Беда одна не ходит никогда,
А движется по замкнутому кругу
Уильям Шекспир

Clint Mansell - Death is the Road to Awe
Северные Клыки были надежным пристанищем, и здешние хозяева радушно принимали короля, так что Элис со спокойной душой оставила Джаспера в окружении свиты, веря, что с ним ничего не случится.
Прежде, чем уйти из этой крепости, Элис нужно было кое-что сделать. И Ренесми, заскучавшая за время дороги без полетов, решила составить девушке компанию.
Во-первых, Элис нужна была одежда по размеру, теплая, шерстяная, а не южные шмотки, которые уже здесь, на самых окраинах северной пустыни абсолютно не могли согреть. Во-вторых, ей нужны были мечи по размеру и ножны, которые можно было закрепить на спине. Единственное, что Элис собиралась сохранить – сапоги, которые подогнала ей Лея.
Целый день она провела, договариваясь с мастерами и пытаясь подобрать что-то из уже имеющегося товара, с одеждой проблем никаких не возникло, а вот клинки – совсем другое дело. С ними Элис провозилась до самого вечера. Но результат того стоил – два клинка, закрепленные в ножнах на спине крест накрест, почти не чувствовались. Пара кинжалов, новая сбруя для жеребца и седло.
- Откуда у тебя деньги? – Ренесми шла за Элис по торговой площади, с жадностью рассматривая прилавки и разложенные на них товары.
- Из королевской казны.
- Их дал король?..
- Нет, королю нужно лучше следить за тем, что принадлежит ему…
- А разве за это не отрубают руку? – проговорила девочка, обгоняя Элис и направляясь к торговке с ворохом лент всевозможных цветов и фактур.
- Отрубают… Но только если знают, кто вор…
- Нам нужны ленты. Заплетем волосы, так будет проще, неизвестно, когда теперь можно будет по-человечески помыться. А еще нужно найти парфюмерную лавку и купить душистого мыла…
- Здесь нам принять ванну вряд ли удастся, - разочарованно пробормотала Элис, вытягивая из вороха лент торговки простые, тонкие, черные атласные полоски, отдавая пожилой женщине монеты из королевской казны.
- В горах есть маленькие озера, я знаю, я здесь уже бывала… - проговорила Ренесми.
- И как же мы туда попадем?
- Долетим, конечно, - весело прощебетала девочка, заговорщицки глядя на Элис.
Полет на спине дракона оказался самым невероятным, что когда-либо происходило с Элис. То, как маленькая девочка оборачивалась во внушительных размеров черного зверя, иначе как эффектным назвать было нельзя. Спрятавшись на самой окраине крепостной стены, Ренесми заставила Элис отойти подальше, а спустя секунду все ее маленькое тело объяло рыжее, клубящееся как дым на морозе пламя, уже в этом огненном водовороте появилось черное, чешуйчатое тело. Теперь Элис видела, что дракониха была по-своему изящной, тонкая морда напоминала морду ящерицы, тело обладало кошачьей гибкостью, но в янтарных глазах плескался разум, древний, все видящий, все понимающий.
Забираясь на спину драконихи, Элис дрожала не от страха, а от непонятного волнения.
«Скорее, пока нас не заметили», - голос Ренесми прозвучал в голове Элис, и девушка быстро вцепилась в шею змея, почувствовала, что от чешуи черно-кобальтого цвета исходит тепло. Огромные крылья сделали пару быстрых взмахов, и они тут же оказались в плотной завесе кучевых облаков, окутавших вершины гор. В опускающихся на крепость сумерках никто не заметил их быстрого бегства.
Сделав большой круг над вершинами, Ренесми опустилась в заснеженную долину, в центре которой было небольшое озеро, берега которого были покрыты тонким слоем льда.
Спрыгнув со спины Ренесми, Элис разочарованно пришла к выводу, что купания ей сегодня явно не видать.
«Не спеши с выводами», - проговорила дракониха в голове Элис, а спустя минуту нырнула в озеро. Вода в нем из кристально-голубой медленно превращалась в лазурную, лед на берегу начал стремительно таять, освобождая влажную коричневую землю, перемешанную с мелкой галькой. А спустя еще минут пять от земли пошел сизый пар, а в центре озера забурлили пузыри, словно этот водоем, как чайник на огромном костре, довели до кипения.
Элис, усмехнувшись, уселась на землю и начала стягивать сапоги. Бросив истрепанную, старую одежду грудой на сырой, горячей земле, большим пальцем ноги Элис попробовала воду, улыбнулась тому, что всегда так делала в детстве, прежде чем забраться в ванну. Вода была горячей, приятно обволакивающей все тело теплом. Элис с удовольствием нырнула в глубину и поплыла навстречу извивающейся в лазурной бездне черной драконихе.
Через час, вымытая душистым мылом, с заплетенными в четыре ряда плотных, замысловатых кос волосами, Элис грелась на берегу рядом с черным боком Ренесми. Рядом с ней было жарко, и Элис не спешила одеваться в новую одежду. Озеро медленно затягивалось голубой коркой льда на противоположном от драконихи берегу. Что-то мокрое капнуло на нос Элис, она подняла голову вверх, наблюдая за тем, как над ними образуется своего рода пузырь, а вся долина искрится белыми, пушистыми хлопьями медленно падающего с неба снега. Это было так невообразимо прекрасно, словно миллионы перьев, подхваченных ветром, кружат в воздухе, затмевая своей белизной даже черноту ночного неба.
Их возвращение прошло так же незаметно, как и бегство. В чистой, новой одежде, с новыми клинками, Элис чувствовала себя почти счастливой, так что, когда они с Ренесми вошли в зал, где шел королевский пир, их веселость и улыбки показались столь же уместными, как и пляски на похоронах.
Зал был почти пустым, а оставшиеся в нем люди были настолько приветливыми, что Элис на секунду вдруг подумала, что пока ее не было, короля все же убили, и она снова потеряла всякую надежду на будущее. Но нет, король сидел на почетном месте хозяина, а вокруг него вилась Белла, навстречу вошедшим в цыганских одеждах шла маленькая, светловолосая девушка.
- Куда же ты, гадалка? – послышался голос короля. – Здесь еще есть люди, которые не знают своей судьбы. Погадай моему проводнику. - А цыганка, проходя мимо Элис, на чистом северном наречии вдруг произнесла:
- Твоя ведьма сама, кому хочешь, погадать может…
Элис удивленно приподняла бровь, а видя, как стороной эта девушка обходит ухмыльнувшуюся Ренесми, тоже не смогла удержаться от улыбки.
- Что здесь произошло? - спросила Элис, подходя к королевскому столу. Белла, злобно взглянув на нее, молча убрала свою руку с зажатым в ней белоснежным платком с шеи короля, на его коже виднелись две отметины.
- Змея? – испуганно прошептала Элис.
- Она была не ядовита. Твои вложения в полной безопасности.
- Это я как раз вижу… - пробормотала Элис.
- Садись рядом, есть разговор.
Элис послушно села справа от короля, рядом тут же возник королевский советник Эдвард, расстилая на столе походные карты севера. Белла так и не отошла от Джаспера, Элис встретилась взглядом с Ренесми, которая уселась в самом дальнем углу зала и за обе щеки уплетала какую-то вкусность.
- Ты поужинала? – спросил король.
- Нет, - честно ответила Элис. – Это подождет.
- Мы хотели проложить маршрут, чтобы сразу решить, где можно остановиться на привал, - проговорил Эдвард, подливая в кубки вина и передавая один Элис.
- Шутите? Да? – на лицах короля и его долбанутых советников, как уверилась Элис, были до безобразия серьезные выражения.
- Пошлите разведчиков проверить первые десять лиг, и если там нет засад, мы выдвигаемся. Останавливаемся – снова высылаем разведчика… И так мы будем продвигаться до самой Северной звезды. Не ждите, что северные лорды с распростертыми объятиями встретят короля. Каждый из них с пребольшим удовольствием насадит королевскую голову на пику и поставит эту пику вместо своего штандарта. Так что никаких маршрутов. И запасите побольше солонины, это будет наша основная еда. Да, и не забудьте хорошенько смыть с себя дорожную грязь. В ледяной пустыне сейчас можно помыться разве что снегом.
Король сдержанно улыбнулся, кивнул Эдварду, видимо, соглашаясь со всем, сказанным Элис. Девушка, мило улыбнувшись всем за столом, сделала первый глоток из кубка… Вино на вкус было каким-то странным. И она все еще держала его на языке, когда король задал ей вопрос:
- Гадалка что-то сказала на северном наречии, а за переводом просила обратиться к тебе. – И король произнес фразу, которая заставила Элис выплюнуть все содержимое рта… прямо на украшенный изящной вышивкой камзол визиря-Эдварда. Элис закашлялась, быстро поднимаясь из-за стола… - Так что это значит? – Элис лишь покачала головой и быстро направилась к Ренесми, так и не заметив, что Эдвард и Белла обменялись разочарованными взглядами.
***

Muse – Map of problematiques
Первые десять лиг оказались чистыми, но доказали, что север – это действительно ледяная пустыня, на пути королевского отряда встречались лишь редкие поселения, а это только начало, дальше расстояние между населенными пунктами будет измеряться десятками лиг, а единственное, что будет ожидать в полях и промерзших лесах – стаи диких, голодных волков, мародеры и вьюга. По мнению Элис, они продвигались слишком медленно. Такими темпами им скоро будет нечем кормить лошадей… Холод пробирал до костей, и Элис, кажется, была единственная, кого это мало интересовало.
Белль, обычно весело общающаяся с мужчинами, не высовывалась из своей кареты раньше, чем разжигали костры в лагере. Надо сказать, что чудесным, но вполне понятным для Элис образом, костры в лагере горели бесперебойно, а промерзшие дрова вспыхивали от первого соприкосновения с огнивом. Ренесми делала это путешествие невероятно приятным.
Но удача первых лиг быстро отвернулась от отряда. Со второго же развед-рейда Сэт принес новости о том, что на тракте собралось около четырех сотен бойцов…
- Что будем делать? – Эдвард ждал ответа короля… Король молчал, вглядываясь в однообразную белую даль.
- Элис, - позвал он. Девушка подъехала к королю, оглядывая однообразную картину бескрайних заснеженных полей. Справа виднелся острый шпиль Ледяной Кости, которая давала в зимние месяцы обходной путь для тех, кто не хотел двигаться к тракту, а выходил прямо к крепости сэра Аро, чьи люди, по всей видимости, сейчас перекрыли этот самый тракт.
- Драться неразумно, а без драки они не отступят… Мы обойдем их мимо горы, зайдем к замку и возьмем их ночью, пока все будут спать. У них очень незащищенный водяной сток под стеной, которая выходит как раз к ледяному пути и Быстрой реке. Но есть одна загвоздка…
- Какая? – задумчиво произнес Джаспер.
- Придется пройти по замерзшему озеру…
- Лед выдержит?
- Да, - уверенно ответила Элис. – Я так думаю. Я проверю первой.
- Тогда поворачиваем.
***

Озеро, зажатое со всех сторон горными хребтами, встретило путников голубой ледяной гладью.
- Всем спешиться. Всадники пойдут первыми, повозки следом. Распределите вес равномерно. Всем ждать моего сигнала! – с этими словами Элис пришпорила жеребца и на полном скаку понеслась по озеру. Лед был прочным, не меньше пары метров толщиной, так что Элис, сделав большой круг, вернулась обратно.
Растянувшись на почтительном расстоянии друг от друга, повозки медленно продвигались через озеро. Половина пути была пройдена, король замыкал колонну, а Элис покорно ждала, когда все окажутся в безопасности на том берегу. Именно когда король, не пожелавший спешиться, был на самом центре промерзшего водоема, что-то черное мелькнуло над серо-голубой гладью озера. Джаспер отделился от вереницы повозок и двинулся влево, к какому-то черно-красному пятну. Элис, держа под узды своего жеребца, вглядывалась в его фигуру, он спешился, опустился рядом со странным предметом. Элис видела, как он протягивает руку, в этот момент черной молнией от его руки взлетел ворон и послышался оглушающий треск…
Элис испуганно отшатнулась от взбесившегося жеребца, выпустила поводья из рук, и тот рванул по льду вперед, под копытами его тут же появлялись трещины, Элис испуганно уставилась на центр озера, король не удержал своего жеребца, и теперь именно Джаспер был той точкой, к которой словно движимые невидимой силой тянулись трещины. Элис, не чувствуя ног под собой, побежала. Впереди, на той стороне озера послышался звон металла.
Кто-то предупредил… предал… это их обошли с тыла…
Элис бежала, не замечая, как королевский отряд борется с ломающимся льдом, пытаясь поскорее добраться до берега. Ее цель была понятна – король, который застыл на одном месте, не двигаясь, только растерянно оглядываясь, а затем огромная глыба льда, словно ее подтолкнули снизу, взмыла вверх, и Джаспер пропал из виду Элис.
Не успеет, Элис боялась, что не успеет, а голубая кромка воды казалась просто недосягаемой. Так что, когда Элис прыгнула в воду, ей показалось, что прошли часы, и тяжелые доспехи уже утянули его на самое дно. Ледяная вода опалила кожу, зрение на мгновение помутилось, в этом месиве из осколков льда и мутной воды она с трудом смогла рассмотреть его, каждый гребок давался с таким трудом. Оказавшись рядом, Элис попыталась заледенелыми пальцами отстегнуть кольчужные ремни, но получалось слишком медленно. Она не успевала, она видела, как его движения становятся все замедленнее, как пузырьки воздуха вырываются из его рта. Она потянулась к нему, чтобы, если понадобится, отдать весь воздух, что у нее есть, но он замотал головой, отстраняясь. Ей пришлось почти силой прижаться своими губами к его, под толщей ледяной воды его губы показались обжигающими, она вдохнула в него воздух, чувствуя, как собственные легкие горят, чувствуя, что задыхается.
Он попытался оттолкнуть ее, показывая наверх, чтобы она всплывала. Элис в отчаянии вцепилась в его плечи, готовая умереть вместе с ним… Ведь если не будет его, и ей жить уже не за чем. В этот момент послышался гул, слышный даже сквозь толщу воды, стремительное черное тело молнией проскользнуло мимо, Элис вцепилась изо всех сил в Джаспера, Ренесми ухватила его за плечи, и так же быстро рванула вверх… Первый вдох был обжигающе морозным, Ренесми добралась до берега всего за два взмаха крыльев, разжала когтистые лапы, так что Элис с Джаспером приземлились в сугроб у подножия Ледяной кости, взметнув снежный вихрь. В этот момент раздался свист, и показавшийся огромным огненный шар, прокатившись по небу, ударил прямо в дракониху, которая, взревев, упала обратно в озеро. Элис уже вскочила на ноги, но было поздно… вокруг кипел бой. Джаспер, откашливаясь и отплевываясь водой, так и остался лежать на снегу. Она с опозданием поняла, что мечи остались в дорожной сумке, привязанной к седлу жеребца. А меч короля теперь покоился на дне озера.
Рядом оказались закованные в латы бойцы сэра Аро, и первый же легко, словно играючи, снес Элис ударом меча со своего пути. Она не успела защитить короля. Ее кровь брызнула на снег…
Словно со стороны Элис наблюдала, как к ним прорубается девушка с золотыми волосами, как ее рот открывается в немом крике, она подставляется под удар какого-то рыцаря, толкая его плечом раньше, чем тот успевает донести свой меч до плеча сэра Эммета. Сэт уже бежит к ним, но падает, словно подкошенный, сраженный ударом копья в ногу.
Эдвард, невообразимо ловко орудуя изогнутым южным мечом, тоже пытается пробиться к ним, но не успевает, удар в голову, и он падает на этот снег.
Слышится бессильный рев Феликса, облепленного врагами, словно медведь охотничьими собаками.
Изабелла, в своем нелепом женском платье, тоже движется в их сторону, но поскальзывается на льду и падает.
Слышится отчаянный вопль Леи, но уже поздно. Элис видит небо над собой, серое, поминальное северное небо, она готовится умереть, зная, что король еще жив, но был пленен. А вся его свита ничего не смогла с этим сделать. Она, Элис, дочь Черного Дракона ничего не смогла сделать!
***

Смерть так и не пришла, Элис даже не смогла потерять сознание. Она чувствовала, что от правого плеча влево тянется глубокий порез, который лишь немного побаливал… но именно немного, она попробовала подняться… и ей это удалось. Она встала на четвереньки, вглядываясь на гладь покореженного озера…
Ренесми, Джаспер… В груди зарождалось рычание, звериное, отчаянное, горькое. Кровь еще капала на снег, но она поднялась на ноги и пошла к кромке воды.
- Элис, - рядом оказалась Лея, держась за раненую руку. – Элис… Элис… - в ее причитаниях слышались поминальные нотки. Она явно ждала, что маленькая девушка сейчас же рухнет на снег и умрет…
- Я не умру… и он не умрет… - прошептала Элис, продолжая идти к воде.
- Элис…
Лед у самой кромки воды стремительно таял, вода в озере начала бурлить, спустя секунду в клубах бушующего огня на берегу возникла Ренесми, в образе маленькой девочки, с развевающимися в этом пламени рыжими волосами и хищным оскалом на прелестном личике, она издала утробное, рокочущее, словно камнепад в горах, рычание.
- Это была она… тот шар… это тьма… с самого севера…
- И мы достанем ее, - прошептала Элис. Порез, видный сквозь ее одежду, быстро затягивался, Элис пошла к растерзанному королевскому отряду, рядом с пламенеющей драконихой одежда на ней быстро высохла. Достав брошь из потайного кармана, она сколола ею разошедшуюся ткань куртки.
- Он не умрет, - снова произнесла она тоном, больше похожим на молитву.
***

Когда утихли вздохи и охи по поводу того, кем является Ренесми, и что все своими глазами видели, как Элис сразили мечом, Лея обратила внимание на то, чего пока никто не успел заметить.
- Значит, это правда. Ты законная наследница Северной звезды?
- Я дочь Черного Дракона, но законные права на что-то мне может дать только ваш король. – Лея, поняв, к чему она ведет, кивнула.
Большая часть гвардейцев короля уцелела, теперь пыталась собрать все, что осталось от повозок с провиантом. Лагерь быстро раскинулся у подножия гор, отряд занял круговую оборону, и приближенные короля собрались у палатки леди Изабеллы…
Лоран начал колдовать над ранами поверженного королевского отряда…
Сегодня все они были фаворитами беды… Словно злой рок навис над ними, а началось все с того ворона, непонятно откуда взявшегося на озерном льду. И Элис нутром чувствовала, что и в этом стечении обстоятельств дело было не чисто.
Пока королевский советник кричал, что они возвращаются в столицу, для себя Элис уже решила, что никуда она не повернет. Что у нее есть один путь – вперед…
«Я с тобой», - проговорила в ее голове Ренесми. Элис едва заметно кивнула.
В этот момент дочь Черного Дракона приняла решение, что сделает все возможное и невозможное, чтобы вызволить короля из плена.