больно?!

— Тень, так будет лучше…

— Лучше? — перебила я вновь. — Для кого? Для тебя? Конечно, ты ведь больше ни о ком и не думаешь! Но, знаешь, живи, как хочешь, раз ты сам так решил! А я буду жить так, как хочу я! И раз все, что от меня требуется, это только остаться в живых, я вполне могу выйти замуж ну… за того же Рода. Он заботливый, симпатичный парень и…

Нечеловеческое рычание оборвало меня на полуслове, а сильные руки сжали, словно в тисках. Остатки фразы застряли в горле. Я, как кролик на удава, снизу вверх неотрывно смотрела в бешеные глаза архивампира.

— Ты — моя, — отрывисто произнес он. — Убью любого, кто посмеет хотя бы прикоснуться к тебе!

«Довела», — мелькнула единственная мысль.

— Арт…

— Молчи, — резко оборвал он. — Хотела услышать, так слушай. Да, в тот первый раз я спас тебя из-за знаков Мораны. Но после помогал не только поэтому. Ты понравилась мне, ты была забавна и спасала от скуки. И ты не боялась меня. Я ненавижу некромантов, они наши исконные враги, но к тебе так относиться не смог. Тогда я понял, что что-то не так. Понял и испугался. Знаешь, сколько раз я проклял день нашего знакомства? Я бы все отдал, чтобы опять начать искать и не встречать тебя! Проклинал, но не мог находиться от тебя вдали. Проклинал и хотел видеть снова. Только благодаря сознанию Грега я кое-как смог собраться с силами и почти убрал тебя из своей жизни, но едва представил с кем-то еще… все пошло к демонам. И сил бороться у меня больше нет.

Арт нежно провел руками по моим плечам и уткнулся в волосы.

— Я люблю тебя, — прошептал он. — И никому, слышишь, никому не позволю обладать тобой. Ты моя алианта, только моя. Моя, — снова повторил Арт. — Моя.

На какое-то время я потеряла дар речи. Просто стояла, едва дыша, и боялась поверить во все происходящее. Сердце колотилось как сумасшедшее, в голове не осталось ни единой мысли. Если бы не руки Арта, все еще удерживающие меня, кажется, я бы попросту осела на пол.

Наконец он слегка отстранился, и только это позволило немного прийти в себя.

— Мне никто другой не нужен, — кое-как совладав с языком, тихо призналась я. — Арт, я со зла так сказала, несерьезно. Даже если бы ты ушел, я не стала бы…

— Поздно. — Он криво улыбнулся. — Теперь не уйду, даже если захочешь. А после того, как увидишь, сколько будет проблем, поверь, ты захочешь.

— Пугаешь?

— Еще не начинал.

В голосе Арта не чувствовалось и намека на шутку.

— И какие проблемы нас ждут? — осторожно уточнила я.

— Не считая полного отсутствия выбора? — Арт прищурился. — Знаешь, сколько у меня врагов? Эльфы, некроманты, светлые, наконец. Узнав о моем решении, все они сочтут за великую радость сделать мне такую гадость, как убить тебя. А ты еще слишком слаба, толком защитить себя не можешь. Настоящий подарок для любого охотника на вампиров.

Полностью осознав его слова, я сглотнула. По сравнению с обрисованной Артом перспективой проблемы прошлого показались ерундой. Теперь становилось ясно, что Арт своей отстраненностью до последнего пытался меня защитить. Ведь так я могла спокойно закончить Академию, набраться сил и знаний! Он давал мне такую возможность! Предложение Арта жить, как раньше, было самым лучшим выходом для нас, и если бы не моя глупая истерическая выходка…

— Дошло наконец? — Арт хмуро смотрел на меня.

— А может, мы…

— Говорю же, поздно, — мрачно оборвал вампир. — Раньше надо было думать, до моего признания. Или хотя бы дать мне возможность объяснить. Впрочем, уже не важно. Я сказал, что люблю тебя. И любой видящий теперь об этом узнает.

— Прости. — Я потупилась, мысленно ругая себя самыми последними словами. — Что теперь делать?

— Ты свое уже сделала, — хмыкнул Арт, а потом вдруг мягко меня поцеловал. — Не переживай так сильно, маленькая. Просто постарайся не попадать в неприятности, а я что-нибудь придумаю. Как и всегда.

Я кивнула. Я была согласна на все что угодно.

Утро застало Анхайлига в рабочем кабинете. До начала учебного года оставались считаные дни, и потому все они были на редкость суматошными. Факультеты готовили списки поступающих, дорабатывали программы обучения и занимались еще кучей подобных важных мелочей. А в результате новому главе Леорской Академии магов приходилось разбирать горы отчетов.

Помянув работу очередным недобрым словом, Анхайлиг как раз придвинул к себе новую стопку бумаг, когда в дверь постучали.

— Заходи, — откликнулся архимаг, с удовольствием откидываясь на спинку кресла. — Ночью приехали?

— Да, — кивнул скользнувший в кабинет Род.

— А почему сразу не появился?

— Вспомнил, что плохие новости ты предпочитаешь выслушивать утром. — Род, извиняясь, развел руками.

— Ну то, что ты применил «родную кровь», для меня уже не новость дня три как, — хмуро сообщил Анхайлиг. — Твой зов выдернул Ариабета прямо из столовой Академии. Завтрак мне испортил, между прочим.

— Другого выхода не оставалось. — Некромант потупился. — Бабуля Тенькина иначе никак на контакт идти не хотела.

— Родрик, ты ведь знаешь, насколько «родная кровь» опасна! — Глаза Анхайлига гневно сверкнули. — И использовал ее только ради того, чтобы девчонка, которую ты знаешь пару месяцев, смогла поговорить с какой-то бабкой?

— Я обещал помочь. — Род упрямо прищурился.

— Помочь, но не рисковать ради простой прихоти жизнью! Что с тобой, Родрик?

— Она вернула мне мою жизнь, — резко ответил некромант. — Я обязан ей. И благодарен. И я должен был попробовать, получится ли у меня это демоново заклинание.

— Все еще мальчишка. — Анхайлиг хмыкнул. — И как успехи?

— Вытащил двоих, — похвастался Род. — И смог бы еще одного кого-нибудь прихватить без критичной потери сил.

— Молодец. Так где ты Тень потерял, герой?

Некромант разом помрачнел и коротко рассказал о произошедших событиях.

— Не мог я ее с собой взять, сам понимаешь, — под конец раскаянно добавил Род. — А Ариабет, задери его Бальтазар, умолчал, что в изгнании.

— Значит, дом от него отказался? — нахмурился архимаг. — Этого я не знал.

— Угу. И в результате я без понятия, где сейчас Тень.

— Далеко она, но жива и здорова, — успокоил Анхайлиг и поморщился. — Раз уж Артур за ней отправился, Тени можно не опасаться вампиров. Так что займись лучше насущными делами. Не забыл, что скоро учебный год начинается? А у тебя еще план занятий не утвержден.

Некромант скис. Признаться честно, к своему назначению свободолюбивый Род относился примерно так же, как и Савелий.

— Давай, давай, — мгновенно отреагировал архимаг. — И чтобы завтра все бумаги у меня на столе лежали! — Анхайлиг с отвращением взглянул на стопку ожидавших проверки отчетов. — И раз уж с практической защитой у тебя дела обстоят отвратительно, заодно возьмешь и этот курс.

Лицо Рода побелело от гнева, но Анхайлиг только рукой махнул.

— Не уберег девчонку? Не уберег, — оборвал все возражения архимаг. — Все остальное — детали. Ты недосмотрел, тебе и отвечать.

Скрипнув зубами, магистр кафедры боевой некромантии развернулся и направился к выходу. Настроение его окончательно испортилось.

— Родрик, — вдруг окликнул Анхайлиг. — Просто, чтоб ты знал, она не лучший выбор.

— Я не влюблен, если ты об этом.

Дверь кабинета резко захлопнулась.