Несколько дней спустя. Замок Волтури.

Толстая резная деревянная дверь отворилась, впуская в покои Аро вампира, лицо которого было сокрыто дорожным плащом. В комнате, освещенной светом лишь одной свечи и последних солнечных лучей, за полированным письменным столом с резными полукруглыми ножками сидел Аро Волтури и изучал древний манускрипт на латыни. Увидев вновь вошедшего, он слегка нахмурился и столь привычная его поведению лучезарная улыбка на этот раз не озарила лицо. Аро поднялся, отложив манускрипт в выдвижной ящик, запер его на маленький латунный ключик и медленно направился к вампиру. - Джаспер, - обратился он к нему, - не вижу причины, по которой мог бы видеть тебя здесь. Разве ты не должен на данный момент сопровождать наше бесценное дитя и неразумного Эдварда во избежание ненужных нам курьезов? - Милорд, надеюсь вы простите мое неблагоразумие и мою трусость. Эдвард, как я и предполагал, узнав, что его обманывали, резко отозвался о моей попытке оказать посильную помощь. К тому же, милорд, эта девушка, Изабелла Свон, была решительно против моего присутствия. – С этими словами Джаспер резко склонил голову. – Я надеюсь когда-нибудь заслужить ваше прощение. Я знаю, насколько важно было выполнение этого задания, но я посчитал, что если вернусь, то смогу поведать вам о кое-каких изменениях, которых претерпел наш Эдвард. Милорд, я понимаю, насколько это глупо звучит, но я почувствовал, что девушка стала для него очень дорога, он любит ее. Глаза Аро расширились от удивления. Словно позабыв о том, что Эдвард узнал об обмане, он ухватился за последние слова Джаспера. - Вот так-так, – протянул он. – Кто бы мог подумать! Даже я не предполагал такого исхода событий! Аро вновь расцвел, надев на бледное лицо маску внеземного благополучия и празднества. - Да ведь это значительно упрощает дело, мой мальчик! Хм, интересно знать, как девушка относится к Эдварду? – Он с огромным любопытством покосился на удивленно воспрянувшего Джаспера. - Она тоже питает к нему очень теплые чувства, милорд, – пролепетал он. – Я даже посмел бы сказать, что любит, очень сильно любит.

- Ах, я не могу терпеть, – воскликнул Аро, протянув ладонь к Джасперу. – Дай мне руку, мой мальчик, я хочу увидеть все сам, своими глазами! Джаспер покорно протянул руку, а Аро в нетерпении быстро коснулся ее своей. Его черные глаза прикрылись, голова наводнилась мыслями, побывавшими в голове Джаспера, веки затрепетали. Поначалу вид Аро был очень изумленным и даже разозленным, потом на лице вновь замелькала улыбка, но быстро погасла. Спустя несколько минут Аро открыл глаза и настороженно посмотрел на Джаспера. - Они не одни. С ним еще один вампир. Кто он? - Милорд, его зовут Карлайл. Я не могу сказать точно, но предположу, что он заботился о Белле и потому не мог просто так отпустить ее от себя. - Заботился о ней? Стало быть, знает о ее способностях. Возможно ли, что он алхимик, – задумчиво проговорил Аро. – Как интересно. Чего он желает добиться своим приходом в Вольтерру? Хм, странно, что мне о нем ничего не известно. Аро заложил руки за спину и обернулся к окну, наблюдая за заходящим солнцем. - Так значит Эдвард понял, что я немного солгал ему, рассказывая о миссии. Ах, как жаль. Еще и нашу дорогую бесценную Беллу он умудрился полюбить! Какая ирония, он может касаться этой смертоносной девушки, – Аро обернулся с дикой улыбкой на устах. Его глаза горели стальным алчным блеском, что вызвало у Джаспера немалое удивление.
- Милорд, но ведь теперь, если он любит ее и знает, что здесь ей грозит опасность, разве он не попытается спрятать ее? – тихо спросил он Аро.

- Ну, конечно же, попытается! – торжественно воскликнул Аро. – Вот только он прекрасно знает, что им не удастся скрыться! Их поиск – лишь дело времени. Ну, а времени у нас много, но ведь ты знаешь, что я очень нетерпелив, когда дело касается чего-то чрезвычайно важного и интересного. - Мы отправимся на их поиски? – Джаспер удивленно повел глазами в сторону заходящего кроваво-красного солнца. - Без сомнений, – твердо подтвердил Аро, подошел к окну и задернул темную плотную штору, отчего комната еще больше погрузилась во мрак. - Милорд, - осторожно обратился Джаспер к своему господину, - откуда вы узнали об этой девушке? Аро посмотрел на него и скривился в хитрой улыбке. Однако, взгляд его вскоре переместился к двери. Через секунду в дверь постучали, и она благосклонно впустила гостя. В дверях стояла маленькая вампирша с детскими чертами лица. Густые темные волосы беспорядком спадали на ее глаза и плечи, зеленовато-желтые глаза горели от нетерпения, на полные, чуть приоткрытых губах играла легкая усмешка. Обхватив дверной проем маленькой тонкой ручкой, она перевела взгляд на Аро и склонила голову в уважительном поклоне. - Милорд, он пришел в себя, – тихо прошептала она. В ответ Аро лишь вновь расцвел в приторной улыбке. - Какая прекрасная новость, моя дорогая Джейн! – воскликнул он. – Джаспер, идем со мной. Посетим моего давнего друга. В подземелье! С этими слова Аро, взмахнув полами своих парчовых одежд, метнулся к выходу вслед за Джейн. Джаспер покорно последовал за ними, все сильнее удивляясь способности Аро скрывать настоящие эмоции под маской доброжелательности. Их путь заканчивался в подземелье замка, к которому вело всего два туннеля. Первый располагался в северной части замка, и второй - вблизи покоев Аро, что для него было весьма удобно. По нему и следовало сейчас трое вампиров, бесшумно скользя среди серого влажного камня и опускаясь все ниже, в таинственные недра замка. Преодолев последний лестничный спуск, они остановились перед железной решеткой с толстыми прутьями. Два вампира, охранявшие вход, почтительно поклонились и открыли ее. Раздался тяжелый скрип открываемой решетки и звук опадающих кусков ржавчины и земли. Вампиры последовали в глубь подземелья, разделенного на камеры, впрочем, пустовавшие. Все, кроме одной. Джейн, Аро и Джаспер остановились у двери, ведущей в одиночную камеру, скорее напоминающую склеп. У входа в нее также несли пост два вампира. Они, вновь поклонившись, открыли дверь в ответ на приказной жест Джейн. - Будьте осторожны, милорд. Сегодня он очень буйный, – глухо пробубнил один из охранников. - Всенепременно. – Голос Аро пробежался по темным коридорам подземелья, но не исчез в его глубинах, а только лишь сменился отчаянным неразборчивым шепотом, источник которого располагался именно в той камере, которую пожелал посетить Аро и Джаспер, бросающий любопытный взгляд в поисках узника. Камера была достаточно тускло освещена. В углу ее лежал старый полотняный матрас, набитый соломой, провонявший и пропитавшийся различными нечистотами и грязью. На ней, поджав под себя колени, сидел мужчина и отчаянно раскачивался в разные стороны, что-то яростно шепча себе под нос. Джаспер удивленно посмотрел на Аро. - Милорд, ведь это же вампир! – воскликнул он. - Да, мой мальчик, ты абсолютно прав. Правда, удивительно? - Но он… кажется, будто он сошел с ума. Разве такое возможно? Что он шепчет? Аро улыбнулся. - Прислушайся, подойди поближе. Не бойся, он не сделает ничего особенного. – Улыбка Аро стала еще шире. Джаспер нагнулся ближе к странному вампиру, чтобы различить в его бессвязном шепоте хотя бы пару знакомых его уху слов. - Pater ejus est Sol, mater ejus Luna… portavit illud, ventus in ventre suo… nutrix ejus terra est… - едва различимо донеслось до Джаспера. Он смущенно обернулся и посмотрел на Аро, чья улыбка стала еще шире, глаза блестели хищно и жадно. - Отец ее есть Солнце, мать ее есть Луна. Ветер ее в своем чреве носил. Кормилица ее есть Земля, – громким шепотом произнес он. Все его существо ликовало. Джаспер поднялся и удивленно вопрошал, не говоря ни слова. Аро прошел мимо него и коснулся руки сумасшедшего. Глаза его вновь прикрылись, но на этот раз прикосновение не было долгим. Аро разочарованно отнял руку и вздохнул. - Как жаль, вновь ничего нового. – Он поспешил покинуть камеру, брезгливо окинув ее глазами, не скрывая собственного отвращения. Джейн и Джаспер последовали за ним. У входа он обратился к охране. - Что ж, ничего нового он донести мне больше не может и поэтому больше не нужен. Дело за вами, – спокойно произнес он и направился к выходу из подземелья. Джаспер, не желая видеть расправы над несчастным, пожелал поскорее оставить это подземелье. Его мучили вопросы, но вправе ли он спрашивать о них своего милорда? До его ушей донесся душераздирающий вопль и треск разрываемой плоти. Джаспер поморщился, кинул последний взгляд на темные заплесневелые от влаги камни, и проследовал за Аро. Железная решетка вновь со скрипом затворилась, отпугивая дребезжащим звуком крыс, ютящихся в жутком подземелье. Аро молниеносно, не желая тратить больше времени, прошествовал в главный зал. С удобством разместившись на своем кресле, он окинул взглядом Джаспера и Джейн. - Милорд, - начал Джаспер, - позвольте спросить, что это был за вампир? Что могло свести его с ума? Никогда не видел и не слышал ничего подобного. Аро раздумывал, стоит ли отвечать ему на эти вопросы. - Ах, Джаспер, мой мальчик, я буду правдивым с тобой. В конце концов, ты, в отличие от Эдварда, показал, что я могу тебе доверять. - Так вы не доверяли Эдварду, потому и не сказали ему правды? – перебил Джаспер, но тут же склонил голову в извинении, стараясь загладить свою оплошность. Аро недовольно поморщился. - Ну, конечно, отчасти ты прав. – Он загадочно улыбнулся. – Этот вампир, которого ты имел счастье видеть несколько минут назад, попал в мои руки случайно и уже пребывал в том состоянии сумасшествия, свидетелем которого ты стал. Это случилось около трехсот пятидесяти лет назад. Он забрел в Вольтерру по незнанию, нам пришлось схватить его, чтобы он не смог раскрыть страшный, но великий секрет нашего существования. Уже тогда он... постоянно повторял эти странные слова, что ты услышал. Хотя, кроме них, он и не говорил ни о чем, просто не мог. – Аро продолжал улыбаться, интригуя Джаспера своим рассказом все сильнее. - Путем многолетних исследований я узнал, что же это за слова, кому принадлежат и что означают. – При этом Аро поднялся и приблизился к Джасперу. – Эти отрывочные бредни, вовсе не бредни, как ты мог подумать поначалу. Это не что иное, как цитаты из одной древней рукописи, написанной рукой алхимика, жившего десятки сотен лет назад. А знаешь ли ты, что хотел он донести ими до своих потомков? Джаспер отрицательно покачал головой, не отрывая пристального взгляда от лица Аро. - Процесс создания Философского камня, мой мальчик, - усмехнулся Аро, - Философского камня, получив который, наш клан обретет невероятную силу! Джаспер был сбит с толку. - Но, милорд. Как связаны Философский камень и эта девушка? Как может быть полезен этот камень нам, бессмертным вампирам? – выпалил он первый же возникший вопрос. Аро изобразил на своем лице притворное огорчение. - Ох, мой мальчик, как ты нетерпелив и любопытен. Вот Джейн, - с этими словами он приблизился к Джейн, стоящей рядом с Джаспером, и провел рукой по ее щеке, вызвав ее восхищенную улыбку, - абсолютно все равно. Она просто готова выполнять беспрекословно все мои просьбы. Правда, моя дорогая? - Да, милорд, - Джейн подобострастно кивнула головой, на что Аро довольно ухмыльнулся. - Но если тебя так волнует ответ, - вновь обратился он к Джасперу, - то, грубо говоря, именно из этой девчонки и будет сделан Философский камень. - Но милорд, она убивает одни своим прикосновением. Мы не сможет ничего с этим поделать, – воскликнул Джаспер, ошарашенный своей внезапной догадкой. - Ооо, мой мальчик, вот это-то и было моей самой главной проблемой… До некоторых пор. – После этих слов лицо Аро стало жестоким, словно ему осталось лишь протянуть руку и заполучить желаемое. – Узнав же, что девушка полюбила, как же легко будет заставить ее сделать то, чего хочется нам, – произнес Аро мечтательным голосом и пронизывающе взглянул на Джаспера. Сущность хищника проглядывала сквозь пелену доброты.
- Эдвард поможет нам, сам того не желая, – сделал свой заключительный вывод Джаспер, уловив суть слов Аро, на что тот лишь согласно кивнул и вновь улыбнулся.
- К церемонии все готово. Осталось лишь разыскать девушку. Джейн, дорогая, будь добра, мне бы очень хотелось видеть сейчас Деметрия и Феликса. – Джейн покорно сорвалась с места и кинулась на поиски.
Джаспер, воспользовавшись отсутствием Джейн, решил спросить о мучающих его вопросах.
- Милорд, - обратился он к Аро, погруженного в раздумья, - что вы видели, когда прикоснулись к тому вампиру?
Аро моргнул, приходя в себя, и медленно поднял на него глаза.
- Я видел отрывки его воспоминаний. Он был алхимиком когда-то. Как я понял, он был одним из участников создания Философского камня. Тот опыт им удался и… - Аро прервался, глаза его источали непоколебимое желание, всеобъемлющую жадность и чудовищную алчность. Он снова воспроизводил в своей голове те картины, что смог выудить из бедного сумасшедшего.
- Что, милорд, что же? – спросил нетерпеливо Джаспер. Аро же очнулся от воспоминаний, огонек в его глазах погас.
- Не вижу причин рассказывать тебе все в мельчайших подробностях, Джаспер, – сухо ответил он. – Но могу сказать, что полученный камень дал одному из его участников невероятную силу!
- Но что свело с ума того несчастного?
- Подозреваю, что это действие камня. Знаешь что интересно, Джаспер? – с интересом обратился Аро к нему. – На момент создания камня этот вампир был еще человеком, и сошел с ума еще будучи смертным. Однако, перевоплотившись, разум так себе и не вернул. Его мысли были слишком отрывочны, чтобы я смог представить себе полную картину его действий, его минувшей жизни, но то, что мне было необходимо, я все-таки разыскал. Также я предполагал, что воспоминания постепенно вернутся к нему и мне удастся прочесть в его голове что-то новое, но вот уже триста семьдесят лет я читаю в его голове лишь одно и тоже: воплощение Первоматерии, создание Философского камня, строки из «Изумрудной скрижали» Гефеста. Да-а, мне пришлось потрудиться, чтобы отыскать эту девчонку, ведь она на тот момент еще не родилась, и я ждал, терпеливо ждал…
Аро снова погрузился в раздумья, но его уединение прервал звук открываемой двери и входящие в светлое пространство главного зала вампиры. Впереди гордо шествовала Джейн, ведущая за собой двух вампиров.
- Милорд, приказ выполнен, Деметрий и Феликс прибыли в ваше распоряжение, – нежным голоском отчеканила она. Вновь пришедшие уважительно поклонились, поприветствовав своего повелителя.
- Деметрий, Феликс, как рад я видеть вас! – Аро привычным жестом хлопнул в ладоши и вновь лучезарно улыбался. – У меня для вас невероятно интересное, сложное и важное задание!
- Мы готовы, милорд, – прогудел Феликс, высокий вампир с длинными черными волосами до плеч и пронзительными глазами цвета небесной лазури, самый сильный и мощный в клане Волтури. Даже сквозь одежды проступал рельеф его стальных мышц.
- С огромным удовольствием, – закончил Деметрий. Вампир – ищейка, невысокого роста, стройный, подтянутый и чрезмерно хитрый. Его волосы отливали сероватым блеском, а темно-карие глаза устремлены прямо на Аро, расплывшегося в довольной улыбке.
- Ну что же, друзья мои. В первую очередь, Деметрий, я хочу, чтобы ты разыскал наших друзей, Изабеллу Свон и Эдварда, решившего, что предателям все сходит с рук. Пожалуй, начни с Франции.
- Да, милорд, дайте мне немного времени.
- Конечно, конечно, какие разговоры, – развел руками Аро. Деметрий закрыл глаза и сосредоточился на поиске девушки. Глаза под прикрытыми веками безумно метались, выискивая цель на расстоянии тысяч миль. Брови вампира сошлись на переносице, лицо было напряжено и болезненно хмурилось. Еще через минуту оно, наконец, расслабилось, и Деметрий открыл глаза.
- Милорд, они еще не покинули Францию, но пока не задерживаются на одном месте, меняют его каждые двадцать четыре часа. Сейчас они остановились в небольшой деревушке под Орлеаном, – выдал он результат своего поиска. Аро был доволен.
- Прекрасная работа, друг мой, – воскликнул он. – Что ж, теперь дело за тобой, мой уважаемый Феликс, твоя сила очень понадобится нам в предстоящем путешествии!
- Милорд, вы отправитесь с нами? – пробасил Феликс изумленно.
- Конечно же! – удивился Аро. – Конечно же, я отправлюсь с вами. Ведь мне нужно как-то убедить нашу дорогую Беллу, что лишь от ее решения зависит, будет жить ее любовь, или нет.
Аро скривился в жестокой улыбке.
- Феликс, собери самых сильных вампиров. Джейн, Джаспер, Деметрий, будьте готовы. Мы отправляемся в полночь.
С этими словами Аро прошествовал мимо изумленных вампиров по направлению к своим покоям. Тяжелая дверь глухо затворилась, потревожив внезапно установившуюся мертвую тишину.
- Ты сам сделал свой выбор, Эдвард Волтури, – безразлично вынес приговор Аро тихим шепотом.