Белла шипела и яростно вырывалась, но Арнольд продолжал удерживать ее.
- Отпусти! – отчаянно молила она. – Они убьют его!
- Не убьют, - Арнольд тоже был новорожденным, да еще закаленным в боях мужчиной, так что он был гораздо сильнее девушки. У нее не было ни единого шанса вырваться, однако она упорно продолжала свои бесплодные попытки.
- Успокойся! – в сотый раз просил Арнольд. – Подставившись под удар, ты ничем ему не поможешь.
- Я могу помочь! Я теперь такая же сильная, как и он, - плечи девушки поникли, но Арни эта обманчивая покорность не заставила разжать руки.
- Нам нужно продумать тактику, - уговаривал глава города. – Посмотри, они не тронули его! Он нужен им живой!
Они сидели на верхней ветке раскидистого дерева, за пять миль от места, где схватили Эдварда, и наблюдали издалека, как его окружили и ведут.
Белла была поражена и разозлена, что Эдвард так поступил с ней. Она не хотела быть спасенной, если он сам жертвует собой. Она хотела быть рядом с ним прямо сейчас. Но Арнольд поклялся Эдварду уберечь ее, и не было никакой возможности заговорить ему зубы и сбежать. На время Белла смирилась с поражением. Но только до тех пор, пока не услышала звуки боя, доносящиеся со стартовой площадки. Белла обезумела от мысли, что ее Эдварду сейчас причиняют боль, а она далеко. Отчаянно рыча, она умоляла Арни отпустить ее.

- Мы пойдем туда ночью, - решил Арнольд, также наблюдая вспышки и слыша взрывы со стартовой площадки.
- Это битва, мы должны идти туда сейчас, - стонала Белла, представляя себе, что Эдвард прямо сейчас бьется за свою жизнь… и погибает. Эта мысль наполняла ее сердце невыносимой болью, а разум сумасшествием. Она не сможет жить без него. Она должна помочь ему!
- Нет, - жестко отрицал Арнольд. – Мы должны сделать, как он сказал. Пройти через туннель и захватить корабль, а затем, если Эдвард все еще будет жив, забрать его.
- Отпусти меня, - умоляла Белла, рыдая от горя сухими слезами. Ее туго стиснутые ручищами Арнольда плечи содрогались, все ее тело трясло.
- Это не битва, - уговаривал Арни. – Их много. Если бы они хотели убить его, взрывы были бы беспорядочны, и все закончилось бы быстро. А я вижу вспышки из одного места и довольно долго. Скорее, это схватка.
- Схватка? – переспросила Белла, не понимая, что это значит.
- Их любимое занятие – состязание один на один, - пояснил Арнольд. – Иногда они проявляют… благородство. Победить достойного соперника один на один почетно среди их расы.
- Но ведь единственному Хищнику Эдвард не может проиграть? – с надеждой прошептала Белла.
- Об этом я и толкую, - ворчливо заметил Арнольд.
Вскоре звуки битвы стихли, но Белла не могла почувствовать себя лучше, так как не знала, жив Эдвард или мертв. Она рыдала все время до поздней ночи, когда Арни наконец объявил, что они идут в туннель.
Было неясно, каким образом Хищники обнаружили их первый туннель, поэтому выход из второго был замаскирован лучше. Лаз в него находился среди скал и начинался в норе обычного животного, и лишь оттуда продолжался, постепенно расширяясь и достигая стартовой площадки через много миль.
Белла волновалась о любимом настолько сильно, что даже не могла ясно мыслить. Мучительная жажда отошла на самый дальний план, она хотела только одного: как можно быстрее убедиться, что Эдвард жив.
- Если с ним что-то случится, я убью тебя, - угрожала она Арнольду весь день и весь вечер, и ярость мешала ей осознать, что Арни ни в чем не виноват.
Зато теперь они действовали сообща, и Белле удалось немного успокоиться – до такой степени, чтобы работать вместе.
Вскоре они уже находились в логове врага – точнее, под ним. Хищники-воины и не подозревали, что земля под их ногами испещрена туннелями.
Белла рвалась наверх, теряя разум, и Арнольду стоило огромного труда удержать ее. Они обследовали каждый вырытый тупичок, сквозь толщу земли пытаясь услышать что-то об Эдварде. Их старания были вознаграждены в третьем тупичке.
- Белла, со мной все в порядке, - произнес бархатный голос Эдварда очень издалека, его было едва слышно сквозь слой почвы, но девушка разрыдалась от облегчения. Она начала рыть туннель наверх, яростно сгребая под себя землю, но Арни снова остановил ее и зажал рот ладонью.
- Спасибо, - услышал он голос Эдварда, звенящий от напряжения. Эдварду не нравилось то, что Белле пришлось пережить, и то, как сильно она волновалась за него сейчас. Но не было ничего важнее ее безопасности.
- Мы будем здесь, - сказал Арни, зная, что Эдвард прочтет в его мыслях: план по захвату корабля, как и прежде, в силе. – Скажешь, когда они начнут снижение?
- Да, - ответил Эдвард, делая вид, что разговаривает сам с собой. Хищники, окружающие его плотным кольцом, с наведенным оружием, поглядывали на него подозрительно. Но, очевидно, не слышали вампиров, находящихся под землей. Их слух был не настолько совершенен.
- Ты сможешь добежать до корабля? – поинтересовался Арнольд, ведь он не видел положения, в котором находился его друг наверху.
Эдвард внимательно огляделся. Он находился в центре поляны, напоминающей камеру пыток. Здесь висели тела животных с ободранной до мяса кожей, которыми питались твари. Горел огонь в нескольких глубоких чашах, освещая территорию. Ровные ряды черепов довершали картину. Логово.
Два тотемных столба странной изогнутой формы находились по разные стороны поляны. К одному из них был прикован боец-гигант, с которым Эдварду предстояло сразиться еще раз завтра.



Ко второму столбу был прикован Эдвард. Но, в отличие от Хищника, он был еще и окружен тридцатью воинами, половина из которых вооружена дробящим камень оружием, а половина – огнеметами. Они сменялись три раза за ночь, на смену этим приходили другие, отдохнувшие.
Оковы казались Эдварду нелепыми – он мог сбросить их за считанные секунды. Другое дело, что этих секунд вполне может хватить, чтобы выстрелить в него из тридцати стволов. Каковы шансы, что он выживет? Нужно было, чтобы воинов что-то отвлекло…
- Меня охраняют, - пробормотал он тихо и быстро, ни один Хищник не смог бы разобрать ни слова.
- Мы придумаем что-нибудь, - пообещал Арни.
Случай представился к трем часам ночи. Две короткие вспышки осветили небосклон, и Эдвард коротко бросил:
- Пора.
Слушая, как Арнольд и Белла отползают в сторону корабля, Эдвард медленно напряг руки, размыкая кандалы. На самом деле он делал это всю ночь – настолько медленно, чтобы движения не были заметны Хищникам. Чтобы порвать металлические обручи, обхватывающие запястья, вампиру теперь хватило бы и рывка.
- Нам придется разделиться, - говорил Арни Белле, зубы которой были стиснуты от волнения. – Кто-то один должен захватить корабль; второй освободить Эдварда.
- Я пойду к Эдварду, - решила Белла.
- Он убьет меня за это, - пробормотал Арни себе под нос, но вслух добавил: - Их много, драться бесполезно. От вас обоих нужно только одно - добежать.
- Хорошо, - согласилась Белла, направляясь в обратную сторону, - тогда я отвлеку Хищников и уведу их за собой глубоко в лес. Эдвард сможет освободиться и помочь тебе, а потом вы подберете меня в лесу.
- Идет.
Арни выскочил из-под земли как раз чтобы увидеть сопла двигателей, снижающиеся прямо на него…
Все казалось хорошо отработанным слаженным планом. Эдвард видел, как снижается корабль в ста метрах от того места, где он был прикован. Он уже представлял себе, что Арни и его Белла внутри, расправляются с Хищниками, завладевая посудиной. Все это должно произойти в полной тишине, Хищники не должны даже понять, что внутри корабля уже враги. Надеюсь, Арни разберется, как им управлять.
Совершенно ужасающими для Эдварда стали звуки выстрелов, доносящихся со стартовой площадки. Он вздрогнул, как и Хищники, окружающие его. Трое или пятеро потеряли концентрацию, разворачивая головы в сторону сражения, но остальные сошлись ближе вокруг Эдварда, предупреждающе стрекоча. Огнеметы опасно вспыхнули, и Эдварду пришлось в мучении замереть, не в силах сделать что-то, чтобы помочь другу и любимой в беде.
Эдвард находился в абсолютном ужасе, что его Белла вступила в схватку, его мышцы оцепенели, а сердце сжалось, и он был готов рискнуть, даже если попытка бегства сулила гибель.
Все это заняло около секунды, а затем с противоположной от сражения стороны, совсем рядом от Эдварда, с ближайшего дерева, раздался мелодичный голос его Беллы.
- Эй! – неожиданно крикнула она, показываясь на ветке, и у Эдварда распахнулся рот.
Хищники заверещали, понимая, что происходит что-то необычное, и вскинули оружие, немедленно стреляя в лес.
- Нет! – зашипел Эдвард, моментально избавляясь от оков, потому что не мог смотреть, как в его Беллу стреляют. Это было сделано как нельзя вовремя – все Хищники были отвлечены. Но уже в следующую секунду, заметив освободившегося врага, они начали стрелять по нему, и Эдвард, окруженный со всех сторон, был вынужден защищаться.
Около десятка Хищников бросились за Беллой в лес, облегчив Эдварду задачу здесь, но он все равно не мог прорваться к ней, и слышал топот сотен ног. Кто-то спешил на стартовое поле, чтобы защитить корабль, который, очевидно, пытался захватить Арнольд. Кто-то устремился сюда, вернуть пленника под контроль. И большое количество Хищников бросилось в погоню за Беллой. Весь лагерь разделился на три битвы. Все шло совсем не так, как запланировали вампиры. Все шло наперекосяк. Они раскрыли свое присутствие вместо того, чтобы захватить корабль тихо.
- Белла! – крикнул Эдвард в отчаянии, что не может прорваться к ней. На него нападали со всех сторон.
- Я уведу их подальше, а потом оторвусь от них! – ответил ему голос Беллы издалека. – Помоги Арнольду!
Эдвард зарычал от бессилия, но вынужден был признать, что так для Беллы безопаснее всего. Она не будет участвовать в сражении, а скорость позволит ей остаться в живых. В любом случае, другого выхода не существовало.
- Только не останавливайся! – умоляюще закричал он, надеясь, что Белла услышит и послушает его.
Враги прибывали отовсюду, их снова было море. Все те сотни, которые Эдвард видел днем, спешили сюда, чтобы защитить своих. И теперь они прекрасно знали, как убить вампира, так что скоро джунгли полыхали огнем. Это был настоящий пожар, любая рана на теле могла стать смертельной. Преимуществом вампиров было то, что среди огня Хищники не видели своих жертв, поэтому палили вслепую.



Эдвард не успел осуществить прорыв к кораблю. С тоской и разочарованием он смотрел, как тот взмывает обратно в небо, оставляя вампиров на планете.
Вскоре он уже бился с Арнольдом плечом к плечу, но это не помогало им вырваться из оцепления. Схватка была похожа на американские горки, вампирам оставалось только уклоняться от сотен выстрелов, надеясь, что оборона тварей даст трещину, и они прорвутся в джунгли… уйдя от Хищников снова ни с чем… но хотя бы живыми…
Их оттеснили к логову – на открытом пространстве было меньше огня, и Эдвард с Арнольдом старались удержать эту позицию. Предсмертные визги особо смелых монстров раздавались все реже, потому что их ряды становились плотнее, а ситуация превращалась в безвыходную.
Прикованный к тотему рычащий и дергающийся Хищник-гигант привлек внимание Эдварда.



Мысль о союзничестве вновь посетила голову вампира. Им не помешает еще один боец.
Улучив момент, Эдвард подбежал и одним движением освободил пленника, порвав его кандалы. Огромная туша рухнула с двухметровой высоты вниз. Но Хищник тут же начал подниматься.
- Что ты делаешь? – крикнул Арнольд потрясенно, потому что заметил, как Эдвард защищает поднимающегося за его спиной монстра от случайных выстрелов.
- Враг моего врага – мой друг, - крикнул Эдвард, в то время как Хищник-гигант поднялся и с чувством собственного достоинства, не обращая внимания на окружающую его смертельную битву, стал неторопливо надевать латы и шлем.
- Очень сомневаюсь, - скептически заметил Арни, видя, что тварь и не думает сражаться. Вместо этого Хищник, закончив с доспехами, стал сбрасывать в кучу нескольких мертвых врагов, после чего издал торжествующий вопль. Противник, наконец, обратил внимание и на него. Двое Хищников мгновенно погибли, проткнутые прочным темным когтем-клинком. Их тела отправились в общую груду. На выстрелы гигант внимания не обращал – теперь, когда он был закован в латы, они отскакивали от него, озаряя ночь фейерверком искр. Помогать своему освободителю, а также его другу он абсолютно не спешил. Возможно, Эдвард ошибся насчет него…
Ответный вопль, такой же мощный, как у гиганта, раздался с ближайшего дерева, и на поляну спрыгнул генерал. На нем были точно такие же доспехи, черного цвета, и он направился прямиком к освобожденному собрату. Клинок, выскочивший из запястного щита генерала, был вдвое длиннее, чем у гиганта, но зато у того был толще и мощнее.
Отвратительно стрекоча, они присели и стали кружить друг напротив друга, не обращая внимания больше ни на кого. Они дрались так, словно это единственное, что важно для них обоих.





Вампирам некогда было раздумывать над этим, потому что становилось все более очевидным – схватку они проиграют. Оба уже были ранены десятки раз, и только чудо не позволило им сгореть. Если не выберутся отсюда в ближайшие минуты, оба будут мертвы.
Периферийным зрением они заметили, что их союзник победил – тело генерала, пронзенное клинком во многих местах, рухнуло на колени. После чего с торжествующим воплем гигант отсек ему голову и поднял высоко вверх, показывая остальным доказательство своей безусловной победы.
Тело поверженного врага отправилось в общую кучу – так, будто Хищник собирался устроить братскую могилу. Помогать вампирам он и не собирался.
Ровный отсчет таймера стал для обоих вампиров неожиданностью. Они резко повернули головы в сторону гиганта, потрясенно наблюдая, как тот включает устройства самоуничтожения на запястье каждого из мертвецов. В его распоряжении было около десятка тел…
- Что он творит? – прошептал Эдвард, на что Арни злобно зарычал.
- Хочет взорвать нас всех.
- Проклятье! – вскричали оба одновременно.
Они бились, но все же видели, как Хищник-гигант, воспользовавшись тем, что все силы брошены на убийство вампиров, исчез в лесу. Попросту сбежал.
- Черта с два! – заорал Арнольд, бросаясь вслед за ним.
То ли Хищников стало меньше потому, что они услышали угрожающий писк работающих устройств самоуничтожения, и поспешили скрыться, спасая свои жизни. То ли потому, что вампирам просто повезло, но они вонзились в прозрачные ряды, и удачно, избежав смерти. Расшвыривая противника перед собой, Арнольд, разъяренно рыча, прорывался в лес – туда, где скрылась огромная фигура ненавистного врага, предавшего их обоих. Он был зол на гиганта даже больше, чем на остальных.
Эдвард бросился за ним, и спустя пять секунд оба оказались в абсолютно свободном от тварей лесу. Где-то сзади слышался их клекот, постепенно отдаляясь.
Взрыв был такой силы, что сотряс землю, заставил деревья покачнуться. Вампиры даже не оглянулись, прекрасно представляя, какой пейзаж расцветает за их спиной, учитывая, что сдетонировали одновременно около десяти ядерных зарядов. Они только надеялись, что взрыв такой мощи уничтожил как можно больше их врагов. Или даже всех.
Ни Эдвард, ни Арнольд даже не остановились, преследуя предателя. Его отвратительная вонь, а также зеленая фосфоресцирующая кровь на ветвях деревьев вела их вперед. Хищник был ранен.
Эдвард хотел бы оставить его в покое, но Арни был настолько ослеплен жаждой мести, что не мог остановиться. Эдвард же больше всего на свете хотел отправиться за Беллой. К счастью, след его Беллы пока вел в том же направлении.
- Эдвард? – он услышал ее голос примерно через пятнадцать миль и возликовал. Погони за ней не было.
- Белла! – воскликнул он радостно и резко затормозил, и в тот же миг девушка бросилась в его объятия.
- Я увидела взрыв, - выдохнула она в ужасе, - и сразу побежала обратно! Что есть силы! Я так испугалась за тебя!
- Все в порядке! – Эдвард испытал невероятное облегчение, что его любимая жива. Не теряя времени на сантименты, он схватил ее ладошку и потащил за собой. – Бежим. Арнольд сошел с ума.
- Что случилось? – спросила Белла.
- Я прочитал в его мыслях: у нас не было и шанса захватить корабль. Весь наш план был изначально несостоятелен. Хищники знали, что мы живы и попытаемся рано или поздно захватить корабль, поэтому не сажали ни одного. Сами все они приземлились на парашютах. Каждую ночь корабли, которые мы наблюдали, не садились – с пятисот метров они сбрасывали боеприпасы вниз, а затем корабли улетали прочь. Мы бы никогда не смогли выбраться!
- Теперь они уничтожат планету? – Белла была абсолютно раздавлена этим. Неужели она никогда не увидит Чарли, или Элис?
- Очень сомневаюсь, - скривился Эдвард с отвращением, вспоминая бой, устроенный между ним и гигантом. – Они будут совершенствовать оружие… пока не убьют нас врукопашную. Другая победа им не интересна.
- Но мы же ослабеем со временем… - вот теперь Белле в самом деле стало страшно за собственное будущее. Неужели им все же суждено умереть в этом ужасном месте?
- Ослабеем, - подтвердил Эдвард голосом мрачным, как из могилы, подавленность настигла и его тоже. Не было выхода. Они навсегда останутся на этой планете. И погибнут здесь. Его Белла погибнет тоже, он не сможет ее защитить. Не было ничего хуже этой мысли.
- Я не хочу умирать, - Белла сжала руку Эдварда, ее голос полон отчаяния и боли. – Я хочу домой!
- Мы будем пытаться, - прошептал Эдвард, не смея даже смотреть на любимую. Он не сдержал свою клятву, и теперь Белла обречена.
- А что там с Арнольдом? – пробормотала девушка, сглатывая свой ужас. Она пыталась отвлечься.
Эдвард слышал мысли Арни и очень спешил, боясь опоздать.
- Он хочет убить того, кто мог бы пригодиться. Он потерял разум, не контролирует себя.
В этот миг они вылетели на небольшую поляну и резко остановились.
Они прибыли как раз вовремя.
Арнольд, разъяренно рыча, стоит напротив Хищника-гиганта с занесенным для удара кулаком.



- От меня не сбежишь! – ревет он остервенело, и его кулак впечатывается в шлем с правой стороны. – Чертов предатель! Омерзительная тварь!
С криком боли Хищник отлетает, мощно ударяясь о ствол дерева и сползая вниз. Становится заметно, что это далеко не первый удар Арнольда – шлем монстра погнут и покрыт трещинами, из-под которых сочится зеленая кровь. Его правая рука, к которой прикреплен меч, повреждена.
- Стой! – закричал Эдвард, преграждая разъяренному вампиру путь к чудовищу. – Он нужен нам!
- Черта с два! – выплюнул Арни, потрясая кулаком. – Ему нельзя доверять!
- Мы заставим его повиноваться! – Эдвард пытался вразумить потерявшего контроль новорожденного, хотя знал, что у него практически нет шансов.
- Не стой на пути! – предупредил Арнольд, принимая боевую стойку, пока Хищник тяжело поднимался за спиной Эдварда.
- Он просто хотел выжить, как и мы, - вмешалась Белла, не желая, чтобы друзья дрались, ведь в таком случае пострадает Эдвард.
- Выжить? – взвизгнул Арни, и на его груди расцвел красный оптический прицел. Хищник снова готовился вступить с ним в бой.
Кинувшись на друга, Эдвард повалил его на землю, и над ними обоими пролетел снаряд. Хищник раздраженно заворчал, были слышны его приближающиеся шаги.
- Эдвард! – предупреждающе ахнула Белла, сама, впрочем, не желая бороться ни с кем.
- Стой! – Эдвард вскочил, теперь протягивая в сторону Хищника руку, надеясь прекратить сражение. – Мы нужны друг другу!
- Черта с два! – повторил позади Эдварда Арнольд, его голос был чуть более спокоен. – Ему никто не нужен!
- ОН нужен нам, – признал Эдвард нехотя. - Поведет корабль, - и пристально посмотрел Хищнику в глаза.
Тот выглядел покалеченным, но готовым сражаться до последнего. Он поднял левую неповрежденную руку, прикасаясь к шлему, и тот издал шипящий звук. Затем то же самое было проделано с другой стороны, после чего Хищник снял шлем, отбросил его в сторону и издал громкий яростный вопль, наклоняясь вперед. Вонь из его пасти достигла лиц вампиров, заставив тех поморщиться. Его лицо было в зеленой крови, и оно было отвратительным. Мерзкие передние выступающие зубы оттопырились, рот раскрылся, показывая второй ряд острых зубов.



- Мы поможем тебе захватить новый корабль, - Эдвард все еще надеялся заручиться поддержкой чудовища, перетянуть его на свою сторону. – Давай, соглашайся. Я же помог тебе!
Подняв меч, Хищник сделал угрожающий шаг вперед, собираясь броситься на врага, и снова заверещал.
- Он не сдастся, - прорычал Арни из-за спины Эдварда. – Он не будет помогать. Давай, я убью его.
- Подожди, - попросил Эдвард, осознавая, что Хищник перестал стрелять. По крайней мере, он не нападает больше, только злится.
А в следующую секунду монстр выставил вперед меч, обороняясь, и угрожающе направил его в сторону Эдварда… затем Арнольда, которого Эдвард закрывал собой… а затем медленно переместился его на Беллу.
Та вздрогнула и отшатнулась, а Эдвард немедленно напрягся, непроизвольно подаваясь вперед. Все его сочувствие к монстру в тот же миг исчезло. Голос зазвенел от напряжения и ненависти:
- Только попробуй, - прошипел взбешенно он.
Меч исчез с громким щелчком в щите запястья, оптический прицел отключился.
- Так-то лучше, - процедил Эдвард, недоверчиво глядя на чудовище и гадая, что сделать, чтобы заставить его повиноваться.
Медленно, едва действуя правой поврежденной рукой, Хищник открыл крышку мини-компьютера на левом запястье. Его пальцы почти не слушались, когда он нажал несколько маленьких кнопок.
Все вампиры напряглись.
- Эта склонность к самоподрыванию, похоже, у всех у них в их омерзительной крови, - прорычал Арнольд и двинулся было вперед, намереваясь довершить убийство несговорчивой твари, но Эдвард остановил его одной рукой.
- Подожди, - посоветовал он, - это другая комбинация. – Эдвард уже неоднократно видел, какие кнопки набираются для активации ядерного заряда. У него было совершенное зрение и совершенная память, он и сам смог бы активировать теперь эту бомбу, даже с закрытыми глазами. Но тут было что-то иное.
Недовольный клекот издал Хищник, прежде чем повернуться в сторону поляны лицом. Все вампиры автоматически посмотрели туда же.
Словно волшебная картинка из страны грез, медленно теряя маскировку невидимости, перед ними возник… корабль.
- О… - ахнула Белла пораженно, и Эдвард крепко сжал ее ладошку, неожиданно оказавшуюся в его руке.
- Вот черт! – воскликнул Арнольд. – Эта штука все это время была у нас перед носом!
- Теперь эта штука наша! – заметил Эдвард и двинулся к кораблю, даже и не думая спрашивать разрешение у хозяина.

==* * *==


Медленно планета смерти исчезала в космической дали. Вампиры чувствовали себя… свободными. Они пребывали в такой эйфории, что даже не спрашивали, куда они летят. Все, что угодно, только прочь отсюда, из этого кошмарного места, чуть не ставшего их могилой.
- Ты ведь знаешь, куда нам лететь, верно? – с угрозой процедил Арнольд Хищнику, когда тот поднял корабль над лесом. Монстр ничего не ответил, только подвигал жвалами, а его мерзкие маленькие глазки смотрели злобно и недоверчиво. С тех пор он игнорировал присутствие вампиров, как будто тех и нет на корабле. Он следовал непонятному курсу, но не мог не понимать, что умрет, если не выполнит условий сделки.
- Мы летим домой? – Белла сидела возле крохотного иллюминатора, смотря наружу. Там ничего не было видно, все становилось размытым из-за сверхсветовой скорости, с которой они летели.



Белла задыхалась, обе ее руки обхватывали горло, но улыбалась счастливо Эдварду, который крепко обнимал ее.
- Я не знаю его мыслей, - мрачно прошептал Эдвард, - но надеюсь, что да, домой.
- Как долго? – Белла была измучена жаждой так, что казалось, все ее тело горит изнутри. Она даже плохо видела лицо Эдварда перед собой, зрение затуманивалось красной пеленой.
- Я не знаю…
Эдвард не считал дни полета. Он только помнил, что впервые очнулся на планете довольно голодным, а это значит, что перелет продолжится около месяца. Сам он был привычен к ощущению голода, но его новорожденная Белла вряд ли выдержит такое. Уже сейчас она едва осознавала саму себя.
Эдвард смотрел на муки Беллы с содроганием. Они уединились в самой дальней части корабля, но даже здесь Эдвард не мог бы сделать ничего, чтобы отвлечь любимую. Корабль был слишком тесным, да и Белла больше не реагировала ни на одну его ласку, только непрерывно стонала от боли, хватаясь за горло.
Девушке казалось, что она снова перерождается, только теперь это длилось дольше, чем три дня.
Лицо Эдварда над ней становилось все более размытым, теряло яркость. Она захлебывалась ядом, едва терпя свои мучения, и чувствовала нарастающую слабость во всем теле. У нее начались провалы в памяти, во время редких проблесков сознания она не понимала, что она делала предыдущий промежуток времени.
Ни о каком самоконтроле речи уже не шло. Белла понимала, что сейчас ведет себя как обезумевший от жажды новорожденный вампир.
Ей стало страшно, что она не сдержится и нападет на людей, как только они приземлятся. Она не сможет удержать себя, это очевидно. Но она не хотела становиться монстром, даже сейчас, когда боль от жажды практически лишала ее сознания.
- Эдвард, - хрипела она, его лицо над ней было обеспокоенным и перекошенным от сочувствия.
- Я здесь, любимая. Все будет хорошо.
- Убей меня! – предложила она Эдварду, вцепляясь в кожу на его груди, как будто это ворот его рубашки. – Я не хочу причинить никому вреда, когда мы вернемся…
- Ты никому ничего не сделаешь, я не позволю, - твердо сказал Эдвард, успокаивающе гладя скулы любимой. Ему было все труднее смотреть на ее страдания.
- Ты не сможешь удержать меня, - голос Беллы звучал отчаянно.
- Я не буду один, - пообещал Эдвард. – Элис наверняка увидит наше возвращение…
- Элис… - пробормотала Белла, сквозь боль не в состоянии даже вспомнить лицо подруги. – Чарли…
- Ты еще увидишь Чарли. Я поклялся тебе!
- Нет! – Белла начала кричать и вырываться. Ее боль стала такой сильной, что уже невозможно терпеть. Ей хотелось только одного – прекратить агонию. – Я больше не могу!
Теперь, когда девушку не отвлекала битва за выживание, в замкнутом пространстве корабля, она не могла больше выносить свою жажду.
- Все будет хорошо, - бормотал Эдвард, укачивая ее на руках, словно в колыбели. С их последней трапезы прошло более двух месяцев. Эдвард тоже чувствовал боль, а еще слабость и головокружение, но это было ничем по сравнению с переживаниями за его Беллу.
- Убей меня, прошу! – закричала она из последних сил.
Глаза Эдварда в ужасе расширились. Он знал, что такой момент может настать, но не хотел верить в то, что это уже случилось.
- Я больше не могу терпеть! Убей меня!
- Нет, - зарычал он в ответ, злясь на себя и обстоятельства. – Ты взяла с меня клятву, что я не сделаю этого! Даже если ты будешь просить!
- Я передумала! Пожалуйста… пожалуйста…
- Нет, ни за что, - умолял он, его сердце сжималось от невыносимой боли – это было сильнее, чем жажда. – Только не сейчас. Совсем немного осталось…
- Пожалуйста, - хныкала девушка, а затем начинала кричать, как дикий раненый зверь.
Слишком занятый мучениями возлюбленной, Эдвард не сразу заметил Хищника рядом с собой. А когда заметил, оглушительно и угрожающе зарычал, не выпуская, впрочем, девушку из рук.
Очевидно, что монстра привлекли сюда вопли. Он смотрел сверху вниз, и по его лицу не было понятно, наслаждается ли он мучениями врага или просто пришел полюбопытствовать, что произошло.
Эдвард прекрасно понимал, насколько уязвимы сейчас перед Хищником он и Белла. Самая легкая добыча. И от этого только свирепее рычал. А что ему оставалось? Он не смог бы защитить девушку сейчас, если Хищник вознамерится избавиться от врага.
Сделав шаг в сторону, Хищник нажал кнопку в стене, и рядом открылась узкая металлическая дверь.
Запах, донесшийся оттуда, заставил вампира вздрогнуть, а Беллу зарычать. Запах человека.
Не колеблясь, Эдвард вскочил на ноги и последовал туда, волоча Беллу за собой. Ему было абсолютно все равно, невинные там люди или нет. Он даже не был уверен, что в состоянии сейчас удержать Беллу от убийства, свернув предварительно жертвам шею. Он был готов вцепиться в глотку человека сам, только надеялся, что остатков самоконтроля ему хватит, чтобы уступить пищу возлюбленной.
Вампир даже не сразу понял, что запах старый, а не свежий. Людей здесь не было… и очень давно.
Это было большое помещение, похожее на грузовой отсек. Посередине в полу располагался огромный шлюз, через который можно сбрасывать груз. Над ним поблескивали странного вида огромные желтоватые стекла, похожие на скопление прожекторов. По сторонам, среди переплетения красно-коричневых шлангов и проводов, были прикреплены ряды ранцев, в которых Эдвард безошибочно узнал парашюты.
Все это вампир быстро охватил своим зрением, в то время как другая часть мозга наблюдала за Беллой, скорчившейся в агонии у стены.
Арнольд влетел в помещение сразу за ними, и сейчас, рыча, метался от стены до стены, не понимая ничего.
Сначала у Эдварда мелькнула надежда, что они прилетели, и Хищник собирается предложить им надеть парашюты. Но затем до него дошло, что тот может оказаться не прочь попросту выкинуть в космос ослабевших врагов.
С рычанием Эдвард повернулся к нему, и увидел в его руках толстую пушку, напоминающую с виду огромный фонарь. Кажущаяся безобидность оружия не обманула вампира, потому что это все-таки оставалось оружием, направленным на него. Эдвард хотел броситься на тварь, да не успел. Луч ослепительного света ударил прямо ему в лицо… И он потерял сознание…