— Уже собрались? — Принимая оплату, трактирщик удивленно покачал головой. — Что в такую рань-то?

Точно такой же вопрос, бесцеремонно разбуженная десять минут назад, задала эльфу и я, однако внятного ответа так и не получила. Поднимая меня с постели, Ари категорично заявил, что выходить надо немедля и времени нет даже на завтрак. Я снова вопросительно посмотрела на него, но эльф ограничился коротким: «Надо».

— А ваш знакомый купец все еще спит, — отметил хозяин постоялого двора. — Дракон только через несколько часов будет, да еще время на разгрузку-погрузку…

— Ничего, пройдемся, свежим воздухом подышим, — махнул рукой Ари.

— Хм, что ж, удачной прогулки. Хотя погода сегодня, скажу я вам, премерзкая, — предупредил трактирщик и бросил быстрый взгляд на меня. — Как бы спутница ваша не озябла.

— Переживет, — коротко бросил эльф и направился к выходу.

И какая муха его укусила? Я тяжело вздохнула и поплелась за Ари. По правде говоря, я придерживалась точки зрения трактирщика, однако мои недавние возражения хмурый эльф просто отказался слушать. В таком отвратительном настроении он бывал крайне редко, и осознание этого навевало нехорошие предчувствия.

Хозяин таверны оказался прав: улица встретила нас затянутым серыми облаками небом и мелким противным дождиком. Моя тонкая рубашка почти сразу же промокла, и по коже побежали первые мурашки. Я с надеждой взглянула на Ари — вдруг передумает? Но тот, о чем-то задумавшись, не обратил на это никакого внимания.

Резкий ледяной порыв ветра с озера окончательно испортил настроение, и я обиженно дернула Ари за рукав:

— Может, все-таки объяснишь, к чему такая спешка? Я замерзла, как… не знаю кто!

— Потерпи немного. — Ари посмотрел на меня и впервые за утро ободряюще улыбнулся. — Обещаю, скоро все сама увидишь и поймешь. Если, конечно, я окажусь прав, — добавил он уже с легким сомнением.

— Если? — простучала зубами я. — То есть может оказаться, что я мерзну и мокну зазря?

— Будем надеяться, что нет, — снова нахмурился эльф и ускорил шаг.

Быстрая ходьба немного согревала, но тем не менее это не мешало мне всю дорогу подбирать выражения, которые должны были обрушиться на голову Ари. Однако по прибытии в драконью лощину все они вылетели из головы: на поле, недовольно пофыркивая, стоял изумрудно-зеленый дракон. Вокруг него сновали люди, сгружая ящики и тюки. Они только начали — подводы около дракона были почти пусты, а значит, тот прилетел совсем недавно.

Я изумленно посмотрела на Ари:

— Ты знал, что ли?

— Вроде того, — буркнул тот.

Казалось, эльф и сам не рад своей правоте.

— Но это же здорово! — Я, наоборот, радостно потерла руки, и даже промозглая погода перестала казаться плохой. — Может, у тебя талант ясновидения открылся?

— Не совсем. Потом объясню. Пойдем, нужно успеть поговорить с погонщиком, пока он заказы не начал принимать.

Погонщик оказался чем-то похож на памятного мне Нараота, только его бритую голову украшала тонкая косичка.

— У меня разгрузка, — едва мы приблизились, предупредил он. — Потом отдых, а после лечу в Кровель. Заказы буду принимать ближе к обеду, тогда и подходите.

— Нам бы не хотелось ждать до обеда, — вежливо, но твердо ответил Ари. — И нам не нужен Кровель. Нам необходимо как можно быстрее попасть в Леорию.

— В таком случае нам точно не по пути, некромант, — равнодушно пожал плечами погонщик и отвернулся.

— Мы оплатим полет. Очень хорошо.

— Вот как? — Погонщик обернулся вновь. — И насколько хорошо?

Вместо ответа Ари показал перстень. Едва взглянув на рубин, погонщик мгновенно посерьезнел:

— Откуда он у тебя?

— Один добрый покойник поделился.

— Как я могу убедиться, что артефакт признал в тебе хозяина?

Ари слегка прищурился, и рубин зло полыхнул алым.

— Не волнуйся, — сказал он. — Я знаю правила ритуала передачи.

— Что ж, хорошо. — Погонщик внимательно посмотрел на темного эльфа. — Ты полностью уверен в своем решении? За деньги, вырученные с продажи этого кольца, ты смог бы нанять десяток драконов.

— Возможно. — Ари пожал плечами. — Но на поиски покупателя нужно время, а у нас его нет. Лететь необходимо сейчас. Так что да, уверен.

— Я готов принять оплату. Следуйте за мной.

Погонщик провел нас в небольшую сторожку, где, по обыкновению, не было ничего, кроме большого потемневшего от времени стола да пары стульев. Впрочем, меня устраивало и это. Главное — сухо и ветра нет.

Ари протянул перстень погонщику и медленно произнес:

— Я, Ариабет Волтарон Сеи Даэрон, добровольно передаю это кольцо в дар.

— Я, Шамус Тедор, принимаю твой дар, — откликнулся тот и с поклоном осторожно забрал мерцающий артефакт.

Потом на мгновение нахмурился, словно прислушиваясь, и удовлетворенно кивнул:

— Теперь ждите. Мы вылетаем сразу же, как будет готов дракон.

Едва за погонщиком закрылась дверь сторожки, я требовательно схватила Ари за руку:

— Вот теперь немедленно объясняй, что это за кольцо, на которое можно нанять десяток драконов, и как, Двайна тебя задери, ты узнал о раннем прилете?!

— Думал, ты уже догадалась, — хмыкнул Ари и, видя мое непонимание, добавил: — Кольцо.

— Кольцо? Оно дает владельцу такой талант?

— Угу. Вчера я решил проверить, что оно может, и за сегодняшнюю ночь насмотрелся и прошлого, и вероятного будущего на несколько лет вперед. Может, оно и еще чего делает, но после целой ночи видений я разбираться уже не захотел.

— Ничего себе. — Я поцокала языком. — Теперь понятно, почему эта штука столько стоит.

— Именно, — согласился Ари. — Хотя, если честно, я рад, что избавился от кольца. Уж больно тяжелая это ноша, не по мне.

Он поморщился, видимо что-то вспоминая, а во мне зародились некоторые сомнения.

— Ты видел что-то плохое?

— Неважно. — Эльф махнул рукой. — Ерунда.

— Уверен?

— Тень, я видел много. — Ари подошел к окну и устало потер виски. — И хорошего и плохого. Но я не прорицатель, даже основ профессии не знаю, поэтому не могу понять, что в какое время произойдет. К тому же большая часть видений представляла собой обрывочные картинки, они смешивались друг с другом, так что становилось непонятно, где заканчиваются одни события и где начинаются другие. В общем, от этих видений одна головная боль, и только.

Эльф замолчал, всем видом показывая, что желания продолжать разговор на эту тему у него нет. Что ж, не буду настаивать. Разочарованно вздохнув, я села на один из грубо сколоченных стульев и вытянула ноги. Очень хотелось переодеться во что-нибудь сухое и поесть, но, видимо, до возвращения в Академию ни на то, ни на другое можно не надеяться. Зато потом при первой возможности загляну в таверну Освальда. Главное, вернуться.

— Интересно, как нас встретят в Леории, — вслух поразмышляла я.

— Думаю, Анхайлиг с самого начала не особо верил в затею с жезлом, поэтому нашему провалу он не сильно удивится, — вяло откликнулся Ари.

— Значит, остается надеяться, что за время нашего похода он что-нибудь придумал. — Я с сомнением постучала пальцами по столу. — Если, конечно, Визул уже всех не поубивал.

— Вряд ли. — Ари отрицательно мотнул головой. — Род говорил, что после боя с архимагами Визулу придется восстанавливаться как минимум неделю. Ну а потом, в одиночку, даже будучи бессмертным, Визулу Темный Круг не одолеть. Пока архимаги вместе, их защита практически нерушима. Я, конечно, не ахти какой стратег, но вижу для Визула только два пути: собрать вокруг себя побольше светлых для очередной атаки либо уничтожать темных архимагов по одному. В любом случае и то и другое займет много времени.

Рассуждения Ари выглядели логично, и я немного успокоилась. Раз у нас есть время, выход обязательно найдется.

Взлетели мы через час. Едва оказавшись на драконе, эльф растянулся на циновке и закрыл глаза. Мне же спать не хотелось. Напротив, утренняя пробежка по холодку и разговор с Ари ободрили и придали сил. А еще, даже несмотря на постигшую нас неудачу, на душе было радостно от того, что мы летим домой и скоро я наконец-то узнаю, как там Род.

Я беспокоилась о некроманте, хотя и понятия не имела, оценил бы он это. Способен ли Род вообще проявить какие-то чувства к девушке? Наверное, все же способен, ведь когда-то она у него была.

В голове всплыла давняя фраза инквизитора о подруге-чернокнижнице, и я задумчиво закусила губу. Интересно, за что ее так наказали? И кто вообще эти чернокнижники?

Немного посомневавшись, я все же не выдержала и осторожно коснулась плеча эльфа:

— Ари, ты не спишь?

— Уже нет, — недовольно буркнул он. — Что такое?

— Просто спросить хотела, ты не знаешь случайно, кто такие чернокнижники?

— С чего вдруг такой вопрос? — Эльф открыл глаза и удивленно посмотрел на меня.

— Да вспомнилось тут кое-что. — Я замялась. — Инквизиторы на них почему-то охотятся, вот и стало интересно почему.

— Хм, — подозрительно прищурился Ари, — чернокнижники изучают запрещенные разделы темной магии, — ответил он. — Поэтому таких магов отлавливают инквизиторы и либо уничтожают, либо лишают сил на очень долгий срок. В принципе и правильно — это весьма опасные знания, причем не только для окружающих, но и для того, кто их использует. Все, кто занимается запретной магией, рано или поздно либо погибают, либо сходят с ума и опять-таки погибают. Помнишь, на первом занятии по поднятию скелетов Серж с заклинанием начудил?

— Демонический скелет?

— Ага. — Ари кивнул. — Вот демонология — яркий пример чернокнижия, одно из его направлений. А еще, кстати говоря, использовали чернокнижие последователи культа Велиара.

— Серьезно? — Я недоверчиво уставилась на эльфа.

— А то. Неужели ты думаешь, инквизиторам есть дело до кучки фанатиков-самоубийц? — Он хмыкнул. — Да ничего подобного. Хотят они помирать, так пусть бы. Вот только в своих обрядах велиарцы используют запретную магию, которая в любой момент может и на окружающем мире пагубно отразиться.

— Это я, значит, тоже занималась чернокнижием? — охнула я.

— Вряд ли, иначе бы ты не прошла проверку инквизитора, — успокоил Ари. — В основном запрещенными являются их обряды по сокрытию души от Мораны. Но все же я бы на твоем месте поостерегся и хорошенько подумал, прежде чем использовать знания Велиара на практике. А то мало ли, совершишь чего, и придет инквизитор. Карать. Тут заступничество Арта вряд ли поможет, если, конечно, его не будет рядом.

— Да уж. — Я поежилась, а потом с любопытством взглянула на темного эльфа. — А что, Арт может победить инквизитора? Несмотря на Меч Судии?

— Демон его знает, может, и справился бы. — Ари пожал плечами. — Он ведь архивампир. В любом случае, выложиться бы ему пришлось на полную, и вопрос тут больше не в том, смог бы он, а в том, надо ли ему оно ради маленькой некромантки-человека?

— Вряд ли, — со вздохом подытожила я.

— Вот и я так думаю, — кивнул Ари. — Так что лучше не проверять это на практике, а просто лишний раз поостеречься.

— И то верно, — согласилась я, понимая, что больше никогда не решусь вызвать инквизитора.

Сам собой вспомнился его последний совет в случае необходимости звать Арта. Теперь его слова казались мне прямым предупреждением. Он-то с самого начала знал о вероятности использования мной запретной магии. Знал и предупредил. Беспокоился? Вот и Род тогда говорил о беспокойстве, однако это невозможно, ведь инквизиторы бездушны. Справедливость для них превыше всего. Но почему тогда?

Я взглянула на Ари, но тот уже спал, и неудивительно: у эльфа была тяжелая ночь. Только теперь я заметила, насколько усталым он выглядит. Напряжение не покинуло лицо Ари и во сне, меж бровей пролегла глубокая морщинка. Даже волосы его, казалось, потускнели. Вспомнился долгий бой эльфа с многоножками, потом колодец троллей… И все это время я была помехой, в одиночку он справился бы куда быстрее. С осознанием этого меня кольнуло острое чувство вины.

— Прости, — тихо прошептала я. — Не уверена, что достойна такой заботы.

В самом деле особой ценности своей жизни я не ощущала, даже несмотря на слова иквизитора о балансе. Вот раньше да, раньше меня наполняла мощь архимага, а жизнь имела высшую цель — уничтожение кровавого тирана. Но теперь-то как я могу повлиять на баланс? Опять призвать силы Велиара, которых не хватило и для поддержки Анхайлига? Нет, тот источник пуст, а инквизитор, должно быть, ошибся. Если они могут ошибаться…

За этими мыслями я сама не заметила, как задремала, и очнулась только от настойчивого потряхивания за плечо. Недоуменно открыв глаза, обнаружила над собой склонившегося Шамуса.

— Прилетели, — сообщил он. — Леория.

— Спасибо. — Рядом поднимался Ари.

— Вам спасибо, — с усмешкой откликнулся погонщик, а потом вдруг посерьезнел. — Да, и еще одно. Я не люблю чувствовать себя должником, а эта сделка все же была неравноценной. Поэтому даю слово, что в тот момент, когда вам понадобится помощь погонщика, я помогу.

Мы с Ари с сомнением посмотрели на Шамуса, не веря в такую щедрость.

— И как вы узнаете, что нужны?

Тот нахмурился и сжал руку с кольцом:

— Я уже знаю.

Вернувшись в Академию, мы первым делом направились к Анхайлигу, но того на месте не оказалось. Впрочем, долго размышлять, куда идти теперь, не пришлось: уже через несколько минут нас окликнул знакомый голос:

— Эй, вы, двое!

Я резко обернулась и увидела бледного Рода, который с улыбкой подходил к нам.

— Ты живой! — радостно пискнула я и от избытка эмоций повисла у него на шее.

— А то. — Род довольно усмехнулся. — Амалика слишком меня любит, чтобы дать умереть от какого-то яда.

— Магистр Амалика? Быть не может, — не поверила я. — По-моему, это тетка с повышенной вредностью, и, будь ее воля, онз бы всех нас сама закопала.

— Ты просто плохо ее знаешь, — снова улыбнулся некромант. — Впрочем, неважно. Судя по вашему потрепанному виду, с троллями договориться не вышло?

— Ага, — подтвердил Ари. — Еле выбрались, да и то только благодаря инквизитору.

— Инквизитору? — Род поперхнулся. — Ладно, пойдем к Анхайлигу, там расскажете подробно.

— Мы как раз и хотели его увидеть. — Я пожала плечами. — Только не нашли.

— Сейчас. — Род на мгновение сосредоточился, а потом почему-то поморщился. — Он в подвалах.

Некромант развернулся и быстрым шагом направился к лестнице, ведущей в зал Грента. Стараясь не отставать, мы последовали за ним.

— Как тут-то дела? — по пути поинтересовался Ари.

— Да тоже неблестяще, — махнул рукой Род. — Потом расскажу.

Анхайлига мы встретили у входа в зал Грента. Правда, был он не один: рядом находились бородач Базиль и Арт.

Едва я увидела вампира, сердце радостно дрогнуло, однако почти тотчас тревожно забилось: слишком тот изменился. Выражение его лица казалось каким-то непривычно пугающим, а в скользнувшем по мне взгляде промелькнуло что-то чуждое.

— Вернулись наконец? — поприветствовал Анхайлиг. — Как дела у вас?

— Не очень хорошо, — призналась я и замялась, не зная, с чего начать.

Заметив это, Ари взял роль рассказчика на себя. Вкратце он описал деревню троллей и все, что там произошло, добавив, что, если бы не помощь инквизитора, мы бы сейчас не разговаривали. Этот факт заинтересовал всех, однако почему появился судия и что имел в виду, мы так и не поняли.

— В общем, хотя у троллей действительно есть возможность блокировать магию, к нам алтарь не переместить, — завершил повествование Ари. — Только если заманить туда Визула, но очень сомневаюсь, что это реально.

— Ясно. Значит, не судьба, — помрачнел архимаг.

— Нам жаль, — еще больше понурились мы.

— Таким образом, как я и говорил, остался только мой вариант, — хмыкнул Арт. Вампир совершенно не казался расстроенным. — Не зря я начал подготовку заранее. Так что, если вы не возражаете, я пойду доводить дело до конца.

Архимаги только поморщились, и Арт ушел. На меня он за все это время внимания так и не обратил. Ни слова, ни жеста, ни даже взгляда. Почему? Ведь еще до отъезда он вел себя совершенно иначе!

Погруженная в свои мысли, я отстраненно отвечала Анхайлигу, а в душе все сильнее шевелились нехорошие предчувствия. Не знаю, что за эту неделю тут произошло, но нужно это выяснить как можно скорее.

— Что ж, вопросов больше не имею, — заключил архимаг, но тут внезапно в зал быстрым шагом вошла магистр Нинелия.

— Зато у меня их предостаточно, — мрачно сказала она.

Мы с Ари удивленно переглянулись, а Род с интересом приподнял брови. Даже на лице Анхайлига проскользнуло недоумение: все знали, что обычно глава факультета прорицателей предпочитала не покидать стен своего кабинета без крайней необходимости.

— Что случилось, Нинелия? — спросил Анхайлиг, однако пожилая прорицательница не удостоила его ответом.

Подойдя почти вплотную к Ари, она буквально впилась в него взглядом.

— Ты владел Оком Лиссы, — резко сказала она. — Я хочу знать, где оно теперь?

От тона ее голоса я вздрогнула, да и Ари, кажется, слегка занервничал.

— У погонщика, на драконе которого мы прибыли в Леорию, — ответил эльф.

— Погонщик?! — с неподдельным возмущением воскликнула Нинелия. — Ты отдал Око простому погонщику?! Да ты понимаешь, что это редчайший древний артефакт?! И если и остались ведьмаки, способные изготовить нечто подобное, то я о таких не знаю?!

Хотя в глубине души Ари, скорее всего, злился на то, что его так отчитывают, внешне он никак этого не проявил.

— Я предполагал нечто подобное, — кивнул он невозмутимо. — Но выбора у меня не было.

Магистр прорицания шумно выдохнула.

— Пойдем со мной, — не терпящим возражений тоном сказала она. — Ты расскажешь все, что успел увидеть. Все, что Око показало тебе.

Нинелия развернулась и направилась к выходу. Ари ничего не оставалось делать, кроме как последовать за ней.

Проводив их задумчивым взглядом, Анхайлиг потер подбородок и взглянул на Базиля.

— Ну что, видимо, и нам пора за работу?

— Да, пожалуй, — пробасил тот. — Раз вариантов больше нет, необходимо подготовить Литицию.

Переговариваясь, архимаги тоже покинули зал Грента, и мы с Родом остались вдвоем. Я вопросительно посмотрела на некроманта:

— Род, а о каком варианте говорил Арт?

— Да придумал он тут одну пакость. — Некромант скривился. — Если получится, то Скрижали у Визула больше не будет.

— Так это же здорово! — обрадовалась я. — Я знала, что они с Анхайлигом что-нибудь да придумают! Видишь, не такой Арт и плохой, раз нам помогает.

— Тень, Артуру на нас плевать, — вдруг раздраженно сказал Род.

Я удивленно захлопала глазами:

— В каком смысле?

— В прямом. Ему абсолютно плевать, живы мы или нет. Более того, этот факт не волновал Артура и раньше, просто до последнего времени ему был резон это скрывать.

— Это какая-то шутка? — Я растерянно посмотрела на Рода. — Если да, то она весьма глупая.

— К сожалению, я не шучу, — помрачнел тот. — Но, похоже, кроме меня, тебе об этом никто не скажет, а видеть твое восхищение этим упырем порядком надоело.

— Откуда столько злобы? — нахмурилась и я. — Я ведь уже говорила, что, в отличие от многих вампиров, Арт к людям относится нормально. Он не единожды спасал меня, помнишь?

— Он спасал тебя лишь потому, что ему это было выгодно.

— И в чем же заключается выгода? — Я скептично поджала губы. — Род, у него есть все, а у меня даже магических сил Велиара не осталось. Где смысл?

— Личный дневник Грега Кровавого, — медленно произнес Род. — Записи, которые хранились здесь, в Академии, под присмотром Анхайлига. Только так Артур мог добраться до них. Он знал, что Анхайлиг никогда бы не отдал эти записи, знал, что заслужить доверие Охотника вампиру практически нереально, поэтому и затеял все это.

— Но…

— Прости, но он просто использовал тебя, — добавил Род резко. — И я хочу, чтобы ты наконец поняла: люди для вампиров пища и всегда только ею и были. Что бы они ни говорили, как бы себя ни вели, они не относятся к нам иначе, чем к ходячим кускам мяса с кровью. Никто не исключение. Никто из них.

Я почувствовала, как в душе что-то оборвалось. То, о чем говорил некромант, просто в голове не укладывалось!

— Арт не такой, он…

— Он уничтожил целую обитель! — рыкнул некромант. — Артур устроил кровавую бойню, да такую, что сам Грэг позавидовал бы! На его совести почти сотня истерзанных трупов, и ты все еще не веришь?!

Я обхватила голову руками, едва сдерживая слезы. Арт — бездушный, расчетливый убийца? Я не хочу в это верить, не могу верить!

— Быть этого не может, — прошептала я. — Не может! Это какая-то ошибка!

— Спроси своего брата. — Род скривился. — Ариабет был там и помогал ему.

— Ари? — Я пораженно посмотрела на некроманта. — Нет, он не стал бы скрывать такое!

Род молча пожал плечами, и я вдруг отчетливо поняла, что это правда. Вспомнилась странная реакция Арта на вопрос о том, почему он мне помогает. Вспомнились бесконечные уговоры Ари забыть о вампире. Конечно, эльф ведь видел ложь, а Арт просто следовал своему плану.

Расчет, только расчет. Везде. А я-то, наивная, напридумывала себе… понадеялась… Дура! Правы были Род и Анхайлиг — нет веры вампирам. Как я вообще могла допустить мысль о том, что столетний правитель архивампир будет что-то испытывать к маленькой неумехе?

— Но почему Ари не сказал мне? — всхлипнула я. — Если знал обо всем, почему он ограничивался только невнятными советами?

— Вероятно, потому, что они давние друзья, — откликнулся Род. — Может, не хотел срывать планы вампира, может, еще что. Темные эльфы те еще интриганы, их вообще сложно понять.

Ари и Арт. Те, кто были мне ближе всех, как оказалось, все это время просто использовали меня и непрерывно лгали. Было ли мне когда-нибудь так же плохо, как сейчас? Даже в самые тяжелые времена я верила, что у меня есть кто-то близкий. Я готова была умереть ради них, а теперь? Что делать теперь?

До крови прикусив губу, я зло стерла слезы. Переживу. Я перенесла многое, как-нибудь переживу и это.

— Отдохни, Тень, — мягко посоветовал Род. — Все равно ничего не изменишь, так не думай обо всем этом сейчас. Тебе отвлечься нужно. Скоро ужин, вот, поешь, а то голодная, поди.

Несмотря на то что со вчерашнего вечера у меня действительно во рту и крошки не было, после таких новостей аппетит пропал. Однако, кивнув, я все же последовала совету некроманта.

Столовая пустовала. Это и неудивительно: почти все адепты разъехались на практику. Сев за стол около большого витражного окна, я мрачно уставилась в тарелку. Как бы мне хотелось в эту минуту тоже находиться где-нибудь подальше отсюда! Я бы даже согласилась вернуться в заточение к троллям, только бы не видеть и не слышать всего этого…

Медленно, но верно меня охватывала апатия. Злость и боль отступили, оставив после себя только усталость. Равнодушно проглотив безвкусные овощи, я поднялась и вдруг увидела входящего в столовую Арта.

После рассказа Рода разговаривать с вампиром не хотелось, однако тот сам подошел ко мне, не оставив и малейшей возможности ускользнуть.

— Задержись, Тень, — попросил он.

— Чего? — Я остановилась, стараясь не встречаться с вампиром взглядом.

— Вот, возьми. — Арт протянул мне тонкую цепочку с черным каплевидным камнем. — Сделал тебе телепорт на всякий случай.

Издевается он, что ли? Зачем продолжать игру в заботливого друга, если и так добился, чего хотел?

— Не нужно, спасибо. — Я поджала губы.

— Что так?

Неужели он думает, что я еще ничего не знаю? Или что я настолько глупа и буду делать вид, будто ничего не случилось? Нет уж, дудки!

— Ты ведь уже получил от Анхайлига дневник Грега. — Я собрала все свое мужество и посмотрела на Арта. — Теперь обо мне можешь не беспокоиться, вся эта игра ни к чему.

— Ах, вот ты о чем, — протянул вампир. — Брось, было бы на что обижаться. Разве плохо, что я пару раз спас тебе жизнь?

— Лучше бы ты оставил жизнь всем тем людям из обители, — сказала я, ожидая хоть каких-то оправданий. Во мне вдруг вспыхнули остатки надежды.

— Я ведь должен был восстановить силы. — Арт равнодушно пожал плечами. — Или ты бы предпочла, чтобы этот город погиб от чумы?

Бесполезно. Чуда не произошло.

— Когда ты пришел, ты не хотел помогать городу, — напомнила ему я, сжимая пальцы. — Ты хотел только мести.

— Конечно, — не стал отрицать вампир. — Ведь они едва не убили меня.

— Но мстить ты пошел совсем другим!

— Они убивали меня и хотели убить тебя. Я спас тебя. — В голосе вампира появились раздраженные нотки.

— Знай я, что цена моего спасения — столько чужих жизней, я бы не приняла его! — не выдержав, крикнула я.

Лицо Арта посуровело.

— Вы воевали с ними. Какое дело?

— Те, с кем мы воевали, находились под стенами Леории, а не в мирной обители по другую сторону гор! — выпалила я на одном дыхании. — Ты ведь говорил, что нельзя равнять всех по одному, и я до сих пор следую твоему совету, хотя с твоей стороны все слова были ложью!

— Я помогал тебе, — холодно напомнил вампир.

— О да. — Я зло сощурилась. — Вот только ты ведь с самого начала ничего не делал просто так, верно? И помогал ты мне не по доброте душевной, а ради доступа к записям Грега! Не будь их, ты и пальцем бы не пошевелил. Расчет да выгода, и только! Анхайлиг прав, все вампиры одинаковы, и ты от них ничем не отличаешься. Мы для тебя куски мяса, не более того!

— Тень! — Рычание Арта мало походило на человеческое.

Лицо архивампира побелело, сузившиеся зрачки яростно полыхали. В другое время я бы, может, и испугалась, но не теперь. В этот момент мне стало все равно: боль достигла предела, разом отрезав все эмоции.

— Что? Убьешь меня? — Я с грустью посмотрела на того, кто не так давно был мне так дорог. — Без проблем, имеешь полное право, ведь я действительно живу только благодаря тебе. А если нет, то я пойду. Больше нам разговаривать не о чем.

Взгляд Арта потускнел.

— Подожди. Возьми кулон.

— Нет. Ты меня когда-то спас. Потом использовал. Мы квиты. Больше не хочу быть ничем тебе обязанной.

Сказав это, я быстрым шагом направилась к выходу из столовой. Глаза снова щипало от слез.

— Тень…

— Прощайте, ваше величество.

За моей спиной что-то разбилось.

— Ваше величество?

Арт стоял у разбитого витража и, не обращая внимания на рассаженную в кровь руку, задумчиво смотрел куда-то вдаль. Оклик старухи Талины он оставил без внимания.

— Может, мне высушить девчонку за дерзость? — осторожно предложила она.

— Нет.

— Но она Антеро. И к тому же виновна… — Вампирша, не договорив, с хрипом повалилась на пол.

— Я сказал, не смей, — процедил Арт. — Ты поняла приказ?

— Да, ваше величество, — прохрипела Талина, с трудом поднимаясь.

В глазах вечно юной старухи помимо страха и покорности мелькнуло какое-то новое, странное выражение, однако занятый своими мыслями Арт не придал этому значения.

— Ты закончила приготовления? — уточнил он.

— Практически да. — Талина склонила голову. — Однако для того чтобы начать обряд, мне все еще необходим один ингредиент…

— Я помню. — Архивампир кивнул. — Скоро он у тебя будет.