Огромный список заявок на практикантов висел в главном зале центрального корпуса и мозолил глаза. Вообще, конечно, мне хотелось на практику, тем более для первокурсников она была не сложной и состояла в том, чтобы помогать действующим магам в их работе. Вот только заявки на некромантов были уныло однообразными: везде требовались специалисты по допросу мертвецов. А поскольку покойники со мной до сих пор разговаривать отказывались, ни один из запросов мне не подходил. Вот если бы была возможность отправиться с кем-то из ребят… но адептов-выпускников было раз в восемь меньше, чем заявок, поэтому о совместной практике можно было и не мечтать. Отправляли строго по одному адепту на вызов — иначе никак.

Собственно заявки делились на две части: специальные по факультетам и просто запрос на «кого-нибудь» с кратким описанием проблемы, проще говоря, «свалка» непонятно чего.

Ари, предпочитая все делать быстро, в первый же день подписался под запросом эльфийского города Альваор, собрал вещи и отбыл одним из первых. Сокурсники с заявками на практику тоже разобрались быстро, а я пока так и не могла решиться, куда податься. И вот, на протяжении трех дней я периодически подходила к списку заявок и с грустью разглядывала раздел своего факультета. Этери уехала вчера, и мы остались вдвоем с Рэй. Она пока еще тоже не определилась с выбором, правда, ей в отличие от меня, наоборот, нравилось такое обилие заявок.

— Нет, ты глянь! — ныла я. — Под сорок заявок, и везде практическая работа у следователей! Два месяца расспрашивать жертв для раскрытия убийств! А у меня ни разу не получалось покойника разговорить!

— Вот и потренируешься.

— Опозорюсь я! Практику провалю! Анхайлиг меня съест тогда-а-а!

— Зато ты зомби поднимать умеешь, — попробовала утешить меня Рэй.

— Только вот никому тут не нужны зомби! Почему боевая некромантия такая невостребованная?

— Может, тебе у нас заявку поискать?

— Да кому нужен некромант с танатосом? — Я вздохнула. — Против кикимор? Так танатос против них бесполезен.

— Ну вон, смотри, подозрение на умертвие среди поселения троллей.

— Подозрение! Тролли! У…

Я опустила глаза, от нечего делать осматривая «свалку».

— Ты мне лучше скажи, что лучше — гоняться за нечистью по болотам или выслеживать их в северных лесах, — размышляла в это время Рэй.

— В лесах комары, в болотах комары, так что одна фигня, — буркнула я. — Блин. Неужели нигде не нужен боевой некромант? Ну? Восстание скелетов, может, где-нибудь… О! Да!

— Что? — встрепенулась Рэй. — Восстание?

— Нет. — Я радостно читала неожиданно попавшуюся на глаза заявку. — Осмотр кладбищ на предмет упокоя возможных умертвий. Причина — слишком древние захоронения.

— Это где ты такой запрос откопала?

— В «свалке». — Я ткнула пальцем в конец списка: — Вот смотри.

— Что-то я его вчера не замечала… — Рэй вгляделась в убористый текст. — Это который из Кровеля?

— Ага. — Я кивнула.

— Приграничный город, торговый, — поразмышляла Рэй. — Бродяги всякие, наемники — вот основные его обитатели. Не стоит тебе туда в одиночку ехать.

— А почему нет? — Я пожала плечами. — Я — темный некромант, представитель сильнейшей магической Академии… и они сами направили этот вызов. Не съедят же меня там, в самом деле.

— Все равно это плохая идея. Тем более что граница владений вампиров практически рядом…

— Рэй, я не боюсь вампиров. Один из них спас мне жизнь. — Я улыбнулась и уверенно поставила под заявкой свою подпись.

— Тень!

— Увидимся через два месяца, — быстро попрощалась я и, не слушая отповеди возмущенной элементалистки, побежала за сопроводительными документами.

Анхайлига я не застала, бумаги о распределении подписал его молчаливый помощник. Едва взглянув на место назначения, он отправил меня в хранилище получить деньги на дорогу. Основные же расходы по содержанию должен был взять на себя глава Кровеля.

— Здесь двести монет, — сказал сухощавый старик казначей, протягивая мне увесистый кожаный мешочек. — Но не рассчитывай на лишние траты, большая часть денег уйдет на погонщика.

— Погонщика?

— Тебе ведь до Кровеля на драконе лететь, так не думаешь ли ты, что это бесплатно? Деньги за полет отдашь погонщику. — Казначей поморщился. — Эти жмоты пользуются своим привилегированным положением, чтобы вытянуть из людей побольше денег. А из таких, как ты, особенно.

— И что им так некроманты не нравятся? — удивилась я.

— А кому вы нравитесь-то? — с усмешкой посмотрел на меня старик.

Я поджала губы, забрала деньги и вышла. Что ж, реакция казначея оказалась вполне ожидаемой.

Вещей у меня было мало, так что собралась я быстро. Напоследок посмотрела в зеркало, немного поколебалась и все же решила снять балахон. В конце концов, все документы у меня при себе, а ловить косые взгляды лишний раз не хотелось. Седые волосы я спрятала под косынку, так что теперь ничем не отличалась от обычных местных жителей. Ну вот вроде и все.

Я представила два месяца вынужденного одиночества и загрустила. Вроде и была всю жизнь одна, а за этот год вот отвыкла. Хотя что два месяца? Пролетят, и не заметишь. И все-таки жаль, что столько заявок и ни с кем нельзя объединиться. Из всех нас повезло только Сержу и Этери: эти двое умудрились найти места для практики почти рядом. Вылетели они одновременно еще вчера, и теперь, наверное, наслаждались свободой и обществом друг друга.

Оформляя документы, Серж, конечно, делал вид, что ни о чем таком не думает, однако после выпускного вечера ему никто не поверил.

Вспомнив события того вечера, я невольно улыбнулась, хотя его завершение отложилось в голове весьма смутно. Отключилась я довольно рано, а потом периодически приходила в себя, но в эти моменты рядом постоянно мелькал Серж в обнимку с Этери. Кроме этого, запомнилось, как Тарий в компании четырех или пяти девушек плясал на обеденном столе. А в конце шли совсем туманные воспоминания об устроенном ведьмаками фейерверке и непонятных глюках под потолком. И все. Я окончательно заснула на плече Джада, а пришла в себя только на следующий день в собственной кровати. Как я в ней оказалась, я совершенно не помнила.

Девчонки ничего вразумительного сказать по этому поводу не могли — Рэй оказалась в таком же состоянии, а Этери и вовсе появилась только утром. Я было хотела расспросить Ари, но нашла его и ребят перед злополучным списком с заявками и отвлеклась. А когда мои мысли вновь вернулись к тому вечеру, эльф уже уехал.

Теперь пора и мне.

Ворота Академии закрылись за спиной, и я глубоко вдохнула весенний воздух. За все время обучения я покидала Академию только один раз, да и то ночью, а при поступлении возможности рассмотреть Леорию не было.

Я медленно шла по мощеной улице, щурилась на солнце и с любопытством оглядывалась по сторонам. В нашем поселении все дома были одноэтажные, сложенные из бревен. Выглядели они практически одинаково, различаясь только резьбой на ставнях да флюгерами на крышах. А здесь дома просто поражали разнообразием — по обеим сторонам узкой улочки я не увидела ни одного одинакового. Двух-, трехэтажные, сложенные из камня, одни с ковкой или резьбой на крыльце, другие с витражными окнами и причудливыми мозаичными узорами на стенах.

До города, где я должна проходить практику, нужно было добираться на дракон-экспрессе. Вот и представилась возможность с ним познакомиться. Дракона я видела только краем глаза, год назад, когда заходила в город. Арт говорил, что они приземляются с восточной стороны, туда я теперь и направлялась.

Дома в восточной части города были повыше и побогаче, да и располагались поодаль друг от друга. Сложенные из белого камня, за высокими заборами, они явно принадлежали местной знати и купечеству. Сквозь приоткрытые ворота во дворах виднелись амбары.

Прохожие стали посматривать на меня искоса — слишком простая у меня была одежда для здешних мест. От этих взглядов стало неуютно. Я опустила глаза и ускорила шаг, жалея, что сняла балахон. На некроманта, поди, так свысока они не смотрели бы…

За очередным поворотом улица кончилась, и я почти уткнулась в леорскую стену. Я подошла к воротам и огляделась в поисках кого-нибудь, чтобы спросить. За воротами виднелось большое вытоптанное поле и огромный темный силуэт в центре его. Дракон?

Он был огромен, хотя и сложил крылья вдоль спины. Чешуя дракона цвета темного золота завораживала взгляд. Вытянутая морда на длинной шее смотрела куда-то в другую сторону, так что ее я разглядеть не могла. И вот на таком я полечу?

На мгновение мне даже страшно стало.

— Что-то ищешь? — раздался над ухом мужской голос.

Я вздрогнула и обернулась. Передо мной стоял высокий стражник в начищенных до блеска латах.

— Да. — Я быстро кивнула. — Мне бы погонщика какого-нибудь, до Кровеля добраться.

— Куда? — Стражник на мгновение нахмурился, а потом лицо его разгладилось. — А, Кровель. Тебе повезло, город торговый, туда каждый день летают.

— И когда полетят сегодня?

Стражник прищурился и посмотрел на солнце, видимо прикидывая время.

— Думаю, часа через три будет дракон, — сказал он. — Тогда сможешь подойти, поговорить с погонщиком. Отбывает он после обеда, так что не упусти.

— Спасибо, — поблагодарила я и отошла, придумывая, как лучше провести свободное время.

Взгляд скользнул по полю и снова остановился на драконе. Интересно, он огнедышащий?

О драконах я практически ничего не знала. Очень захотелось подойти и посмотреть на него поближе, но среди направляющихся к нему людей я вдруг заметила белый балахон целителя. Решив с неизвестным светлым не сталкиваться, я направилась обратно в город. Успею еще налюбоваться.

Возвращаться в Академию и ждать там мне совершенно не хотелось, так что я решила просто погулять, благо погода хорошая. Из открытых окон домов слышались голоса, тянуло чем-то съедобным. Кстати о еде. Я вспомнила таверну, в которую меня когда-то привел Арт. Вот где можно скоротать время! Не уверена, что тролль-трактирщик меня вспомнит, но… мало ли? Заодно об Арте спрошу.

Некоторое время поплутав по узким извилистым улочкам, я наконец увидела знакомую вывеску с красными рогами. Вот и «Веселый Бык». Воспоминания годичной давности настолько ярко встали перед глазами, словно все происходило вчера. Я даже замерла на мгновение, казалось, сейчас раздастся голос вампира и предложит мне войти. Но нет, чуда не произошло. Я отогнала мысли и толкнула массивную дверь.

Таверна встретила меня запахами жареного мяса, крепкого табака и пряностей. Едва я оказалась в знакомом полумраке, зрение мгновенно перестроилось, позволяя видеть едва ли не лучше, чем на улице при ярком солнце.

Здесь все осталось по-прежнему: тот же огромный камин, молчаливый помощник Освальда за стойкой бара и редкие посетители странной наружности. Самого хозяина «Веселого Быка» видно не было.

Я поймала на себе пару удивленных взглядов и, не дожидаясь, пока это удивление перерастет во что-либо еще, быстро направилась к бару.

— Здравствуйте, — поздоровалась я с барменом.

Тот равнодушно кивнул.

— Вы не подскажете, где Освальд?

— Там. — Помощник тролля махнул рукой куда-то мне за спину.

Я обернулась и оглядела зал, но тролля так и не увидела. С недоумением я вновь посмотрела на бармена и уже открыла рот для вопроса, как справа что-то скрипнуло, а потом раздался зычный бас:

— А-а, маленькая травница! Ну как учеба?

Из двери, которая, судя по запахам, вела на кухню, вышел Освальд. И зря я беспокоилась, память у тролля оказалась прекрасной.

— Хорошо, спасибо. — Я улыбнулась. — Думала, вы меня и не узнаете.

— Еще чего, я еще не настолько стар. Что есть будешь?

— Не знаю, — растерялась я. — Я ненадолго, мне улетать скоро.

— Тем более на дорогу перекусить надо, — решил Освальд, усадил меня за стол и исчез на кухне.

Спустя несколько минут трактирщик вернулся с тарелкой, в которой дымились овощи и печеное мясо, и большой глиняной кружкой со знакомой настойкой. Вкусные запахи мгновенно раздразнили аппетит. Едва поблагодарив Освальда, я набросилась на еду.

— Куда лететь-то собралась? — поинтересовался тролль, довольно наблюдая за мной.

— На практику, — жуя, ответила я. — От Академии направили.

— А-а, понятно. Отучилась, значит. Не надумала еще ко мне на работу-то?

— Пока нет, — отказалась я. — Да и вряд ли вам понадобится специалист по ядам.

— Ну почему, и на яды у нас клиенты найдутся, — вопреки ожиданиям оживился тролль.

— Хм… тогда я подумаю, — растерялась я и решила перевести тему. — Вы про Арта случайно ничего не слышали?

— У, нашла о ком спросить. — Освальд махнул рукой. — Этот вампирюга бродит, где хочет, и я понятия не имею, где он сейчас. Но в Леории его точно нет.

— Жаль. — Я тихонько вздохнула.

Конечно, надежды на то, что Арт будет где-то рядом, было мало, но…

— Э, да ты никак по этому вампиру неровно дышишь? — хмыкнул трактирщик.

Я поперхнулась настойкой, чувствуя, как вспыхнули щеки, и отрицательно замотала головой.

— Ничего подобного! Просто хотелось друга увидеть.

— Ну-ну. — Тролль снова усмехнулся. — Хорошо, если так. А вообще хочешь добрый совет? Плюнь ты на этого упыря, мужиков ладных и без него хватает.

— Да, пожалуй, — промычала я, жалея, что вообще завела этот разговор.

— Ладно. — Освальд поднялся. — Ты доедай, а я, пожалуй, пойду. Дел полно. Удачно тебе долететь, и если что, заходи.

— Конечно. — Я улыбнулась. — Спасибо.

Трактирщик вновь удалился на кухню, и я осталась в одиночестве. Времени вроде еще хватало, так что можно было спокойно посидеть и набраться сил перед дорогой. Если дадут, конечно… Вспомнив прошлый опыт пребывания в этом зале, я на всякий случай быстро огляделась. Однако в этот раз окружающим посетителям моя скромная персона была глубоко безразлична. Видимо, после того, как рядом со мной увидели хозяина «Веселого Быка», ко мне потеряли всякий интерес. Ну и хорошо.

Полумрак и тихий гул таверны подействовали как хорошее успокоительное. Умиротворенная, я неспешно доела и с сожалением отодвинула тарелку. Все-таки готовили тут вкуснее, чем в Академии. В нашей столовой все какое-то пресное, однообразное и за год надоело страшно.

Ладно, пора. Я расплатилась с молчаливым барменом и медленно вышла из таверны. Яркое солнце резануло глаза. Недовольно фыркнув, я прищурилась и направилась по уже знакомой дороге к восточным воротам.

У выхода из города было людно. Здесь, на пятаке возле ворот, стояло несколько телег с поклажей. От них по дощатому мосту на поле и обратно суетливо пробегали носильщики. Люди, одетые получше, направлялись к помещению стражи, исчезали там на несколько минут, а потом все так же неспешно уходили за ворота.

Ну и где тут погонщик?

Я с сомнением огляделась по сторонам и увидела знакомого стражника. Заметив меня, тот кивнул и показал на сторожку.

— Туда иди, — подойдя ближе, сказал он. — И договаривайся, да побыстрее. Драконы любят ночевать в родных городах, так что погонщик скоро отбывает.

— Спасибо. — Я кивнула и спешно направилась к зданию.

Никто из предыдущих посетителей сторожки себя ожиданием у входа не утруждал, так что я тоже решила зайти сразу и толкнула дверь.

Я попала в какую-то комнатушку. Каменные стены ее хранили ночную прохладу, из мебели тут были только грубо сколоченный стол да несколько стульев. За столом находились двое. Первый, высокий загорелый мужик в широких холщовых штанах и простой безрукавке, скорее всего и был тем самым погонщиком. У него было обветренное лицо с жесткими чертами, а на гладко выбритой голове серебрилась полоска обруча с прозрачным голубоватым камнем. Он опирался на стол обеими руками и почти нависал над вторым — полноватым купцом в расшитом халате, который сидел напротив.

Погонщик едва взглянул на меня и снова обратил взор на купца. Лицо погонщика брезгливо искривилось, и спустя несколько мгновений я поняла почему: купец был пьян. Нетвердой рукой он отсчитывал монеты, постоянно ошибаясь и начиная все заново.

— Ничего, ничего, — тихо бормотал он. — Сейчас, Нараот, сейчас… сорок девять… пятьдесят… вот!

— Хвала Бальтазару, — с видимым облегчением выдохнул погонщик.

— Я, конечно, не уверен и могу еще пересчитать…

— Ну нет, ты уже достаточно считал, Гвидор, — поспешно отказался Нараот, сгребая деньги. — И когда же ты перестанешь пить перед перелетами? Неужто так страшно?

Купец, недовольно сопя, поднялся.

— Да я никогда не… — Громкий клекот прервал его на середине слова, и Гвидор икнул.

Я испуганно вздрогнула и только потом сообразила, что это, наверное, дракон.

— Да, я боюсь высоты! — придя в себя, нервно выдохнул Гвидор. — И морды твоего дракона тоже! И вообще это мое дело!

— Угу. — Погонщик снисходительно усмехнулся. — Сам-то хоть дойдешь?

— А то. — Купец резко развернулся.

У него оказалось круглое раскрасневшееся лицо и маленькие, непонятного цвета глазки, сейчас мутные от выпивки. Гвидор, покачиваясь, двинулся к двери и едва не сшиб меня с ног.

— Звиняюсь, — дыхнул перегаром он и вышел.

Я помимо воли поморщилась. И надо ведь было до такого состояния себя довести…

— Слушаю тебя? — Голос погонщика вывел меня из задумчивости.

Я столкнулась с его непроницаемо-черным взглядом и вдруг поняла, что Нараот маг. Сильный маг. Он сравнялся бы с магистром, если б у погонщиков были звания магистров.

— Я слышала, вы до Кровеля летите, — неуверенно начала я. — Не захватите ли и меня?

— Отчего не захватить, захвачу. — Погонщик прищурился. — Обычно я беру за ходку сто монет с человека. Но ты ведь некромантка, верно?

Спорить смысла не было. Не знаю, где и чему учат погонщиков, но мага такого уровня мне было не обмануть, так что я просто кивнула.

— Раз некромантка, с тебя возьму сто сорок, — сказал он. — Пойми правильно, сам я против некромантов ничего не имею, но вот Темная Драконша вашего брата недолюбливает. Успокаивать ее придется.

— Темная Драконша? Это вашего… вашу… так зовут?

— Да. — На жестком лице погонщика скользнула улыбка. — Вообще-то ее зовут по-другому, но с первого раза это имя не всякий произнесет. А когда при мне коверкают ее имя, я начинаю злиться.

— Как эльфы, — пробормотала я. — Понимаю.

— Именно. Так как, устроит цена?

— Да, конечно. — Я кивнула.

В конце концов, чего жалеть казенные деньги?

— Тогда давай семьдесят монет сейчас, семьдесят по прибытии.

Я быстро отсчитала нужную сумму, и погонщик ссыпал деньги к себе в кошель.

— Ну поехали, — сказал Нараот, и мы вышли на улицу.

От ворот отъезжали пустые телеги, и больше желающих отправиться в Кровель видно не было. По дощатому мосту мы пересекли ров и оказались на поле. Припекало солнце. Легкий ветерок поднимал пыль, которая так и норовила попасть в глаза, и я недовольно сощурилась.

— За мной держись, — бросил погонщик и направился к возвышавшейся в центре поля драконше.

Темная Драконша была размером с приличный дом, ничуть не уступая дракону, которого я видела утром. Ее почти черная чешуя лишь слегка отливала на солнце бронзой. Мы подошли ближе, и я кожей ощутила жар, который шел от Драконши, а когда мы полностью оказались в ее тени, я поняла недавний страх купца.

Драконша скосила на нас желтый глаз с тонкой полоской вертикального зрачка, и у меня екнуло сердце. Неизвестно откуда появилось стойкое чувство, что, не будь рядом ее обожаемого погонщика, она бы с удовольствием меня сгрызла. Чисто из отвращения к профессии некромантов. Я даже шаг замедлила, настолько яркими оказались эти чужие образы.

— Поздоровались? — усмехнулся Нараот, заметив мою реакцию.

— Так она это на самом деле? — Я испуганно вытаращилась на Погонщика.

— А ты думала я от жадности с тебя больше денег беру, что ли?

— Нет, — пискнула я. — Но я такого не ожидала…

— Да пошли, не бойся. Я рядом.

Погонщик двинулся дальше, и я поспешно последовала за ним. Мало ли что.

Подниматься на Драконшу неожиданно оказалось не так и сложно. Одно крыло ее было полураскрыто, образуя складками что-то типа широкой лестницы, так что мы довольно быстро оказались на драконьей спине. Почти все пространство здесь занимали тюки, и лишь у основания шеи были расстелены циновки, на которых сидело несколько человек.

— Располагайся, — махнул в их сторону Нараот. — Нам часов пять лететь.

— Как? — Я с изумлением огляделась. — А как же высота, ветер? Тут и держаться-то не за что…

Погонщик только головой покачал.

— Магический полог, — коротко пояснил он. — Так что долетишь с комфортом.

— А-а, — протянула я и с облегчением улыбнулась. — Извините, просто я ни разу не летала.

— Да ничего. — Нараот махнул рукой и направился дальше.

Видимо, место погонщика находилось где-то ближе к голове дракона.

Я присмотрела себе свободную циновку и села, а потом с любопытством коснулась драконьей чешуи. Спина Драконши была жесткой. Если бы не тепло, я никогда бы не подумала, что сижу на чем-то живом.

Все-таки странные существа эти драконы. Судя по ощущениям, они даже в какой-то степени разумны, но почему-то позволяют собой управлять. И эта привязанность Драконши к погонщику, откуда она?

Громкий клекот оборвал мои мысли, заставив вздрогнуть. Рядом сдавленно ойкнули. Одновременно над нами раскрылся едва видимый защитный купол, и Темная Драконша расправила крылья. Взмахнула раз, другой, а потом меня объяло невероятное чувство парения, и земля под нами стала исчезать. Со страхом и одновременно восторгом я стала оглядываться по сторонам, стараясь не упустить ни одной детали этого полета. Однако из-за огромных кожистых крыльев драконши почти ничего не было видно. Тогда я подняла голову наверх к просторам безоблачного неба.

«Посмотри лучше, какое небо, Адель! Чистое, ясное, бесконечное! Еще немного, и я, кажется, взлечу».

— И куда такая молодая девушка летит в одиночестве? — Чей-то голос вырвал меня из тоскливых воспоминаний. — Не боязно?

Я повернулась и едва удержалась, чтобы не поморщиться — рядом сидел давешний похмельный купец.

— Нет. Я — маг, — коротко ответила я, надеясь, что он отвяжется.

Магов все-таки обычно сторонились.

— Да вы что! — Купец, наоборот, оживился. — Позвольте представиться, госпожа маг, я Гвидор. Купец, правда, почти разорившийся. — Он на мгновение насупился, а потом снова затараторил: — Встреча с вами — удача для меня! Быть может, вы мне поможете…

— Вряд ли. — Я покачала головой, обрывая Гвидора, и нахмурилась: — Если только вам не нужно на тот свет. Я — некромант.

— Да это просто замечательно! Вы-то мне и нужны!

От такой радости купца я даже растерялась. Когда это люди успели полюбить некромантов? Или ему, не дай Грент, и впрямь приспичило кого-то убить?

— Понимаете, — Гвидора теперь было не остановить, — я же вам говорил, что практически разорен…

— Угу. — Я обреченно вздохнула.

— Так вот, понимаете, госпожа маг, тут такой случился казус… попался мне клиент один. Да вот проблем навалилось, договор у нас был, да не смог я вовремя ему заказ доставить. Так он пришел на склад-то мой, а как узнал, что нет его заказа, дюже обозлился.

— Сочувствую. А я при чем?

— Так на мою беду этот… тип некромантом оказался! И проклял мой склад!

Я едва сдержалась, чтобы не хихикнуть. Нет, купца мне было жаль, но я прекрасно понимала, что, скорее всего, не все было так гладко. Да и сам Гвидор наверняка с самого начала знал, с кем имеет дело.

— Вы уж избавьте меня от напасти этой, — продолжал в это время купец. — Посмотрите, амбарчик мой, а? Раз в городе-то нашем будете. Я заплачу!

— Так что же вы городского мага не озадачили своим… э-э-э… казусом? — хмыкнула я. — Город у вас не маленький, некромант свой имеется. Проблем-то — к нему сходить? Не он ведь вас проклял?

— Так, это… убили его неделю назад, — всплеснул руками Гвидор.

— Как убили? — Кажется, у меня даже лицо вытянулось, настолько неожиданной оказалась новость. — Кто?

— Откуда я знаю-то? Город наш неспокойный, граничный. Наемников много, орков, вампиров вот тоже, — перечислял купец, а я погрузилась в невеселые размышления.

Это к кому я теперь практиковаться еду? Получается, если некроманта там нет, мне по прибытии сразу разворачиваться и назад в Академию, что ли? Облом… хотя, быть может, у них какая-нибудь замена найдется?

— Так вы посмотрите амбарчик-то, госпожа некромант? — снова попросил Гвидор.

А в целом почему бы и нет? Тем более, может, ни с чем возвращаться придется, а так хоть какая-никакая, а практика.

— Ладно, посмотрю, — согласилась я. — Но ничего не обещаю, сами понимаете.

— Конечно, конечно, — с радостью закивал купец.

Удовлетворенный ответом, Гвидор наконец-то отстал, а я снова погрузилась в воспоминания.

Снижаться Темная Драконша начала с первыми лучами заката, и вскоре мы сели на окруженную лесом поляну. Большая вывеска «Кровель» на ее окраине показывала, что приземлились мы верно, однако города я не наблюдала.

— А где Кровель-то? — рассчитываясь с погонщиком, решилась спросить я.

— Так от Драконьей Лощины вам до города еще ехать, — ответил тот.

— Почему?

— Как почему? — Нараот даже удивился. — Тут драконы живут, у них тут стойбище, загоны со скотом, который им на корм идет. Как думаете, сколько места все это хозяйство занимает?

— Н-да, — я только головой покачала, — в Леории такого не было.

— Леория, — протянул погонщик. — Что Леория? Маленький городок-крепость на окраине. Какие там драконы? Прилетел-улетел, да и все, условий для жизни никаких. А Кровель — это все же один из крупнейших торговых центров приграничья.

— Понятно. — Я подхватила дорожную сумку. — Спасибо вам за перелет.

— Не за что, темная, — ответил Нараот и направился следить за разгрузкой багажа.

Я в свою очередь спустилась на землю и направилась к стоявшим около вывески телегам.

— Пожалуйте сюда, госпожа некромант! — окликнул Гвидор, который уже занимал одну из них. — Доберемся наилучшим образом!

— Ну что ж, посмотрим на ваш центр торговли. — Я забралась внутрь, и мы тронулись.

Разбитая деревенская дорога сразу уходила в лес. Мрачные елки нависали почти над нами, но мне это нравилось. Я вдыхала сыроватый запах хвои и даже не заметила, когда дорога стала мощенной камнем. Впрочем, поездка не затянулась. Не прошло и получаса, как лес кончился и я увидела городские стены.

Перед воротами толпился народ, стремясь попасть в Кровель до темноты.

— Долго стоять будем, — расстроенно резюмировала я.

— Не думаю. — Гвидор покачал головой и хитро улыбнулся. — Пойдемте со мной, госпожа маг.

Почти протрезвевший купец, кряхтя, слез с телеги и направился прямо к воротам. Я двинулась за ним, стараясь не потерять из вида. Когда я подошла, он уже успел поругаться с теми, кто ожидал досмотра, и о чем-то договориться со стражей. Не знаю, что им пообещал Гвидор, но нас сразу пропустили.

Уплатив въездную пошлину, я по правилам регистрации направилась к магическому кристаллу. При моем прикосновении тот мгновенно почернел, совсем как у Арта год назад. Стражник настороженно взглянул на меня, но почти сразу же лицо его вновь стало равнодушным. Малиновых искр в кристалле не было, а темные здесь, похоже, появлялись довольно часто.

— Приветствую вас в нашем городе, — подошел ко мне вопрошатель. — Извольте представиться и поведать, что привело сюда?

— Практика. — Я протянула направление из Академии. — А зовут меня Тень.

— Тень? — переспросил вопрошатель. — А дальше?

— Просто Тень, — спокойно ответила я. — Если вам мало моих сопроводительных документов, можете обратиться в Академию магов Леории на факультет некромантии за подтверждением.

Вопрошатель внимательно просмотрел бумаги и молча застрочил что-то в журнале регистрации. Закончив, он с каменным выражением лица вернул документы.

— Добро пожаловать в Кровель, — произнес вопрошатель, но в голосе его не было и намека на доброжелательность.

— Благодарю, — коротко кивнула я и прошла за ворота.

Что ж, пусть на темных тут всем плевать, но некроманты и здесь не в почете.

— Госпожа маг! — Гвидор дожидался меня у выхода. — Пойдемте, я тут недалеко живу, и амбарчик мой тоже тут…

Еще бы. Дракон-экспрессы — основное средство для перемещения товаров, и все купечество предпочитало жить в непосредственной близости от них. Что в Леории, что здесь — разницы никакой.

Мы зашли в город, и я с любопытством завертела головой. Вне сомнения, Кровель был гораздо больше Леории, это чувствовалось с первого взгляда. Заходящее солнце освещало багровым светом широкие улицы, высокие просторные дома, да и народа навстречу нам попадалось много. Несмотря на то что уже вечерело, жизнь в Кровеле бурлила вовсю, и мне это нравилось. Мне нравился этот город.

— А вот и пришли. — Гвидор подошел к высоким воротам, выкрашенным в невзрачный болотный цвет, и толкнул створку.

— Заходите, госпожа маг, вот тут амбарчик мой, — пропуская меня вперед, сообщил он.

— Да поняла я, — пробормотала я, оглядываясь.

Двухэтажный дом Гвидора выглядел, как и полагается дому преуспевающего купца. Но толком рассмотреть его не удалось — Гвидор подхватил меня под руку и потащил к амбару, стоявшему по соседству. Он на мгновение склонился над замком, а потом широко раскрыл двери и зашел внутрь, увлекая меня за собой.

В амбаре было пусто и пахло затхлостью. Только в одном из дальних углов сиротливо лежало несколько мешков. Ядовито-зеленая плесень буйно расползлась по ним, покрывая почти целиком. Гвидор взвыл и, отчаянно заламывая руки, бросился к мешкам.

— Видите?! Вы это видите?! — воскликнул он. — Еще два дня назад это было первосортное зерно с юга! И вот пожалуйста! И все так, все, что сюда попадает! Даже ковры и те плесень сожрала, сволота поганая!

— Спокойнее. — Я старалась не показывать растерянности. — Постойте на пороге, я посмотрю, что у вас тут.

— Конечно, конечно. — Гвидор так же быстро отскочил к дверям.

Ну посмотрим, чему полезному я научилась за этот год.

Я быстро очертила защитный круг, так, на всякий случай, и прикрыла глаза рукой.

— Zjveso, uekato, keoso, Huneue-rurom, Heverathor, Menhatoj, — медленно, по памяти читала я заклинание Видимости. — Nagathouos Gaba Shab Niggurath! Meueth, hosoj Vzeuoth!

С последними словами я убрала ладонь и огляделась. Увиденное меня не обрадовало: проклятие здесь действительно присутствовало, и довольно сильное. Тонкое, но прочное плетение сложнейшим узором змеилось по стенам амбара, въевшись в них намертво. Не уверена, что даже с кольцом смогла бы его снять. Некромант, который наложил проклятие, был сильным, состоявшимся магом, а не учеником вроде меня.

— Да уж, — пробормотала я.

— Чего там? — осторожно полюбопытствовал Гвидор.

— Сильное проклятие, — задумчиво сказала я. — Видно, разозлился на вас некромант всерьез.

— И что же теперь делать? — В голосе купца послышались жалостливые нотки.

— Есть один способ очистить. Но он вам может не понравиться.

— Какой?! На все согласен!

— Ну… — Я взглянула на Гвидора, понимая, что предложение восторга у него не вызовет. — В общем, амбар надо сжечь.

— Что-о?!

— Чтобы вырвать проклятие с корнем с места, надо это место уничтожить, — пояснила я. — Если бы ваш недовольный клиент наложил его на землю — шансов было бы мало. Но вам повезло — прокляты именно эти стены. Сожжете их, и все. Построите новый амбар и торгуйте сколько вам угодно.

Гвидор мгновение смотрел на меня, пытаясь определить, говорю ли я всерьез или это такой черный юмор и попытка его окончательно разорить. Потом махнул рукой:

— Будь по-вашему. Он и так, считай, не нужен. А если получится, буду вспоминать вас добрым словом до конца жизни.

— Чего уж там, — смутилась я. — Лучше не подводите больше магов.

— Да ни в жисть, — поклялся тот.

Мы вышли из амбара, и я глубоко вздохнула, сбрасывая напряжение. Все-таки находиться рядом с таким серьезным проклятием мне еще не доводилось. На улице стемнело, только редкие фонари освещали улицу за забором. А еще заметно похолодало, напоминая, что сейчас все-таки весна, а не лето, и я слегка поежилась.

— Может, зайдете, госпожа маг, ведь не отдыхали с дороги, — вежливо предложил Гвидор. — Поужинаете…

— Спасибо, но не могу, — отказалась я. — Уже поздно, а мне еще документы оформить надо да узнать, остаюсь я тут или нет. Лучше подскажите, где тут магистрат или как его тут у вас называют.

— Городской магистрат у нас на Центральном проспекте, во-он там. — Купец махнул рукой на запад. — Пойдете по нашей улице до конца, а там как раз на проспект-то и выйдете. Здание магистрата увидите сразу, на нем такой шпиль высокий, да и вообще…

— Понятно. — Я снова поежилась. — Найду, надеюсь.

— Конечно, найдете, госпожа маг. Вот только… — Купец замялся.

— Чего?

— Вы бы туда при полной форме шли, — неуверенно протянул он. — Так-то вы на мага не очень похожи, уж звиняйте, может и какой казус м… случиться. Да и на улицах сейчас темно, неспокойно. Все ж таки если в вас мага-то признают, уважать будут, а иначе того… и напасть кто может.

Доводы купца были более чем справедливыми, и я мысленно обругала себя, что не додумалась до таких простых вещей раньше. Ведь еще Рэй предупреждала, что город с дурной репутацией. И вообще в балахоне теплее будет.

— Пожалуй, вы правы. — Я полезла в дорожную сумку, достала балахон и набросила поверх одежды.

Надо же, не думала, что в нем будет настолько уютно… я поправила ножны и накинула капюшон.

— Ну, надеюсь, теперь все вопросы у бандитов отпадут, — хмыкнула я. — Хорошей ночи, Гвидор.

— И вам, госпожа некромант, — с заметным облегчением попрощался купец.

Едва я вышла на улицу, Гвидор быстро закрыл ворота. И ладно. Я улыбнулась сама себе и направилась по сумеречной улице в сторону, указанную купцом.